<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <div id="container" class="container font-size5">
      <div dir="ltr" style="display: block;" id="reader-header"
        class="header"> <a
href="http://www.counterpunch.org/2015/09/04/until-we-win-black-labor-and-liberation-in-the-disposable-era/"
          id="reader-domain" class="domain">counterpunch.org</a>
        <h1 id="reader-title">Until We Win: Black Labor and Liberation
          in the Disposable Era</h1>
        <div id="reader-credits" class="credits">by <span
            class="post_author" itemprop="author"><a
              href="http://www.counterpunch.org/author/kalaku1039/"
              rel="nofollow">Kali Akuno  </a></span><a
            href="http://www.counterpunch.org/author/kalaku1039/"
            rel="nofollow"><br>
          </a><span class="post_date" title="2015-09-04">September 4,
            2015<br>
            <b><small><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://www.counterpunch.org/2015/09/04/until-we-win-black-labor-and-liberation-in-the-disposable-era/">http://www.counterpunch.org/2015/09/04/until-we-win-black-labor-and-liberation-in-the-disposable-era/</a></small></small></small></b><br>
          </span></div>
      </div>
      <div class="content">
        <div style="display: block;" dir="ltr" id="moz-reader-content">
          <div
xml:base="http://www.counterpunch.org/2015/09/04/until-we-win-black-labor-and-liberation-in-the-disposable-era/"
            id="readability-page-1" class="page">
            <div itemprop="articleBody" class="post_content">
              <p>Since the rebellion in Ferguson, Missouri in August
                2014, Black people throughout the United States have
                been grappling with a number of critical questions such
                as why are Black people being hunted and killed every 28
                hours or more by various operatives of the law? Why
                don’t Black people seem to matter to this society? And
                what can and must we do to end these attacks and
                liberate ourselves? There are concrete answers to these
                questions. Answers that are firmly grounded in the
                capitalist dynamics that structure the brutal European
                settler-colonial project we live in and how Afrikan
                people have historically been positioned within it.</p>
              <p><strong>The Value of Black Life </strong></p>
              <p>There was a time in the United States Empire, when
                Afrikan people, aka, Black people, were deemed to be
                extremely valuable to the “American project”, when our
                lives as it is said, “mattered”. This “time” was the era
                of chattel slavery, when the labor provided by Afrikan
                people was indispensable to the settler-colonial
                enterprise, accounting for nearly half of the
                commodified value produced within its holdings and
                exchanged in “domestic” and international markets. Our
                ancestors were held and regarded as prize horses or
                bulls, something to be treated with a degree of “care”
                (i.e. enough to ensure that they were able to work and
                reproduce their labor, and produce value for their
                enslavers) because of their centrality to the processes
                of material production.</p>
              <p>What mattered was Black labor power and how it could be
                harnessed and controlled, not Afrikan humanity. Afrikan
                humanity did not matter – it had to be denied in order
                create and sustain the social rationale and systemic
                dynamics that allowed for the commodification of human
                beings. These “dynamics” included armed militias and
                slave patrols, iron-clad non-exception social clauses
                like the “one-drop” rule, the slave codes, vagrancy
                laws, and a complex mix of laws and social customs all
                aimed at oppressing, controlling and scientifically
                exploiting Black life and labor to the maximum degree.
                This systemic need served the variants of white
                supremacy, colonial subjugation, and imperialism that
                capitalism built to govern social relations in the
                United States. All of the fundamental systems created to
                control Afrikan life and labor between the 17<sup>th</sup>
                and 19<sup>th</sup> centuries are still in operation
                today, despite a few surface moderations, and serve the
                same basic functions.</p>
              <p>The correlation between capital accumulation (earning a
                profit) and the value of Black life to the overall
                system has remained consistent throughout the history of
                the US settler-colonial project, despite of shifts in
                production regimes (from agricultural, to industrial, to
                service and finance oriented) and how Black labor was
                deployed. The more value (profits) Black labor produces,
                the more Black lives are valued. The less value
                (profits) Black people produce, the less Black lives are
                valued. When Black lives are valued they are secured
                enough to allow for their reproduction (at the very
                least), when they are not they can be and have been
                readily discarded and disposed of. This is the basic
                equation and the basic social dynamic regarding the
                value of Black life to US society.</p>
              <p><strong>The Age of Disposability</strong></p>
              <p>We are living and struggling through a transformative
                era of the global capitalist system. Over the past 40
                years, the expansionary dynamics of the system have
                produced a truly coordinated system of resource
                acquisition and controls, easily exploitable and cheap
                labor, production, marketing and consumption on a global
                scale. The increasingly automated and computerized
                dynamics of this expansion has resulted in millions, if
                not billions, of people being displaced through two
                broad processes: one, from “traditional” methods of life
                sustaining production (mainly farming), and the other
                from their “traditional” or ancestral homelands and
                regions (with people being forced to move to large
                cities and “foreign” territories in order to survive).
