<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <span class="post_date" title="2015-09-18">September 18, 2015</span>
    <h1 class="headline" itemprop="name"><a
href="http://www.counterpunch.org/2015/09/18/redefining-socialism-in-cuba/"
        rel="bookmark">Redefining Socialism in Cuba</a></h1>
    <p class="post_meta"> <span class="post_author_intro">by</span> <span
        class="post_author" itemprop="author"><a
          href="http://www.counterpunch.org/author/garry-leech/"
          rel="nofollow">Garry Leech</a></span> </p>
    <div class="post_content" itemprop="articleBody"><b><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://www.counterpunch.org/2015/09/18/redefining-socialism-in-cuba/">http://www.counterpunch.org/2015/09/18/redefining-socialism-in-cuba/</a></small></small></b><br>
      <p>US Secretary of State John Kerry travelled to Havana this past
        August for the flag-raising ceremony at the re-established US
        Embassy in Cuba. While this event was viewed as a landmark
        occasion by many in the United States, including the mainstream
        media, it was just the latest in a never-ending stream of
        landmarks for Cuba. From the victory of the socialist revolution
        in 1959 to emerging ties with the Soviet Union and the Socialist
        bloc during the 1960s to political and economic reforms in the
        mid-1970s to the disintegration of the Soviet Union and
        resulting “Special Period” during the 1990s to the far-reaching
        economic reforms of recent years. In other words, socialism in
        Cuba is not stagnant; nor is it reliant on US policy. To the
        contrary, Cuba’s socialism has constantly evolved as it has
        responded to both domestic and international conditions, and
        this constant redefining of the model continues today.</p>
      <p>The recent changes in Cuba’s socialist model are perhaps most
        evident in the country’s capital city of Havana. While being a
        major draw for foreign tourists, Havana is also home to 2.2
        million Cubans. Tourist Havana is evident in the newly-renovated
        buildings in various neighborhoods of the old colonial section
        of the city. These buildings host boutique hotels, restaurants,
        bars and shops. These neighborhoods have their own tourist
        currency (the convertible peso, CUC) and are filled with
        English-speaking Cubans. This is the side of Havana, indeed of
        Cuba, that most foreigners have experienced since the country
        opened up to tourism during the 1990s to obtain the hard
        currency required to import necessities it cannot produce
        itself. But there is another side to the city that constitutes a
        very different world, and it is the world in which most Cubans
        live.</p>
      <p>Not far from the touristy parts of Old Havana is a neighborhood
        known as Belén. Its older buildings are not renovated and its
        streets are rarely traversed by foreigners. The convertible
        peso, or CUC, is largely useless here because everything is
        purchased using the national peso. In short, Belén is a typical
        urban neighborhood where Cubans go about their daily activities.
        What quickly becomes apparent in Belén though, are the social
        and economic changes that have occurred in Cuba’s socialist
        model over the past 20 years. At the root of these changes is a
        shift from state socialism to a more participatory model.</p>
      <p>In the 1980s, Cuba more closely reflected the state socialist
        model that ultimately failed in the Soviet Union. As one
        resident of Belén stated: “We were so dependent on the state to
        do everything for us that we’d call the government if we needed
        a light bulb changed.” But with the collapse of the Soviet Union
        and the disintegration of the socialist trading bloc, Cuba had
        to become more creative if it was to survive both literally and
        figuratively as an island of socialism in an ocean of
        capitalism. And it was the creative survival strategies that
        emerged during the 1990s that have helped to redefine socialism
        in Cuba today.</p>
      <p>The collapse of the Soviet Union, in conjunction with a
        corresponding tightening of the five-decades-long US blockade,
        meant that Cuba could no longer import sufficient food or oil.
