<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=ISO-8859-1">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <h1 class="page__title title" id="page-title">Why USAID Could Never
      Spark a Hip Hop Revolution in Cuba</h1>
    <header> </header>
    <span class="print-link"><span class="print_mail"><a
          href="https://nacla.org/printmail/10771" title="Send this page
          by email." class="print-mail" rel="nofollow"></a></span></span>
    <div class="field field-name-field-teaser field-type-text-long
      field-label-hidden">
      <div class="field-items">
        <div class="field-item even">
          <p>Any attempt to engineer a U.S.-affiliated movement from
            above is destined to be revealed for the farce that it is.</p>
        </div>
      </div>
    </div>
    <div class="field field-name-field-twitter-button
      field-type-tweetbutton field-label-hidden">
      <div class="field-items">
        <div class="field-item even">
          <div class="tweetbutton-tweet tweetbutton"><iframe
              style="width: 109px; height: 20px;"
              data-twttr-rendered="true" title="Twitter Tweet Button"
              class="twitter-share-button twitter-tweet-button
              twitter-share-button twitter-count-horizontal"
src="https://platform.twitter.com/widgets/tweet_button.ff7d9077a26377d36b6a53b1a95be617.en.html#_=1418677678259&count=horizontal&counturl=https%3A%2F%2Fnacla.org%2Fnews%2F2014%2F12%2F15%2Fwhy-usaid-could-never-spark-hip-hop-revolution-cuba&id=twitter-widget-0&lang=en&original_referer=https%3A%2F%2Fnacla.org%2Fnews%2F2014%2F12%2F15%2Fwhy-usaid-could-never-spark-hip-hop-revolution-cuba&related=%3A&size=m&text=Why%20USAID%20Could%20Never%20Spark%20a%20Hip%20Hop%20Revolution%20in%20Cuba&url=https%3A%2F%2Fnacla.org%2Fnews%2F2014%2F12%2F15%2Fwhy-usaid-could-never-spark-hip-hop-revolution-cuba"
              allowtransparency="true" id="twitter-widget-0"
              frameborder="0" scrolling="no"></iframe></div>
        </div>
      </div>
    </div>
    <div class="field field-name-field-author field-type-text
      field-label-hidden">
      <div class="field-items">
        <div class="field-item even">Sujatha Fernandes</div>
      </div>
    </div>
    <div class="field field-name-field-newsstory-date field-type-date
      field-label-hidden">
      <div class="field-items">
        <div class="field-item even"><span class="date-display-single"
            property="dc:date" datatype="xsd:dateTime"
            content="2014-12-15T00:00:00-05:00">12/15/2014<br>
            <b><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="https://nacla.org/news/2014/12/15/why-usaid-could-never-spark-hip-hop-revolution-cuba">https://nacla.org/news/2014/12/15/why-usaid-could-never-spark-hip-hop-revolution-cuba</a></small></small></b><br>
          </span></div>
      </div>
    </div>
    <div class="field field-name-body field-type-text-with-summary
      field-label-hidden">
      <div class="field-items">
        <div class="field-item even" property="content:encoded">
          <p style="text-align: center;"><span style="width: 617px;"
              class="caption none media-element file-default"></span></p>
          <p>Between 2006 and 2007, I received numerous visits from two
            State Department officials at my home in Harlem, New York. I
            had just written a book on Cuban cultural production, with a
            large section on rap. I was never home when they came, so
            they left messages with my neighbors, telling them I should
            urgently contact them. When they finally found me at home
            one day, I agreed to meet with them at a nearby Starbucks.
            During the meeting, they wanted to know about my research on
            Cuban rap. One of the agents, a male, said that he enjoyed
            Cuban rap, he listened to it frequently and wanted to know
            what my favorite groups were. The other, a woman, pressed me
            for more details about my work in Cuba. I didn’t give out
            any information. I told them that anything I could say on
            the topic was already written in my book. After this
            meeting, the harassment continued. I finally sought out a
            human rights lawyer, Michael Smith. He informed me that it
            is never advisable to meet with an agent of the government
            alone, and that if an agent should try to make contact, one
            should have a lawyer write to the agent on one’s behalf.