                As the International Labor Organization (ILO) recently
                reported in its World Employment and Social Outlook 2015
                paper, this displacement renders millions to
                structurally regulated surplus or expendable statuses.</p>
              <p>Capitalist logic does not allow for surplus populations
                to be sustained for long. They either have to be
                reabsorbed into the value producing mechanisms of the
                system, or disposed of. Events over the past 20 (or
                more) years, such as the forced separation of
                Yugoslavia, the genocide in Burundi and Rwanda, the
                never ending civil and international wars in Zaire/Congo
                and central Afrikan region, the mass displacement of
                farmers in Mexico clearly indicate that the system does
                not posses the current capacity to absorb the surplus
                populations and maintain its equilibrium.</p>
              <p>The dominant actors in the global economy –
                multinational corporations, the trans-nationalist
                capitalist class, and state managers – are in crisis
                mode trying to figure out how to best manage this
                massive surplus in a politically justifiable (but
                expedient) manner.</p>
              <p>This incapacity to manage crisis caused by capitalism
                itself is witnessed by numerous examples of haphazard
                intervention at managing the rapidly expanding number of
                displaced peoples such as:</p>
              <blockquote>
                <p>* The ongoing global food crisis (which started in
                  the mid-2000’s) where millions are unable to afford
                  basic food stuffs because of rising prices and climate
                  induced production shortages;</p>
                <p>* The corporate driven displacement of hundreds of
                  millions of farmers and workers in the global south
                  (particularly in Africa and parts of Southeast Asia);</p>
                <p>* Military responses (including the building of
                  fortified walls and blockades) to the massive migrant
                  crisis confronting the governments of the United
                  States, Western Europe, Australia, Malaysia,
                  Indonesia, Singapore, etc.;</p>
                <p>*The corporate driven attempt to confront climate
                  change almost exclusively by market (commodity)
                  mechanisms;</p>
                <p>*The scramble for domination of resources and labor,
                  and the escalating number of imperialist facilitated
                  armed conflicts and attempts at regime change in
                  Africa, Asia (including Central Asia) and Eastern
                  Europe.</p>
              </blockquote>
              <p>More starkly, direct disposal experiments are also
                deepening and expanding:</p>
              <blockquote>
                <p>* Against Afrikans in Colombia,</p>
                <p>* Haitians in the Dominican Republic,</p>
                <p>* Sub-Saharan Afrikans in Libya,</p>
                <p>* Indigenous peoples in the Andean region,</p>
                <p>* The Palestinians in Gaza, Adivasis in India,</p>
                <p>* The Rohingya’s in Myanmar and Bangladesh,</p>
                <p>* And the list goes on.</p>
              </blockquote>
              <p>Accompanying all of this is the ever expanding level of
                xenophobia and violence targeted at migrants on a world
                scale, pitting the unevenly pacified and rewarded
                victims of imperialism against one other as has been
                witnessed in places like South Africa over the last
                decade, where attacks on migrant workers and communities
                has become a mainstay of political activity.</p>
              <p>The capitalist system is demonstrating, day by day,
                that it no longer possesses the managerial capacity to
                absorb newly dislocated and displaced populations into
                the international working class (proletariat), and it is
                becoming harder and harder for the international ruling
                class to sustain the provision of material benefits that
                have traditionally been awarded to the most loyal
                subjects of capitalisms global empire, namely the
                “native” working classes in Western Europe and settlers
                in projects like the United States, Canada, and
                Australia.</p>
              <p>When the capitalist system can’t expand and absorb it
                must preserve itself by shifting towards “correction and
                contraction” – excluding and if necessary disposing of
                all the surpluses that cannot be absorbed or consumed at
                a profit). We are now clearly in an era of correction
                and contraction that will have genocidal consequences
                for the surplus populations of the world if left
                unaddressed.</p>
              <p>This dynamic brings us back to the US and the crisis of
                jobs, mass incarceration and the escalating number of
                extrajudicial police killings confronting Black people.</p>
              <p><strong>The Black Surplus Challenge/Problem </strong></p>
              <p>Afrikan, or Black, people in the United States are one
                of these surplus populations. Black people are no longer
                a central force in the productive process of the United
                States, in large part because those manufacturing
                industries that have not completely offshored their
                production no longer need large quantities of relatively
