<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <h1 class="page__title title balance-text" id="page-title">Liberal
      Zionism and the ethnonational imperative</h1>
    <header class="node__header">
      <p class="node__submitted">
        <span class="field field-author"><a
            href="https://electronicintifada.net/people/steven-salaita"
            typeof="skos:Concept" property="rdfs:label skos:prefLabel"
            datatype="">Steven Salaita</a></span>
        <span class="field field-publication-date"><span
            class="date-display-single" property="dc:date"
            datatype="xsd:dateTime" content="2015-12-30T13:36:32+00:00">30
            December 2015<br>
            <b><small><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="https://electronicintifada.net/blogs/steven-salaita/liberal-zionism-and-ethnonational-imperative">https://electronicintifada.net/blogs/steven-salaita/liberal-zionism-and-ethnonational-imperative</a></small></small></small></b><br>
          </span></span> </p>
    </header>
    <figure id="file-32747" class="file file-image file-image-jpeg
      media-element file-figure"><picture class="media-element
        file-figure"><source
          srcset="https://electronicintifada.net/sites/electronicintifada.net/files/styles/original_800w/public/2015-12/ash_00_9.jpg?itok=7lvMmPV3&timestamp=1451482168
          1x" media="(min-width: 72rem)"></picture><figcaption
        class="group-caption field-group-html-element"><small
          class="credit"><span class="field field-publisher"></span></small></figcaption></figure>
    <p>I recently shared a stage with <a
        href="https://electronicintifada.net/tags/columbia-university">Columbia
        University</a> professor <a
        href="https://electronicintifada.net/people/joseph-massad">Joseph
        Massad</a> and listened to him vigorously condemn anti-Semitism,
      deconstructing with his characteristic acuity the problems of
      conflating Jewish peoplehood with the conduct of the state of
      Israel.</p>
    <p>Zionists often usually charge Massad with a number of sins
      including anti-Semitism, accusations raised loudly in the context
      of a decade-long campaign of defamation that aimed to get him
      fired.</p>
    <p>Massad’s predecessor at Columbia, <a
        href="https://electronicintifada.net/tags/edward-said">Edward
        Said</a>, once referred to himself, proudly, as a <a
        href="http://www.newstatesman.com/node/159468">Jewish
        intellectual</a>.</p>
    <p>Said eloquently castigated any articulation of anti-Semitism and
      demanded that it be no part of Palestine’s national movement.
      Zionists often deemed Said anti-Semitic and spent countless hours
      attempting to get him fired, too.</p>
    <p>Ali Abunimah, another Palestinian luminary, so robustly
      criticizes anti-Semitism that right-wing anti-Semites accuse him
      of being a covert Zionist, unaware perhaps that they’re
      reproducing a feature of Zionism.</p>
    <p>Last week, <a
        href="https://electronicintifada.net/tags/avi-mayer">Avi Mayer</a>,
      an American settler in Palestine who works for the propaganda arm
      of the Israeli government-backed <a
        href="https://electronicintifada.net/tags/jewish-agency">Jewish
        Agency</a>, alleged anti-Semitism <a
href="https://storify.com/AliAbunimah/what-ali-abunimah-really-thinks-about-yom-kippur">against
        Abunimah</a>. Abunimah’s transgression was to insist that the
      Jewish holy day of Yom Kippur not be conflated with a celebration
      of Israel.</p>
    <p>A significant community of Palestinian intellectuals, journalists
      and activists loudly disdains anti-Semitism and desires democratic
      coexistence with Jews. Members of this community frequently
      sustain slander as anti-Semitic and are targeted for recrimination
      or even criminalization.</p>
    <p>It makes no sense – except in the context of liberal Zionism,
      where it is perfectly sensible.</p>
    <h2>The horror of democratic coexistence</h2>
    <p>That Zionists accuse adamant critics of anti-Semitism of being
      anti-Semitic isn’t actually a disconnect; it is a vital feature of
      Zionism, especially visible in its liberal incarnations.</p>
    <p>Take Mayer’s claim against Abunimah. It’s easy (and tempting) to
      dismiss it as the paranoid dishonesty of a dullard whose vapidity
      surpasses his acumen, or, if we are to be more generous, as the
      preening war cry of a professional colonizer, but Mayer’s
      duplicity is systematic.</p>
    <p>We must take it seriously even if we cannot extend the same
      courtesy to its purveyor.</p>
    <p>To make sense of this bizarre sensibility, we should explore how
      Zionist notions of anti-Semitism function in relation to
      iniquitous norms of citizenship in Israel.</p>
    <p>According to the logic of settler colonization, anti-Semitism is
      located not in hatred of Jews, but in the refusal to accept
      Israeli iniquity.</p>
    <p>Those who disassociate Israel from Judaism frequently field false
      accusations of anti-Semitism. Those accusations don’t generally
      result from misreading. It’s precisely the disassociation of
      Israel from Judaism that so disturbs people who view Zionism as an
      atavistic duty.</p>
    <p>The Zionist ideal of a state exclusive to Jews, as defined by a
      theocratic bureaucracy, reduces culture and history to the
      fanciful motifs of ethnonationalism.</p>
    <p>Jewish peoplehood is thus contingent on fealty to Israel.
