<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <div id="container" class="container font-size5 content-width3">
      <div id="reader-header" class="header" style="display: block;"> <a
          id="reader-domain" class="domain"
href="https://www.theguardian.com/sport/2017/apr/20/craig-hodges-michael-jordan-nba-chicago-bulls">theguardian.com</a>
        <h1 id="reader-title">Craig Hodges: 'Jordan didn't speak out
          because he didn't know what to say' | Sport</h1>
        <div id="reader-credits" class="credits">Donald McRae</div>
        <div id="meta-data" class="meta-data">
          <div id="reader-estimated-time">April 20, 2017<br>
            <font size="-2"><a class="moz-txt-link-freetext" href="https://www.theguardian.com/sport/2017/apr/20/craig-hodges-michael-jordan-nba-chicago-bulls">https://www.theguardian.com/sport/2017/apr/20/craig-hodges-michael-jordan-nba-chicago-bulls</a></font><br>
          </div>
        </div>
      </div>
      <hr>
      <div class="content">
        <div id="moz-reader-content" class="line-height4"
          style="display: block;">
          <div id="readability-page-1" class="page"
xml:base="https://www.theguardian.com/sport/2017/apr/20/craig-hodges-michael-jordan-nba-chicago-bulls">
            <div class="content__article-body from-content-api
              js-article__body" itemprop="articleBody"
              data-test-id="article-review-body">
              <p><span class="drop-cap"><span class="drop-cap__inner">“I</span></span>’m
                sad to say that one of our players was shot on Monday,”
                <a href="https://www.youtube.com/watch?v=51k3HQyc7oA"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">Craig
                  Hodges</a> reveals after he has spoken for an hour
                about his brave but tumultuous career in the NBA. Hodges
                fell out with <a
                  href="https://www.youtube.com/watch?v=rL--gQ2AvJY"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">Michael
                  Jordan</a>, <a
href="http://articles.chicagotribune.com/1991-10-07/sports/9103310888_1_bulls-guard-craig-hodges-native-americans-african-american-community"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">confronted
                  George Bush Sr in the White House</a> and won two
                championships with his hometown team, at a time when the
                Chicago Bulls were venerated around the world, before he
                was ostracised and shut out of basketball for being too
                politically outspoken.</p>
              <p>At home in Chicago, where Hodges and one of his sons,
                Jamaal, now coach basketball at his old high school,
                Rich East, his urgency is tinged with pathos. “He’s in
                surgery right now,” the 56-year-old says of his wounded
                player. “He got shot in the hip. He’s only a freshman so
                he’s just a 15-year-old. It’s stuff like this we’re
                battling every day. A few weekends ago in <a
                  href="https://www.theguardian.com/us-news/chicago"
                  data-link-name="auto-linked-tag"
                  data-component="auto-linked-tag" class="u-underline">Chicago</a>,
                five people got killed, so it’s terrible. There is so
                much injustice, but it’s just a matter of time before we
                win these battles.”</p>
              <p>Hodges has told his compelling life story with fiery
                passion, looping around a cast of characters stretching
                from Jordan, Magic Johnson and Phil Jackson back to
                Muhammad Ali, Arthur Ashe and Kareem Abdul-Jabbar,
                before returning to the present. Sport and politics are
                entwined again in a country where Donald Trump is
                president and Colin Kaepernick <a
href="http://www.cbssports.com/nfl/news/brandon-marshall-colin-kaepernick-is-better-than-every-qb-signed-in-free-agency/"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">remains
                  locked outside football</a> as an unsigned free agent
                who had the temerity <a
href="http://www.latimes.com/sports/nfl/la-sp-chargers-kaepernick-20160901-snap-story.html"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">to
                  sink to one knee during the national anthem</a>. And
                teenage African American boys, just like they were when
                Hodges was trying to shake up the NBA, are still being
                gunned down.</p>
              <p>Hodges always wanted to voice his opposition to
                injustice. In June 1991, before the first game of the
                NBA finals between the Bulls and the LA Lakers, Hodges
                tried to convince Jordan and Magic Johnson that both
                teams should stage a boycott. Rodney King, an African
                American, <a
href="http://www.cbsnews.com/pictures/today-in-history-throwback-thursday-march-3/"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">had
                  been beaten brutally by four white policemen</a> in
                Los Angeles three months earlier – while 32% of the