        The country responded to the shortage of petroleum-based
        pesticides and fertilizers by becoming the world’s leader in
        organic agriculture. It responded to the shortage of fuel by
        becoming a leader in urban agriculture to diminish the need to
        transport food great distances to markets. As a result, more
        than 80 percent of the country’s agricultural production is now
        organic.</p>
      <p>This shift is evident in communities such as Belén, which
        contains four farmers’ markets within six blocks that are open
        12 hours a day, seven days a week. One of the markets sells
        produce grown on urban plots while the other three offer fruits,
        vegetables and meats cultivated on farms located on the
        outskirts of the city. The markets are also cooperatives,
        highlighting another shift in Cuba’s socialism. In order to find
        alternatives to large-scale industrial farming and to stimulate
        production the government broke-up many large state-owned farms
        and turned them over to the farmers as smaller worker-owned
        cooperatives. The new cooperatives not only increased
        production, they also constituted a shift away from state
        socialism by empowering workers who previously had little or no
        voice in the running of their workplaces.</p>
      <p>This emerging worker democracy through cooperatives not only
        existed in agricultural production, it also occurred in the
        selling of products. A group of community members in Belén
        formed the Belén Agricultural Market as a cooperative to sell
        produce that they purchased from a farming cooperative situated
        on the outskirts of the city. Communities such as Belén now
        enjoy an abundance of inexpensive organic fruits, vegetables and
        meats that were harvested only hours earlier.</p>
      <p>According to Cuban permaculturalist Roberto Pérez, Cuba
        established the foundation for a more ecologically sustainable
        society more than fifty years ago “when the revolution gained
        sovereignty over the resources of the country, especially the
        land and the minerals, this was the base for sustainability. You
        cannot think about sustainability if your resources are in the
        hands of a foreign country or in private hands. Even without
        knowing, we were creating the basis for sustainability.”</p>
      <p>The shift to a more ecologically sustainable agricultural
        production has resulted in healthy organic food being the most
        convenient and inexpensive food available to Cubans. Because of
        the US blockade, processed foods are more expensive and not
        readily available. This reality stands in stark contrast to that
        in wealthy capitalist nations such as the United States and<br>
        <a
href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/1780321996/counterpunchmaga"><img
            class=" alignright"
            src="cid:part3.01050609.00060904@freedomarchives.org"
            alt="Leech_Capitalism_Cover-191x300" height="275"
            width="175"></a>Canada where heavily-subsidized
        agri-businesses flood the market with cheap, unhealthy processed
        foods while organic alternatives are expensive and more
        difficult to obtain. The consequence in the United States is
        high levels of obesity, diabetes and heart disease.</p>
      <p>Cuba’s 2011 economic reforms expanded the cooperative sector to
        include a variety of business sectors including transportation.
        The reforms have also allowed people to establish small
        privately-owned businesses beyond allowing families to establish
        restaurants and rent out rooms in their homes. As a result, a
        walk along the ten blocks of Sun Street (<em>Calle Sol</em>) in
        Belén reveals a mixture of state-owned businesses, cooperatives
        and small private enterprises. The bakery, two egg shops, two
        bars, a restaurant, two gyms and a convenience store are owned
        by the state. As previously noted, the farmers’ markets are
        cooperatives, while private enterprises operating out of
        peoples’ homes consist of several repair shops, an ice cream
        vendor, two pizza parlors, two small household goods vendors and
        three coffee shops.</p>
      <p>When the Cuban government announced in 2010 that it was going
        to lay off more than half a million public sector workers, the
        US mainstream media proclaimed the failure of socialism and a
        shift towards capitalism. The Cuban government’s reduction in
        the public sector workforce was viewed in the same light as the
        austerity measures implemented by capitalist nations throughout
        the global South under neoliberalism. But such analysis
        highlighted a fundamental misunderstanding of Cuban socialism
        that is common in the Western mainstream media.</p>
      <p>Unlike in capitalist nations, Cuba has not simply laid off
