<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <span class="post_date" title="2015-12-10">December 10, 2015</span>
    <h1 class="headline" itemprop="name"><a
href="http://www.counterpunch.org/2015/12/10/open-rafah-now-siege-on-gaza-is-a-cruel-and-political-failure/"
        rel="bookmark">Open Rafah Now: Siege on Gaza is a Cruel and
        Political Failure</a></h1>
    <p class="post_meta"> <span class="post_author_intro">by</span> <span
        class="post_author" itemprop="author"><a
          href="http://www.counterpunch.org/author/ramzy-baroud/"
          rel="nofollow">Ramzy Baroud</a></span> </p>
    <div class="post_content" itemprop="articleBody"><b><small><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://www.counterpunch.org/2015/12/10/open-rafah-now-siege-on-gaza-is-a-cruel-and-political-failure/">http://www.counterpunch.org/2015/12/10/open-rafah-now-siege-on-gaza-is-a-cruel-and-political-failure/</a></small></small></small></b><br>
      <p>When Egypt decided to open the Rafah border crossing which
        separates it from Gaza for two days, December 3 and 4, a sense
        of guarded relief was felt in the impoverished Strip. True, 48
        hours were hardly enough for the tens of thousands of patients,
        students and other travelers to leave or return to Gaza, but the
        idea that a respite was on its way helped to break, albeit
        slightly, the sense of collective captivity felt by entrapped
        Palestinians.</p>
      <p>Of course, the Rafah border crisis will hardly be resolved by a
        single transitory decision, mainly because Gaza is blockaded for
        political reasons, and only a sensible political strategy can
        end the suffering there or, at least, lessen its horrendous
        impact.</p>
      <p>Palestinians speak angrily of an Israel siege on Gaza, a
        reality that cannot be countered by all the official Israeli
        hasbara and media distortions. In fact, not only is it far worse
        than a blockade as an economic restriction but it is a constant
        violent process aimed at brutalizing, and punishing a community
        of 1.9 million people. However, the Egyptian closure of the
        Rafah border crossing, which has contributed to the ‘success’ of
        the Israeli siege is rarely discussed within the same context:
        as a political decision first and foremost.</p>
      <p>In a border-related agreement that was reportedly signed
        mid-November between Palestinian Authority President, Mahmoud
        Abbas and Egypt’s Abdul Fatah al-Sisi, both sides seemed genial
        and unperturbed about the tragedy bubbling up north of the
        Egyptian border.</p>
      <p>The ‘activities’ near Rafah were intended to “secure the
        border,” Sisi told Abbas, according to a statement issued by the
        Egyptian President’s office. These activities “could never be
        meant to harm the Palestinian brothers in the Gaza Strip.”</p>
      <p>The term ‘activities’ here is, of course, a reference to the
        demolishing of thousands of homes alongside the 12-kilometer
        border between Rafah in Gaza and Egypt, in addition to the
        destruction and flooding of hundreds of tunnels, which have
        served as Gaza’s main lifeline that sustained the Strip
        throughout the Israeli siege during most of the last decade.</p>
      <p>Abbas, of course, has no qualms about the Egyptian action, the
        result of which has been the closure of the Rafah crossing for
        300 days in 2015 alone, according to a new study originating in
        Gaza.</p>
      <p>Last year, in an interview with Egypt’s ‘Al-Akbar’ newspaper,
        Abbas said that the destruction of the tunnels was the best
        solution to prevent Gazans from using the smuggling business for
        their own benefits. He then spoke about 1,800 Gazans becoming
        millionaires as a result of the tunnel trade, although no
        corroboration for this specific number was ever divulged.</p>
      <p>Of course, Abbas has rarely been concerned about the rising
        fortunes of the alleged ‘millionaires’, because his Authority,
        which subsists on international handouts, is rife with them. His
        grievance is with Hamas, which has been regulating tunnel trade
        and taxing merchants for the goods they import into the Strip.