                black population in Illinois lived below the poverty
                line.</p>
              <p>As he writes in his new book <a
                  href="https://www.haymarketbooks.org/books/964-long-shot"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">Longshot:
                  The Triumphs and Struggles of an NBA Freedom Fighter</a>,
                Hodges told the sport’s two leading players that the
                Bulls and Lakers should sit out the opening game, so “we
                would stand in solidarity with the black community while
                calling out racism and economic inequality in the NBA,
                where there were no black owners and almost no black
                coaches despite the fact that 75% of the players in the
                league were African American”.</p>
              <p>Jordan told Hodges he was “crazy” while Johnson said:
                “That’s too extreme, man.”</p>
              <p>“What’s happening to our people in this country is
                extreme,” Hodges replied.</p>
              <p>The finals were played as normal, and <a
                  href="http://www.nba.com/history/finals/19901991.htm"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">Hodges
                  and the Bulls won the championship</a>, but he regrets
                the failure to stage a united protest. “Our generation
                dropped the ball as a lot of us were more concerned with
                our own economic gain. We were at that point where
                branding was just beginning and we got caught up in
                individual branding rather than a unified movement.”</p>
              <p>Hodges became a one-man protest movement within the
                NBA. In October 1991, the Bulls were invited to the
                White House to meet President Bush. The assault on King
                remained fresh in his mind, as did <a
href="https://www.theatlantic.com/photo/2016/01/operation-desert-storm-25-years-since-the-first-gulf-war/424191/"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">the
                  US bombing of Iraq that January</a>, and so Hodges
                wrote an impassioned eight-page letter to the president
                – on behalf of “most specifically, the African Americans
                who are not able to come to this great edifice and meet
                the leader of the nation in which they live”.</p>
              <p>He wore a dashiki and George W, the president’s son and
                a future occupant of the Oval Office, spoke slowly as if
                Hodges might not understand English. “Where are you
                from?”</p>
              <p>“Chicago Heights, Illinois,” Hodges answered, amused at
                the way in which W’s excitement at meeting the famous
                Bulls, which had him “bouncing around like a kid” at his
                father’s workplace, had disappeared into startled
                incomprehension.</p>
              <p>Phil Jackson, the Bulls’ coach, informed the president
                that Hodges was the Bulls’ best shooter. On a half-court
                set up on the South Lawn, Hodges drained three-pointers
                from 24 feet. He hit nine in a row, his white dashiki
                swirling gently around him. As they left the court,
                Hodges told the president he had written him a personal
                letter.</p>
              <p>Did Bush reply to the letter? “He never did,” Hodges
                says, calmly. “I wonder sometimes if he got past page
                one. I wonder if he even read it? When I was researching
                my book I got in touch with the George Bush library to
                get the original copy. The lady there loved it. She was
                like: ‘Oh, this is a great letter. You actually gave
                this to the president?’ I said: ‘Yeah, and I got in lots
                of trouble for it.’”</p>
              <p>Hodges did not mind that his letter was leaked to the
                media in 1991. But it made him a marked man. He remained
                with the Bulls and, the following year, emulated Larry
                Bird by becoming the only other player in <a
                  href="https://www.theguardian.com/sport/nba"
                  data-link-name="auto-linked-tag"
                  data-component="auto-linked-tag" class="u-underline">NBA</a>
                history to win three successive three-point contests at
                the all-star weekend – showcasing his skill in sinking
                long-range shots.</p>
              <p>Hodges won $20,000, and asked his fellow Bulls to join
                him in each pooling a similar amount from their vast
                earnings to help local communities. His team-mates
                avoided the invitation, saying they would need to clear
                it with their agents. Hodges was disappointed, because
                “I envisioned the <a
                  href="https://www.theguardian.com/sport/chicago-bulls"
                  data-link-name="auto-linked-tag"
                  data-component="auto-linked-tag" class="u-underline">Chicago
                  Bulls</a> making history in the most meaningful way.