        thousands of public sector workers and left them to fend for
        themselves as unemployed desperately seeking private sector
        jobs. The layoffs are a multi-year process and, due to the 2011
        economic reforms, many workers will continue to perform the same
        job. For instance, in many sectors, such as stores, bars,
        restaurants and transportation, workers have been offered the
        opportunity to establish cooperatives and to take over their
        existing places of business.</p>
      <p>In one such case, five workers in a state-owned restaurant
        formed a cooperative and now lease the property from the state
        and run the business as their own. So while they are part of the
        downsizing of the public sector because they no longer work for
        the state, they continue to do the same job as previously. In
        the eyes of many, such a transition actually constitutes a
        strengthening of socialism rather than a shift towards
        capitalism because it is empowering workers who now have a
        meaningful voice in their workplace—something they didn’t have
        under state socialism and would not have under corporate
        capitalism.</p>
      <p>The establishment of small private enterprises constitutes a
        redefining of Cuban socialism because it liberates workers from
        the hierarchical structures of state socialism by allowing them
        to become their own bosses. Further evidence that allowing small
        businesses and cooperatives to emerge does not necessarily
        represent a shift to capitalism is the fact that it remains
        illegal to establish a corporation. Because an individual is
        only permitted to own one place of business, corporate chains
        that monopolize production and markets cannot be established so
        the overwhelming majority of businesses remain locally-owned and
        rooted in the community.</p>
      <p>What Cuba is attempting to avoid are the gross inequalities
        that inevitably result from monopoly corporate capitalism where
        workers have no meaningful voice in their daily work lives. So
        while many mainstream analysts in the United States view the
        shift to small private businesses as a move towards capitalism,
        such a view ignores the reality that small privately-owned
        businesses are not unique to capitalism, they existed in
        societies long before capitalist model came into existence.</p>
      <p>Other aspects of Cuba’s economic reality have also been
        seriously distorted by the US mainstream media. One such example
        is the reporting on the salaries earned by Cubans. It is often
        stated that the average state salary earned by a Cuban worker is
        $25 a month. While this is true, it is often stated out of
        context, thereby leaving the reader to believe that most Cubans
        must exist in dire poverty since they earn only a dollar a day.
        In actuality, less than 40 percent of Cubans exist solely on a
        state salary. The majority are earning beyond that as state
        employees earning tips in the tourist economy, private
        entrepreneurs, members of cooperatives, or recipients of
        remittances—or a combination of these.</p>
      <p>It is true, however, that for those Cubans who do have to exist
        on the state salary that life is indeed difficult. They earn
        just enough to cover their basic needs but can afford little
        else. So how can a Cuban meet his or her basic needs on only $25
        a month? What most US media references to the average state
        salary fail to mention are the extensive state subsidies enjoyed
        by Cubans. All education and healthcare are provided free of
        charge as is after-school care. More than 80 percent of Cubans
        own their homes outright, therefore they pay no rent, mortgage
        or property tax. Electricity is heavily subsidized to the degree
        that most Cuban homes pay about $1 a month.</p>
      <p>Cubans also receive food ration coupons that provide them with
        meat, eggs, bread, rice, beans, cooking oil, soap and feminine
        hygiene products among other essentials. The ration supplies
        approximately 30 percent of a person’s monthly food needs, while
        another third is met through free lunches provided in workplaces
        and schools. Therefore, most Cubans only have to pay out of
        pocket for about one-third of their monthly food needs. And
        because of state subsidies, the prices of many essentials are
        extremely low. For example, eggs cost 4¢ each while a large loaf
        of bread is 20¢. Tomatoes sell for 40¢ lb, potatoes for 4¢ lb
        and large avocados are 20¢ each. Meanwhile, ice cream cones are
        12¢ each and a bottle of beer in a state-owned bar costs 40¢. As
        for transportation, an individual can go anywhere in Havana on a
        municipal bus for 4¢. Consequently, a Cuban earning the average
        state salary can meet his or her basic needs.</p>