        Not only were the tunnels a lifeline for Gaza’s economy, the
        underground business helped fill a void in Hamas’ own budget, a
        fact that has irked Abbas for years.</p>
      <p>Following Hamas’ election victory in January 2006 and the
        bloody clash between the new Government and Abbas’s Fatah
        faction, Hamas has experienced immense pressure: Israel launched
        three massive and deadly wars, while maintaining a strict siege;
        Egypt ensured the near permanent closure of its border; and
        Abbas continued to pay the salaries for tens of thousands of his
        supporters in Gaza, on the condition that they did not join the
        Hamas Government.</p>
      <p>Moreover, the so-called ‘Arab Spring’, the turmoil in Egypt and
        the war in Syria, in particular, lessened Hamas’ chances of
        escaping the financial stranglehold that made governing Gaza,
        broken by war and fatigued by the siege, nearly unviable.</p>
      <p>While Israel, from the outset, explained that its siege was
        based on security requirements, Egypt eventually did the same,
        alleging that destroying the tunnels, demolishing homes and
        enlarging the buffer zone were necessary steps to stave off the
        flow of weapons from Gaza to Sinai’s militants who are
        responsible for deadly attacks on the Egyptian army.</p>
      <p>Oddly, the Egyptian logic is the exact opposite of the Israeli
        logic, upon which the siege was justified in the first place.
        Israel claims that Gaza’s factions use the tunnels to smuggle
        weapons and explosives from Sinai, not the other way around.</p>
      <p>Indeed, allegedly smuggling weapons from Gaza to Sinai has
        little to do with the closure of Rafah or even the destruction
        of the tunnels.</p>
      <p>With American expertise and aid, Egypt began erecting a steel
        wall along the Gaza border as early as December 2009. This
        preceded the Egyptian revolution and the political chasm in that
        society which was followed by the militant chaos. Indeed, there
        was little violence in Sinai then, at least, not one blamed
        partly on Palestinians. The construction of the wall took place
        during the rule of Hosni Mubarak in order to accommodate
        Israeli-American pressure to contain Hamas and other fighting
        groups. Abbas, eager to see the demise of his rivals, was in
        agreement, as he remains until today, ever ready to entertain
        any ideas that would once more give rise to his Fatah party in
        the Strip.</p>
      <p>The militant violence in Sinai did not usher in the siege on
        Gaza, but only hastened the demolishing of homes, destruction of
        tunnels and provided further justification for the permanent
        closure of the border.</p>
      <p>Life in Gaza became impossible, to the extent that the UN
        Conference on Trade and Development released a report last
        September warning that Gaza could become ‘uninhabitable’ in less
        than five years, if current economic trends continue.</p>
      <p>But these economic trends are the result of intentional
        policies, mostly centered at achieving political ends. Moreover,
        none of these ends have been achieved after nearly a decade of
        experimentation. True, many have died as they waited to receive
        proper medical care and thousands perished in war; many of the
        maimed cannot even acquire wheelchairs, let alone prosthetics,
        but neither has Israel managed to stop the Resistance, Egypt
        quell the rebellion in Sinai nor has Abbas regained his lost
        factional stronghold.</p>
      <p>Yet, things are getting much worse for Gaza. The World Bank
        issued a report earlier this year stating that 43% of Gaza’s
        population are unemployed, and that unemployment among the youth
        has reached 60%. According to the report, these unemployment
        figures are the highest in the world.</p>
      <p>Since the establishment of the border between Palestine and
        Egypt following an agreement in 1906 between the Ottoman Empire
        – which controlled Palestine then – and Britain, which
        controlled Egypt, never was the border subject to such deadly
        political calculations. In fact, between 1948 and 1967, when
        Gaza was under Egyptian control, the border was virtually
        non-existent as the Strip was administered as if a part of
        Egypt.</p>
      <p>Although Gazans are still being referred to as ‘brothers’,
        there is nothing brotherly in the way they are being treated.
        25,000 humanitarian cases are languishing in Gaza, waiting to be
        allowed access to treatment in Egypt or in other Arab and
        European countries. These ill Palestinians should not be used as
        political fodder in a turf war which is not of their making.</p>
      <p>Moreover, while countries have the right to protect their
        sovereignty and security, they are obligated by international
        law not to collectively punish other nations, no matter the
        logic or the political context.</p>
      <p>An agreement must be reached between the Government in Gaza and
        Egypt, with the help of regional powers and under the monitoring
        of the United Nations, to end Gaza’s perpetual suffering and
        open the border, once and for all.</p>
    </div>
    <div>
      <p class="author_description"> <em><strong>Dr. Ramzy Baroud</strong>
          has been writing about the Middle East for over 20 years. He
          is an internationally-syndicated columnist, a media
          consultant, an author of several books and the founder of
          PalestineChronicle.com. His latest book is My Father Was a
          Freedom Fighter: Gaza’s Untold Story (Pluto Press, London).
          His website is: ramzybaroud.net</em> </p>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>