                We also had a basketball player [Jordan] whose
                popularity exceeded that of the pope. If the Bulls spoke
                in a collective voice during the golden age of
                professional basketball, the world would listen.”</p>
              <p>In his absorbing book, Hodges stresses how he tried
                repeatedly to persuade Jordan to “break with Nike and go
                into the sneaker business for himself, with the aim of
                creating jobs in the black communities”. Jordan argued
                he was not in a position to take control while he was
                tainted by, allegedly, saying: “Republicans buy
                sneakers, too.”</p>
              <p>The veracity of that quote <a
href="http://deadspin.com/did-michael-jordan-ever-say-republicans-buy-sneakers-1784530317"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">might
                  be hazy</a>, but Jordan, unlike Hodges, clearly
                avoided political engagement. Kareem Abdul-Jabbar, such
                a force in the NBA in the 1970s and 80s, said Jordan
                chose “commerce over conscience”.</p>
              <p>On 29 April 1992, with the Bulls cruising through the
                play-offs, the Los Angeles riots broke out after the
                four LAPD officers <a
href="https://www.thenation.com/article/april-29-1992-four-lapd-officers-who-beat-rodney-king-are-acquitted-prompting-riots/"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">were
                  cleared of all charges</a> resulting from their savage
                assault on King. That same day, Jordan <a
                  href="https://www.youtube.com/watch?v=JVcwa99dBB4"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">scored
                  56 points against the Miami Heat</a>. Asked to comment
                on the King verdict, Jordan said: “I need to know more
                about it.”</p>
              <p>Rioting spread across LA for six days and Hodges
                followed the televised news – noticing how often, amid
                play-off fever, a “<a
                  href="https://www.youtube.com/watch?v=b0AGiq9j_Ak"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">Be
                  Like Mike” commercial</a> in homage to Jordan was
                repeated. After game two of the 1992 championship final
                against Portland, Hodges was asked about the NBA’s lack
                of black owners. He spoke out against racism in the NBA,
                and across America, and criticised Jordan for failing to
                address the judicial injustice towards King.</p>
              <p><a
href="http://www.nytimes.com/1992/06/05/sports/basketball-hodges-criticizes-jordan-for-his-silence-on-issues.html"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">The
                  New York Times ran the story</a>; and Hodges’ career
                was effectively over. Twenty-five days after Chicago
                became champions again, Hodges was told he would not be
                offered a new deal. He had just turned 32 – but Hodges
                had been part of successive title-winning campaigns and
                remained king of the three-pointers.</p>
              <p>Hodges’ knowledge of the game and enduring shooting
                skills could not compensate for his political
                conviction. His belief that Jordan and his agent Dave
                Falk were, in tandem with others, “going to run me out
                of the league” came true. Not one NBA team would offer a
                contract to a free agent of huge experience.</p>
              <p>His precarious situation deteriorated when his own
                agent, Bob Woolf, said he could no longer represent him.