      <p>For the more than 60 percent of Cubans who live on more than
        the average state salary, they can also afford a certain amount
        of luxuries. This portion of the population can be seen spending
        convertible pesos in the more expensive tourist restaurants,
        hotels and stores as well as utilizing the new public Wi-Fi
        hotspots that have been established throughout the island. And
        while the dual economies that are largely differentiated by the
        tourist convertible peso and the domestic national peso have
        resulted in greater inequality in Cuba, the country still
        remains the most equal in Latin America by far.</p>
      <p>For years the US media has also suggested that Cuba’s
        government was restricting Internet access on the island as a
        means of controlling the population. In reality, the inability
        of the country to develop the necessary infrastructure for
        widespread Internet usage is a result of the US blockade. The
        obvious hi-speed connection point for Cuba is to run a fibre
        optic cable the 90 miles from Florida to the island, but the US
        economic blockade has prevented this from happening.</p>
      <p>After a failed attempt to run a fibre optic cable one thousand
        miles along the bottom of the Caribbean Sea from Venezuela to
        Cuba, a second attempt proved successful in 2013. This
        established hi-speed Internet in Havana and subsequently led to
        the creation of public Wi-Fi hotspots in parks and plazas
        throughout the country. It also led the government to slash the
        cost of access from $4.50 an hour to $2.00. While this still
        places the Internet beyond the financial means of those existing
        on state salaries, it has dramatically improved access for the
        rest of the population. This new reality is evident in the
        almost permanent presence of people in parks and plazas armed
        with their iPhones, tablets and laptops.</p>
      <p>Cuba’s socialist reforms have been implemented without any
        serious disruptions to the provision of free healthcare and
        education to the entire population. Cuba has one doctor for
        approximately every one hundred families, resulting in a ratio
        of physicians per 1,000 people that is twice as high as in the
        United States. As a result, in Havana, there is a family doctor
        for every two blocks and each neighborhood has a polyclinic that
        assures access to specialists and dentists as well as providing
        24-hour urgent care, while hospitals handle serious illnesses
        and emergencies. This is the reality in Belén, which has a
        24-hour polyclinic on Sun Street and a hospital less than a mile
        away.</p>
      <p>Because of its emphasis on healthcare and human well-being,
        Cuba has a life expectancy equal to the United States and infant
        and child mortality rates—deaths of children under one and under
        five years of age respectively—that are both superior to its
        northern neighbor. When Cuba’s health indicators are compared to
        capitalist nations in Latin America, the differences are
        astounding. Cuba’s infant mortality rate of 5.6 per 1,000 births
        compares to 19.0 in Mexico, 24.2 in Colombia and 14.4 in
        relatively wealthy Argentina. A similar discrepancy exists
        between socialist Cuba and its capitalist Latin American
        neighbors with regard to child mortality rates.</p>
      <p>The result of Cuba’s socialist model is a highly educated and
        healthy population. Additionly, homelessness, malnutrition and
        violent crime—social maladies that are rampant in capitalist
        Latin American nations—are conspicuous by their absence in Cuban
        society. Cuba’s lack of violent crime is particularly noteworthy
        given that five of the top ten cities with the highest homicide
        rates in the world are located in Latin America. Because violent
        crime is almost unheard of in Cuba, Elias Carranza, a senior UN
        official for the Prevention of Crime and the Treatment of
        Offenders Institute, declared Cuba the safest country in the
        region.</p>
      <p>But despite all the benefits that Cubans enjoy from the
        socialist system some naturally still harbor frustrations. The
        most common complaints are low salaries and over-crowded
        housing. The country’s youth also yearn for greater access to
        the Internet. Consequently, some Cubans see a shift towards
        capitalism as a possible solution to these problems and for
        achieving a more luxurious lifestyle.</p>
      <p>Younger generations in particular, those too young to recall
        life prior to 1959 and who take many of the revolution’s social
        achievements for granted because they have existed since they
        were born, are inundated with capitalist propaganda in the form
        of Hollywood movies and TV shows as well as on the Internet.