      Delinking Jewishness from Zionism constitutes a grievous act of
      anti-Semitism. All forms of Zionism, no matter how progressive
      they sound, rely on that linkage.</p>
    <p>When Palestinians support democratic coexistence, which requires
      equal rights and nonsectarian citizenship, they implicitly desire
      the end of Zionism.</p>
    <p>When Zionists reduce Israel to emblems of cultural uplift (Jewish
      redemption, biblical fulfillment, ethnic refuge, enlightenment of
      other nations), they elide its presence as a state that behaves in
      relation to certain geopolitical realities. It becomes exceptional
      and sacrosanct. It fulfills the exclusive destiny of an anointed
      few, sorted from the unchosen through the blunt rites of biology.
      (All forms of ethnonationalism do the same.)</p>
    <p>The state’s critics, then, are not seen to be maligning unjust
      policies, but as performing acts of cultural insensitivity.</p>
    <h2>The Palestinian menace</h2>
    <p>Those of Palestinian origin are especially prone (and vulnerable)
      to charges of anti-Semitism. Israel’s propaganda technique of
      conceptualizing Palestinians as beholden to <a
href="http://www.nytimes.com/2015/10/22/world/middleeast/netanyahu-saying-palestinian-mufti-inspired-holocaust-draws-broad-criticism.html">inveterate
        Jew-hatred</a> initiates the oft-repeated assertion that <a
href="https://www.washingtonpost.com/world/middle_east/israelis-are-calling-attacks-a-new-kind-of-palestinian-terror/2015/12/24/e162e088-0953-4de5-992e-adb2126f1dcc_story.html">mindless
        violence</a> motivates Palestinian resistance.</p>
    <p>The technique also serves a more insidious purpose. For Zionism
      to function, Palestinians must disappear or become anti-Semitic.</p>
    <p>The Palestinian who welcomes the opportunity to share a nation
      and a national identity with Jews exposes the irreconcilable
      contradiction of Zionism, that something called a “Jewish state”
      can also be a legitimate democracy.</p>
    <p>The Palestinian puts the Zionist in the unusual position of
      exemplifying what the Palestinian is supposed to embody:
      tribalism, irrationality, belligerence, fanaticism, chauvinism,
      superstition.</p>
    <p>It is easier to either ignore Palestinians or defame them based
      on the Zionist’s peculiar obsession with ethnic purity.</p>
    <p>These ethical contortions make little sense to those with
      worldviews that accommodate compassion, but we’re dealing with
      ethnonationalism, which values group supremacy above all other
      considerations.</p>
    <h2>The necessity of liberal slander</h2>
    <p>In the months after being fired from a tenured professorship at
      the <a
        href="https://electronicintifada.net/tags/university-illinois">University
        of Illinois</a> in August 2014, for condemning Israeli war
      crimes, I was periodically aggravated that some commentators were
      unwilling or unable to recognize that my supposedly anti-Semitic
      tweets actually defend Jews against essentialism.</p>
    <p>In those tweets, I warn against conflating an entire community
      with the behavior of a nation-state busy showering civilians with
      bombs and chemical weapons, a warning I offer in much of my work.</p>
    <p>Yet <a href="https://electronicintifada.net/tags/cary-nelson">Cary
        Nelson</a>, <a
        href="https://electronicintifada.net/tags/todd-gitlin">Todd
        Gitlin</a>, <a
        href="https://electronicintifada.net/tags/mira-sucharov">Mira
        Sucharov</a>, <a
href="http://www.jewishjournal.com/david_n_myers/article/whether_you_fire_him_or_not_condemn_salaitas_words">David
        Myers</a>, <a