            Smith then sent them a letter saying that I did not wish to
            speak to them anymore, and that if they had any questions,
            they could contact him directly. We didn’t hear from them
            again.</p>
          <p>So last week, when the AP news story broke about <a
href="http://bigstory.ap.org/article/ce2a878ea7a941fb93fe718ee6d46e9e/us-co-opted-cubas-hip-hop-scene-spark-change"
              target="_blank">USAID infiltrating Cuban rap groups</a>
            between 2009 and 2010, I was not surprised. Infiltration is
            something that Cuban rappers have been wary of for some
            time. Navigating the legions of foreign journalists,
            producers, researchers, and artists has always been a
            challenge for Cuban rappers, especially during the heyday of
            the movement in the early 2000s, and there was sometimes a
            suspicion of people who didn’t enter the scene through
            someone known to the community. But in the latter half of
            the 2000s, when many rappers were emigrating and foreign
            contacts and state support were drying up, Cuban rappers
            were more vulnerable to the likes of outside actors like
            USAID, who sought to infiltrate the movement and manipulate
            it to its own ends.</p>
          <p>But the USAID mission to “spark” a “pro-democracy” movement
            of Cuban rappers was bound to fail for many reasons. Cubans
            already had a movement. Over the last several decades, Cuban
            hip hoppers have built a multi-faceted movement that raises
            issues of racism within Cuban society, provides a channel of
            expression for Afro-Cuban youth, makes connections with
            activists and celebrated artists around the globe, and has
            had a long-lasting impact on Cuban cultural production. It
            was an organic movement built from the ground up, from the
            streets and the housing projects. Cuban rap is hope, and
            anger, and poetry, and no U.S. agency could create that.</p>
          <p>The Cuban hip hop movement was not trying to overthrow the
            Castro government. Artists found ways to work within the
            system, while making their criticisms in veiled ways, or
            even openly at times. The “Hip Hop <em>Revolución</em>”
            that they talk about is one that is in dialogue with the
            historic Cuban revolution, and youth have been putting
            pressure on their leaders to live up to the promises of that
            revolution. Even the younger, more confrontational artists
            like Los Aldeanos, one of the groups that USAID tried to
            infiltrate, didn’t see themselves as trying to topple the
            government. That was never part of their agenda.</p>
          <p>Pro-democracy means something completely different to Cuban
            rappers than it does to USAID. For Cuban rappers, democracy
            has been about a more full sense of participation and
            recognition within their society. It has been about being
            able to influence policy and express their ideas about
            racism, inequality, and the contradictions that free market
            policies have brought to an increasingly dysfunctional
            bureaucratic socialism. It has been about trying to rethink
            what revolution might mean for the next generation and how
            they could see that in practice. For USAID, democracy
            promotion means overthrowing the Cuban government and
            ushering in a free market regime friendly to the United
            States. Those two goals have never been and could never be
            compatible.</p>
          <p>The documents secured by the AP reveal a frightening level
            of manipulation of Cuban rappers by USAID. Like with
            ZunZuneo, the failed <a
href="https://nacla.org/news/2014/4/14/why-usaid%E2%80%99s-cuban-twitter-program-was-secret"
              target="_blank">Cuban twitter project also engineered by
              USAID</a>, the actions of this agency put Cubans at risk
            of state repression and threatened a closure of the critical
            spaces that rappers had already built and defended. USAID
            realizes the power of culture to provide a powerful
            political voice for young people. What it doesn’t realize is
            that in a society shaped by successive generations of
            revolutionary projects, any attempt to engineer a
            U.S.-affiliated movement from above is destined to be
            revealed for the farce that it is.</p>
          <hr>
          <p><em>Sujatha Fernandes teaches Sociology at Queens College
              and the Graduate Center, CUNY. She is the author of
              several books including </em>Cuba Represent! Cuban Arts,
            State Power, and the Making of New Revolutionary Cultures<em>
              (Duke University Press, 2006), and, most recently, </em>Close
            to the Edge: In Search of the Global Hip Hop Generation<em>
              (Verso, 2011).</em></p>
        </div>
      </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>