        They are being seduced by the capitalist consumer dream—and
        this, perhaps more than anything else, poses the greatest threat
        to Cuba’s socialist model.</p>
      <p>This is not surprising given that it is the luxurious
        lifestyles of the upper-middle and upper classes in the United
        States that dominate in movies and on TV as well as the
        Internet. And, in conjunction with the seemingly endless flow of
        relatively rich foreign tourists that visit Cuba from wealthy
        capitalist nations, some Cubans link capitalism with material
        wealth. But only 20 percent of the world’s population live in
        the manner of people in the capitalist nations of North America
        and Europe; the majority of those living under capitalism in the
        global South endure poverty and misery. This inequality is
        inevitable under capitalism because the Earth cannot sustain 7
        billion people living in the manner that North Americans live.
        Therefore, the imperialist powers are required to consume a
        disproportionate percentage of the planet’s resources to
        maintain their standards of living and they do so by using the
        resources of the poor.</p>
      <p>Geographically, the closest capitalist country to Cuba is not
        the United States, it is Haiti. And the poverty that is
        widespread in Haiti is far more reflective of the reality of
        most people in the world who live under capitalism than the
        standard of living of North Americans. But the plight of
        Haitians is rarely seen in Hollywood movies and on TV shows. It
        is rarely front and center on the Internet. It remains the
        hidden face of global capitalism.</p>
      <p>Given that Haiti is a capitalist nation, it is clear that
        capitalism in and of itself does not guarantee a relatively
        luxurious standard of living for all people, or even a
        majority—or Haitians would live like most North Americans. It is
        the combination of capitalism and imperialism that has created
        wealth in rich nations and poverty in poor nations. Rich nations
        such as the United States, Canada and Western European countries
        are imperialist powers because they wield a hugely
        disproportionate amount of influence over neo-colonial
        institutions such as the United Nations, the International
        Monetary Fund and the World Bank in addition the coercive
        capacities of their own foreign policies.</p>
      <p>But Cuba is not an imperialist nation. Therefore, a dismantling
        of socialism and a shift to capitalism would not allow Cubans to
        live as most North Americans do. Capitalism in Cuba would more
        closely reflect the capitalist reality of Haiti, Honduras,
        Guatemala and many other Latin American nations struggling with
        poverty, inequality and violence. Capitalism would generate
        wealth for perhaps 20 percent of the population while half of
        Cubans would likely endure poverty. In fact, not only would half
        the population still not have access to luxuries under
        capitalism, but they would also likely lose the social benefits
        they currently enjoy under socialism in the form of healthcare,
        education, food, housing and a crime-free neighborhoods.</p>
      <p>Ultimately, Cuba’s socialism seeks to achieve a higher level of
        human development than the materialistic dream achievable to
        only a minority under capitalism. Most Cubans recognize the
        Revolution’s social achievements and, as a result, would like to
        preserve the socialist model, albeit with a few more material
        comforts. But as long as the world remains dominated by
        capitalism there will be limits to the degree of material
        comfort that Cubans can obtain.</p>
      <p>On the other hand, if a significant socialist bloc were to
        emerge then a more equitable distribution of the planet’s
        resources might indeed be possible, which would not only improve
        the standard of living of many Cubans but also of those
        impoverished billions throughout the global South existing under
        capitalism.</p>
      <p>For more than fifty years Cuba has redefined socialism again
        and again in its constant quest to achieve ever higher levels of
        human development. The economic reforms of recent years that are
        so evident in neighborhoods such as Belén are not the first such
        transformations—and they won’t be the last. Ultimately, anyone
        seeking to achieve a more sustainable and just world could do a
        lot worse than look towards Cuba for inspiration.</p>
    </div>
    <div>
      <p class="author_description"> <strong><em>Garry Leech</em></strong><em>
          is an independent journalist and</em><em> author of numerous
          books including <a
href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/1780321996/counterpunchmaga">Capitalism:
            A Structural Genocide</a> (Zed Books, 2012); <a
href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/080706145X/counterpunchmaga">Beyond
            Bogota: Diary of a Drug War Journalist in Colombia</a> (Beacon
          Press, 2009); and <a
href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/1842776290/counterpunchmaga">Crude
            Interventions: The United States Oil and the New World
            Disorder</a> (Zed Books, 2006). ). He is also a lecturer in
          the Department of Political Science at Cape Breton University
          in Canada.</em> </p>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>