        href="https://electronicintifada.net/tags/michelle-goldberg">Michelle
        Goldberg</a> and other liberal Zionist academics and pundits all
      declared or suggested that I had disparaged Jews.</p>
    <p>It was remarkably frustrating. These folks could obviously read,
      even if not competently. They all have impeccable credentials, but
      I tried not to hold that against them. I couldn’t understand their
      phonic malfunction until I forced myself to think like an
      apologist for ethnocracy.</p>
    <p>The political identity of liberal Zionists is filled with acute
      incongruity. They cannot consume or disseminate ideas without the
      magical benefit of denial. Disassociating Judaism from Israel
      renders Zionism superfluous. That kind of disassociation requires
      one to rethink the commonplaces of Israel’s self-image. It is more
      convenient to outsource failures of imagination to the
      Palestinian.</p>
    <p>The liberal Zionist must constantly choose between a
      self-professed commitment to democracy and protecting Israel’s
      reputation.</p>
    <p>When pressed, the liberal Zionist always chooses to protect
      Israel’s reputation. That choice defines liberal Zionism.</p>
    <h2>The ethnonational imperative</h2>
    <p>This mentality is evident in, say, the asinine interpretation of
      <a
href="https://storify.com/AliAbunimah/what-ali-abunimah-really-thinks-about-yom-kippur">Abunimah’s
        tweets</a> and in the career-long nonsense Edward Said endured.</p>
    <p>Every Palestinian activist or intellectual who delinks Zionism
      and Jewishness – which is to say, nearly all of us – suffers the
      conflicted rhetoric of colonizers pretending to be enlightened.</p>
    <p>The problem isn’t that liberal Zionists ignore what Palestinian
      activists and intellectuals actually say. They listen closely, in
      fact. They’re merely terrified to hear the native express a desire
      for equality. If actualized, that desire would force the
      destruction of an ideology they refuse to abandon.</p>
    <p>I term this phenomenon the ethnonational imperative, which
      explains spurious accusations of anti-Semitism not as an inability
      to comprehend the delinking of Zionism and Jewishness, but as an
      inclination to link them permanently and to punish those who do
      not.</p>
    <p>It does little good for a victim of the ethnonational imperative
      to insist that he or she refuses to define a complex and
      multivalent community in relation to a perpetual human rights
      violator. Such insistence will only intensify accusations of
      anti-Semitism.</p>
    <p>I have no pithy alternative on offer. I can only represent my own
      experience and identify which approaches suit me at the moment.</p>
    <p>Others exist in different circumstances. I encourage them to
      think closely about strategies that allow them to continue
      speaking from positions of belonging and to retain the dignity of
      the Palestinian struggle.</p>
    <p>I will no longer respond to accusations of anti-Semitism by
      appealing to my accusers’ sense of fairness or discretion. They
      don’t raise those accusations to foster reconciliation or
      dialogue, to use the favored parlance of the liberal Zionist. They
      do it to cause harm.</p>
    <p>The impulse, even when unstated, is to center themselves as
      stewards of Palestine’s destiny. In the meantime, their
      recalcitrance prolongs heinous suffering.</p>
    <p>I am willing to work out difficult ideas with ideological
      opponents, but I have no interest in forestalling the liberation
      of Palestine to accommodate the colonizer’s identity crisis.</p>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>