                cheap labor due to automation advances. At the same time
                agricultural industries have been largely mechanized or
                require even cheaper sources of super-exploited labor
                from migrant workers in order to ensure profits.</p>
              <p>Various campaigns to reduce the cost of Black labor in
                the US have fundamentally failed, due to the militant
                resistance of Black labor and the ability of Black
                working class communities to “make ends meet” by
                engaging in and receiving survival level resources from
                the underground economy, which has grown exponentially
                in the Black community since the 1970’s. (The
                underground economy has exploded worldwide since the
                1970’s due to the growth of unregulated “grey market”
                service economies and the explosion of the illicit drug
                trade. Its expansion has created considerable “market
                distortions” throughout the world, as it has created new
                value chains, circuits of accumulation, and financing
                streams that helped “cook the books” of banking
                institutions worldwide and helped finance capital become
                the dominant faction of capital in the 1980’s and 90’s).</p>
              <p>The social dimensions of white supremacy regarding
                consumer “comfort”, “trust” and “security” seriously
                constrain the opportunities of Black workers in service
                industries and retail work, as significant numbers of
                non-Black consumers are uncomfortable receiving direct
                services from Black people (save for things like
                custodial and security services). These are the root
                causes of what many are calling the “Black jobs crisis”.
                The lack of jobs for Black people translates into a lack
                of need for Black people, which equates into the
                wholesale devaluation of Black life. And anything
                without value in the capitalist system is disposable.</p>
              <p>The declining “value” of Black life is not a new
                problem – Black people have constituted an escalating
                problem in search of a solution for the US ruling class
                since the 1960’s. Although the US labor market started
                to have trouble absorbing Afrikan workers in the 1950’s,
                the surplus problem didn’t reach crisis proportions
                until the late 1960’s, when the Black Liberation
                Movement started to critically impact industrial
                production with demands for more jobs, training and open
                access to skilled and supervisorial work (which were
                “occupied” by white seniority-protected workers), higher
                wages, direct representation (through instruments like
                the League of Revolutionary Black Workers), constant
                strikes, work stoppages, other forms of industrial
                action, militant resistance to state and non-state
                forces of repression and hundreds of urban rebellions.</p>
              <p>This resistance occurred at the same time that the
                international regime of integrated production, trade
                management, and financial integration, and currency
                convergence instituted by the United States after WWII,
                commonly called the Bretton Woods regime, fully
                maturated and ushered in the present phase of
                globalization. This regime obliterated most exclusivist
                (or protectionist) production regimes and allowed
                international capital to scour the world for cheaper
                sources of labor and raw materials without fear of
                inter-imperialist rivalry and interference (as
                predominated during earlier periods). Thus, Black labor
                was hitting its stride just as capital was finding
                secure ways to eliminate its dependence upon it (and
                Western unionized labor more generally) by starting to
                reap the rewards of its post-WWII mega-global
                investments (largely centered in Western Europe,
                Australia, Japan, South Korea, and Taiwan).</p>
              <p>One reward of these mega-global investments for US
                capital was that it reduced the scale and need for
                domestic industrial production, which limited the
                ability of Black labor to disrupt the system with work
                stoppages, strikes, and other forms of industrial
                action. As US capital rapidly reduced the scale of its
                domestic production in the 1970’s and 80’s, it
                intentionally elevated competition between white workers
                and Afrikan and other non-settler sources of labor for
                the crumbs it was still doling out. The settler-world
                view, position, and systems of entitlement possessed by
                the vast majority of white workers compelled them to
                support the overall initiatives of capital and to block
                the infusion of Afrikan, Xicano, Puerto Rican and other
                non-white labor when there were opportunities to do so
                during this period.</p>
              <p>This development provided the social base for the
                “silent majority,” “law and order,” “tuff on crime,”
                “war on drugs,” “war on gangs and thugs” campaigns that
                dominated the national political landscape from the late
                1960’s through the early 2000’s, that lead to mass