                Hodges could not even find a new agent. “No one would
                return my calls,” he remembers. While he waited
                forlornly for an offer from the NBA, which never came,
                Hodges played in Italy.</p>
              <p>Unlike when Ali, John Carlos and Tommie Smith made
                powerful gestures of political defiance in the civil
                rights-enflamed 1960s, Hodges was an outcast. “It was a
                different climate. A brother facing oppression in the
                1960s felt it the same, whether he was a bus driver or
                Ali. Look what the brothers did in Mexico City [when
                Carlos and Smith <a
href="http://time.com/3880999/black-power-salute-tommie-smith-and-john-carlos-at-the-1968-olympics"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">raised
                  their fists in black power salutes</a> during the
                playing of the Star Spangled Banner on the Olympic
                podium in 1968]. They faced unemployment and
                disenfranchisement.</p>
              <p>“I had that too but, in my era, not many people stood
                up. The climate was very conservative – and it got worse
                because athletes were afraid to speak because of the
                ramifications I faced.”</p>
              <p>In his foreword to Hodges’ book, the sportswriter Dave
                Zirin recalls that, when he started covering the NBA in
                2003, he asked players why they did not speak out
                politically. The stock answer, fed to the players by
                their agents, was stark: “You don’t want to be like
                Craig Hodges.”</p>
              <p>That troubling quote is echoed by Kaepernick’s failure
                to win a new contract now he is no longer a quarterback
                for the San Francisco 49ers. Hodges is sympathetic. “The
                cruel part about it, man, is he’s speaking on behalf of
                people who can’t speak for themselves. Now he’s spoken,
                it seems his platform has been removed. It’s like [the
                NFL] are saying: ‘We’re going to take him away because
                we don’t want his views to catch fire. We don’t want him
                in a locker room spreading this truth.</p>
              <p>“I applaud Colin. I’m trying to reach out to the
                brother so I can let him know personally: ‘I respect
                you. If there’s anything I can do please don’t hesitate
                to call me. I’ve got your back.’ I know he loves to play
                the game. So not getting a contract is hurtful to his
                essence. The fact he’s not even getting offers right now
                is depressing for me, for him. I know these feelings.”</p>
              <p>But Hodges <a
href="http://www.espn.co.uk/olympics/story/_/id/17664885/olympic-sprinters-tommie-smith-john-carlos-support-colin-kaepernick-anthem-protests"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">believes
                  the outpouring of support for Kaepernick</a>,
                especially on social media, “has to be heartening for
                him. He must know that, ‘Hey man, I’m doing the right
                thing.’”</p>
              <p>Hodges, in contrast, received no support. “None at all.
                Today, on social media, people can vibe with you even if
                they can’t do anything about your opportunity to play.
                So I feel good he knows people support him. Now, if the
                NFL doesn’t stump up and he doesn’t get an opportunity,
                fans who are supportive of Colin should show their
                displeasure and stage a boycott. Don’t buy jerseys or
                don’t go to the game to show appreciation for his
                stance.”</p>
              <p>The way in which social media has publicised campaigns
                such as <a href="http://blacklivesmatter.com/"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">Black
                  Lives Matter</a> has meant sportsmen can no longer
                plead ignorance as Jordan and Scottie Pippen once did.
                When Hodges tried to get his team-mates to read more
                about black history, Pippen supposedly said: “What do I
                need education for? I make six figures.”</p>
              <p>Hodges harbors no animosity towards Pippen or even
                Jordan. “Michael didn’t speak out largely because he
                didn’t know what to say – not because he was a bad
                person.”</p>
              <p>It should also be pointed out that Jordan chose to snub
                President Bush’s invitation when the Bulls visited him
                in 1991. “I’m not going to the White House,” Hodges
                remembers Jordan saying. “Fuck Bush. I didn’t vote for
                him.”</p>
              <p>How does he regard Jordan, 25 years on? “He’s a savvy
                businessman. I applaud him for that, I don’t hate on
                that. But he’s gained knowledge through life experience
                and <a
href="https://theundefeated.com/features/michael-jordan-i-can-no-longer-stay-silent/"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">he
                  has been getting into decent projects</a>. I’m sure he
                is more conscious now.”</p>
              <p>Phil Jackson was the only man in the Chicago locker
                room to share Hodges’ unhappiness at America’s bombing
                of Iraq in 1991. “We get stuck in one idea of
                patriotism,” Hodges says, “and if I don’t march to the
                beat of that soundbite I’m unpatriotic. Me and Phil were
                different. When the Gulf war broke out in 1991, on Dr
                King Day, actually, everybody said: ‘We need to bomb the
                shit out of them.’ Phil let them finish and he said: ‘If
                we do that, then remember that’s going to leave an
                orphan who will feel the pain as he grows up with the
                idea of revenge. Don’t be too quick to cheer – because
                retaliation is in his hands now.”</p>
              <p>Jackson ended Hodges’ 13-year isolation from the NBA
                when he offered him a coaching role at the LA Lakers.