                incarceration, racist drug laws, and militarized
                policing that have terrorized Afrikan (and Indigenous,
                Xicano, Puerto Rican, etc.) communities since the
                1970’s.</p>
              <p>To deal with the crisis of Black labor redundancy and
                mass resistance the ruling class responded by creating a
                multipronged strategy of limited incorporation,
                counterinsurgency, and mass containment. The stratagem
                of limited incorporation sought to and has partially
                succeeded in dividing the Black community by class, as
                corporations and the state have been able to take in and
                utilize the skills of sectors of the Black petit
                bourgeoisie and working class for their own benefit. The
                stratagem of counterinsurgency crushed, divided and
                severely weakened Black organizations. And the stratagem
                of containment resulted in millions of Black people
                effectively being re-enslaved and warehoused in prisons
                throughout the US empire.</p>
              <p>This three-pronged strategy exhausted itself by the
                mid-2000 as core dynamics of it (particularly the costs
                associated with mass incarceration and warehousing)
                became increasingly unprofitable and therefore
                unsustainable. Experiments with alternative forms of
                incarceration (like digitally monitored home detainment)
                and the spatial isolation and externalization of the
                Afrikan surplus population to the suburbs and exurbs
                currently abound, but no new comprehensive strategy has
                yet been devised by the ruling class to solve the
                problem of what to do and what politically can be done
                to address the Black surplus population problem. All
                that is clear from events like the catastrophe following
                Hurricane Katrina and the hundreds of Afrikans being
                daily, monthly, and yearly extra-judicially killed by
                various law enforcement agencies is that Black life is
                becoming increasingly more disposable. And it is
                becoming more disposable because in the context of the
                American capitalist socio-economic system, Black life is
                a commodity rapidly depreciating in value, but still
                must be corralled and controlled.</p>
              <p><strong>A Potential Path of Resistance </strong></p>
              <p>Although Afrikan people are essentially “talking
                instruments” to the overlords of the capitalist system,
                Black people have always possessed our own agency. Since
                the dawn of the Afrikan slave trade and the development
                of the mercantile plantations and chattel slavery, Black
                people resisted their enslavement and the systemic logic
                and dynamics of the capitalist system itself.</p>
              <p>The fundamental question confronting Afrikan people
                since their enslavement and colonization in territories
                held by the US government is to what extent can Black
                people be the agents and instruments of their own
                liberation and history? It is clear that merely being
                the object or appendage of someone else’s project and
                history only leads to a disposable future. Black people
                have to forge their own future and chart a clear
                self-determining course of action in order to be more
                than just a mere footnote in world history.</p>
              <p>Self-determination and social liberation, how do we get
                there? How will we take care of our own material needs
                (food, water, shelter, clothing, health care, defense,
                jobs, etc.)? How will we address the social
                contradictions that shape and define us, both internally
                and externally generated? How should we and will we
                express our political independence?</p>
              <p>There are no easy or cookie cutter answers. However,
                there are some general principles and dynamics that I
                believe are perfectly clear. Given how we have been
                structurally positioned as a disposable, surplus
                population by the US empire we need to build a mass
                movement that focuses as much on organizing and building
                <em>autonomous, self-organized and executed social
                  projects</em> as it focuses on campaigns and
                initiatives that apply <em>transformative pressure on
                  the government and the forces of economic exploitation
                  and domination</em>. This is imperative, especially
                when we clearly understand the imperatives of the system
                we are fighting against.</p>
              <p>The capitalism system has always required certain
                levels of worker “reserves” (the army of the unemployed)
                in order to control labor costs and maintain social
                control. But, the system must now do two things
                simultaneously to maintain profits: drastically reduce
                the cost of all labor and ruthlessly discard millions of
                jobs and laborers. “You are on your own,” is the only
                social rationale the system has the capacity to process
                and its overlords insist that “there is no alternative”
                to the program of pain that they have to implement and
                administer. To the system therefore, Black people can