                Hodges won two more championships with Jackson and the
                Lakers. The old wounds have healed but surely he
                despairs when, apart from the continuing loss of young
                black lives, Trump is in the White House?</p>
              <p>“You would love to think we’ve come a long way, and
                that’s saddening to me at times. The imagery portrays
                that black people have come a long way. We had a black
                president so we now can’t talk about race any more? But
                we’re still the least represented people in this
                nation.”</p>
              <p>Hodges dismisses <a
href="https://www.theguardian.com/us-news/gallery/2017/jan/04/barack-obama-presidency-best-pictures"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">Barack
                  Obama’s presidency</a>. “He did some good things, I’m
                sure,” Hodges snorts, “but I don’t know what they are.
                Maybe he tried to get healthcare for everybody, but
                they’re still running it the way they want.”</p>
              <p>Yet replacing Obama with Trump must dishearten Hodges?
                “No. It’s not disheartening because there are natural
                cycles of life. We have been so mis-educated we don’t
                understand there is a supreme answer. You know that old
                song – Age of Aquarius? It’s about the dawning of a new
                age. It’s coming, even if Trump says we’re going to make
                America great again. For me, as a black man, when was
                America great? What’s so great about the founding
                fathers, the civil war, the killing of Martin Luther
                King, the killing of Malcolm X? The blackballing of
                athletes during that period? What period are you talking
                about when America was great?’</p>
              <p>“But we are going to win, eventually, because poor
                people will rise, the disenfranchised will be
                franchised, and that franchisement ain’t coming by no
                political act. It’s coming from time and energy where
                people are getting tired of the bullshit. It will happen
                naturally. Social media shows us many people have the
                same feeling as <a
                  href="https://www.theguardian.com/sport/colin-kaepernick"
                  data-link-name="auto-linked-tag"
                  data-component="auto-linked-tag" class="u-underline">Colin
                  Kaepernick</a>. They’re just not as visible. But
                there’s a grassroots thing going on. It’s a feeling in
                America right now, especially among young people, that
                something has to be done. Everyday life matters. Not
                just Black Lives Matter. We all matter.”</p>
              <p>Far from stressing over Trump, or lamenting the
                millions he lost when shut out of the NBA, Hodges sounds
                cheerful. “My son Jamaal loves to tell me: ‘You’re the
                Forrest Gump of basketball because of all the people you
                met. You’ve crossed paths with people that have been so
                illuminating.’ He’s right. Take this conversation
                between you and me.”</p>
              <p>Hodges and I have swapped notes about him growing up in
                Chicago while I was <a
                  href="http://donaldmcrae.com/underourskinabout.html"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">a
                  small boy living under apartheid in South Africa</a> –
                where <a
href="http://www.arthurashe.org/blog/apartheid-exclusion-and-ashe-south-africas-complicated-history-in-international-sports"
                  data-link-name="in body link" class="u-underline">Arthur
                  Ashe was banned</a> from playing tennis because he was
                black. “You can’t tell me that there ain’t some creator
                in all of this. That’s why I say there are cycles of
                time and natural rhythms of law which change things and
                bring us together. The fact you and I are having this
                conversation is cool. We have a young brother that was
                in South Africa when they wouldn’t allow Arthur Ashe,
                and a brother that was in Chicago watching Arthur Ashe
                trying to go to South Africa. Now you and me are
                talking.</p>
              <p>“All the boundaries and divisions between us are
                manmade. And the human family is starting to cast that
                shit off. It was a South African, Nelson Mandela, who
                gave me hope at my lowest point, when I was out the NBA.
                He had been freed a few months earlier [after 27 years
                in prison] and he came to Chicago. There was a dinner in
                his honor and Mandela asked to sit next to me. I grew up
                in the projects, man. So that’s a power bigger than me.
                I was in awe. I kept asking him: ‘What was it like to be
                away from your people for so long?’ He was amazing.
                Truth gave him power. He didn’t need to be anyone other
                than himself. That’s freedom.”</p>
              <p>Hodges has also found freedom. He will keep teaching
                basketball and speaking out – amid his belief that,
                finally, justice will prevail despite the political
                system and bleak shootings. “We’ll win all our battles
                in the end. Until then I’m just doing what I can to keep
                children out of harm’s way as much as possible. It’s the
                right way.” </p>
            </div>
          </div>
        </div>
      </div>
      <div> </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>