                either accept their fate as a disposable population, or
                go to hell. We have to therefore create our own options
                and do everything we can to eliminate the systemic
                threat that confronts us.</p>
              <p>Autonomous projects are initiatives not supported or
                organized by the government (state) or some variant of
                monopoly capital (finance or corporate industrial or
                mercantile capital). These are initiatives that directly
                seek to create a democratic “economy of need” around
                organizing sustainable institutions that satisfy
                people’s basic needs around principles of social
                solidarity and participatory or direct democracy that
                intentionally put the needs of people before the needs
                of profit. These initiatives are built and sustained by
                people organizing themselves and collectivizing their
                resources through dues paying membership structures,
                income sharing, resource sharing, time banking, etc., to
                amass the initial resources needed to start and sustain
                our initiatives. These types of projects range from
                organizing community farms (focused on developing the
                capacity to feed thousands of people) to forming
                people’s self-defense networks to organizing non-market
                housing projects to building cooperatives to fulfill our
                material needs. To ensure that these are not mere Black
                capitalist enterprises, these initiatives must be built
                democratically from the ground up and must be owned,
                operated, and controlled by their workers and consumers.
                These are essentially “serve the people” or “survival
                programs” that help the people to sustain and attain a
                degree of autonomy and self-rule. Our challenge is
                marshaling enough resources and organizing these
                projects on a large enough scale to eventually meet the
                material needs of nearly 40 million people. And
                overcoming the various pressures that will be brought to
                bear on these institutions by the forces of capital to
                either criminalize and crush them during their
                development (via restrictions on access to finance,
                market access, legal security, etc.) or co-opt them and
                reincorporate them fully into the capitalist market if
                they survive and thrive.</p>
              <p>Our pressure exerting initiatives must be focused on
                creating enough democratic and social space for us to
                organize ourselves in a self-determined manner. We
                should be under no illusion that the system can be
                reformed, it cannot. Capitalism and its bourgeois
                national-states, the US government being the most
                dominant amongst them, have demonstrated a tremendous
                ability to adapt to and absorb disruptive social forces
                and their demands – when it has ample surpluses. The
                capitalist system has essentially run out of surpluses,
                and therefore does not possess the flexibility that it
                once did.</p>
              <p>Because real profits have declined since the late
                1960’s, capitalism has resorted to operating largely on
                a parasitic basis, commonly referred to as
                neo-liberalism, which calls for the dismantling of the
                social welfare state, privatizing the social resources
                of the state, eliminating institutions of social
                solidarity (like trade unions), eliminating safety
                standards and protections, promoting the monopoly of
                trade by corporations, and running financial markets
                like casinos.</p>
              <p>Our objectives therefore, must be structural and
                necessitate nothing less than complete social
                transformation. To press for our goals we must seek to
                exert maximum pressure by organizing mass campaigns that
                are strategic and tactically flexible, including mass
                action (protest) methods, direct action methods,
                boycotts, non-compliance methods, occupations, and
                various types of people’s or popular assemblies. The
                challenges here are not becoming sidelined and
                subordinated to someone else’s agenda – in particular
                that of the Democratic party (which as been the grave of
                social movements for generations) – and not getting
                distracted by symbolic reforms or losing sight of the
                strategic in the pursuit of the expedient.</p>
              <p>What the combination of theses efforts will amount to
                is the creation of Black Autonomous Zones. These
                Autonomous Zones must serve as centers for collective
                survival, collective defense, collective
                self-sufficiency and social solidarity. However, we have
                to be clear that while building Black Autonomous Zones
                is necessary, they are not sufficient in and of
                themselves. In addition to advancing our own autonomous
                development and political independence, we have to build
                a revolutionary international movement. We are not going
                to transform the world on our own. As noted throughout
                this short work, Black people in the US are not the only
                people confronting massive displacement, dislocation,
                disposability, and genocide, various people’s and
                sectors of the working class throughout the US and the
                world are confronting these existential challenges and
                seeking concrete solutions and real allies as much as we
                do.</p>
              <p>Our Autonomous Zones must link with, build with, and
                politically unite with oppressed, exploited and
                marginalized peoples, social sectors and social
                movements throughout the US and the world. The
                Autonomous Zones must link with Indigenous communities,
                Xicano’s and other communities stemming from the
                Caribbean, and Central and South America. We must also
                build alliances with poor and working class whites. It
                is essential that we help to serve as an alternative (or
                at least a counterweight) to the reactionary and
                outright fascist socialization and influences the white
                working class is constantly bombarded with.</p>
              <p>Our Autonomous Zones should seek to serve as new fronts
                of class struggle that unite forces that are presently
                separated by white supremacy, xenophobia and other
                instruments of hierarchy, oppression and hatred. The
                knowledge drawn from countless generations of Black
                oppression must become known and shared by all exploited
                and oppressed people. We have to unite on the basis of a
                global anti-capitalist, anti-imperialist, and
                anti-colonial program that centers the liberation of
                Indigenous, colonized, and oppressed peoples and the
                total social and material emancipation of all those who
                labor and create the value that drives human
                civilization. We must do so by creating a regenerative
                economic system that harmonizes human production and
                consumption with the limits of the Earth’s biosphere and
                the needs of all our extended relatives – the non-human
                species who occupy 99.9 percent of our ecosystem. This
                is no small task, but our survival as a people and as a
                species depends upon it.</p>
              <p>The tremendous imbalance of forces in favor of capital
                and the instruments of imperialism largely dictates that
                the strategy needed to implement this program calls for
                the transformation of the oppressive social
                relationships that define our life from the “bottom up”
                through radical social movements. These social movements
                must challenge capital and the commodification of life
                and society at every turn, while at the same time
                building up its own social and material reserves for the
                inevitable frontal assaults that will be launched
                against our social movements and the people themselves
                by the forces of reaction. Ultimately, the forces of
                liberation are going to have to prepare themselves and
                all the progressive forces in society for a prolonged
                battle to destroy the repressive arms of the state as
                the final enforcer of bourgeois social control in the
                world capitalist system. As recent events Greece
                painfully illustrate, our international movement will
                have to simultaneously win, transform, and dismantle the
                capitalist state at the same time in order to secure the
                democratic space necessary for a revolutionary movement
                to accomplish the most minimal of its objectives.</p>
              <p><strong>Return to the Source</strong></p>
              <p>The intersecting, oppressive systems of capitalism,
                colonialism, imperialism, and white supremacy have
                consistently tried to reduce African people to objects,
                tools, chattel, and cheap labor. Despite the systemic
                impositions and constraints these systems have tried to
                impose, Afrikan people never lost sight of their
                humanity, never lost sight of their own value, and never
                conceded defeat.</p>
              <p>In the age of mounting human surplus and the
                devaluation and disposal of life, Afrikan people are
                going to have to call on the strengths of our ancestors
                and the lessons learned in over 500 years of struggle
                against the systems of oppression and exploitation that
                beset them. Building a self-determining future based on
                self-respect, self-reliance, social solidarity,
                cooperative development and internationalism is a way
                forward that offers us the chance to survive and thrive
                in the 21<sup>st</sup> century and beyond</p>
            </div>
            <p class="author_description"> <em><strong>Kali Akuno</strong>
                is the Producer of “An American Nightmare: Black Labor
                and Liberation”, a joint documentary project of Deep
                Dish TV and Cooperation Jackson. He is the co-founder
                and co-director of Cooperation Jackson, and a co-writer
                of “Operation Ghetto Storm” better known as the “Every
                28 Hours” report.. Kali can be reached at <a
                  href="mailto:kaliakuno@gmail.com"><a class="moz-txt-link-abbreviated" href="mailto:kaliakuno@gmail.com">kaliakuno@gmail.com</a></a>
                or on Twitter @KaliAkuno.</em> </p>
          </div>
        </div>
      </div>
      <div> </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>