<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=ISO-8859-1">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <h1 class="title">Planting the People's Seed Law in Venezuela</h1>
    <a href="http://venezuelanalysis.com/printmail/10966" title="Send
      this page by e-mail." class="print-mail" rel="nofollow"></a>
    <div class="submitted">
      <div class="symbols">By <span class="author">Cory Fischer-Hoffman</span>,
        <span class="date">October 15th 2014<br>
          <b><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://venezuelanalysis.com/analysis/10966">http://venezuelanalysis.com/analysis/10966</a></small></small></b><br>
        </span> </div>
    </div>
    <p>The battle against Genetically Modified Organisms (GMOs) is
      central in the ongoing fight between transnational corporations
      and the health and sovereignty of the people of Venezuela. Despite
      Hugo Chavez's ad hoc ban on transgenic crops in 2004, large
      multinational corporations, like Monsanto, are trying to use the
      current economic climate to negotiate for the arrival of GM seed
      in Venezuela. A seed law proposed by a pro-government legislator
      in 2013 was met with harsh criticism from environmental
      and campesino movements, who claimed that it would create a
      backdoor for transgenic seeds to enter Venezuela. After a year of
      deliberating, and a complete re-write of the seed law through
      assemblies and gatherings of popular power, a new seed law was
      approved for discussion by the National Assembly. This revised law
      completely bans the use of GM seeds in Venezuela.</p>
    <p><strong>A Decade in the Making</strong></p>
    <p>Since 2004, when President Hugo Chavez halted the planting of
      500,000 acres of Monsanto's GMO corn, Venezuelan farmers have been
      firmly united against the growing of transgenic crops and the
      importation of transgenic seeds. When Chavez announced this
      decision to the world, in April of 2004, he stated, “the people of
      the United States, of Latin America and the world, should follow
      the example of Venezuela and be free of transgenics.” And, while
      Article 127 of the 1999 Bolivarian Constitution prohibits the
      creation of patents on the genome of any living being, it does not
      explicitly ban the planting, use, or consumption of GMOs.</p>
    <p>In <a class="western"
        href="http://venezuelanalysis.com/news/9647" target="_blank">June
        of 2013</a>, United Socialist Party of Venezuela (PSUV)
      legislator José Ureña introduced a new Seed Law to the national
      assembly which would replace the 2002 version, and adjust the 2004
      virtual ban on transgenics. This proposed legislation was full of
      fiery rhetoric promising ecosocialism. In Chapter One of the
      proposed law it “prohibits, for reasons of public order, the
      production, importation, commercialization, consumption and use of
      transgenic seeds.” However, Article 34 of the proposed law
      ambiguously stated that no transgenic seeds (imported or obtained
      nationally) could be used “without the corresponding certification
      of biological harmlessness issued by the National Seed Institute.”</p>
    <p>Many collectives, environmental, agricultural and socialists
      organizations came out in opposition to the legislation, claiming
      that it created a backdoor for transgenic seeds and demanding more
      input into the drafting of seed policy. In one<a class="western"
        href="http://venezuelanalysis.com/analysis/10670"
        target="_blank"> statement </a>released on May 2, 2014, a
      collection of groups declared that “from within the collectives we
      are provoking a grassroots constituent debate for a new
      revolutionary seed law, built from the bottom by the legislating
      people, in defense of a free, criolla, indigenous,
      peasant, Afro-descendant and sovereign seed, which is under threat
      by the advances of transnational authorities who would like to
      control political stability in the country.”</p>
    <p><strong>The People Plant a New Seed Law</strong></p>
    <p>The signatories of the statement participated with various other
      agricultural producers, indigenous organizations, and other
      stakeholders in the drafting of legislation. This action reclaimed
      seed policy from the National Assembly and brought it directly
      into the hands of producers and those most impacted by seed
      policy. Ureña listened to the criticism brought on by a diverse
      coalition of “ecosocialists” and he participated in a gathering
      organized by the national network of the seed guardians in Monte
      Carmelo, Venezuela in October of 2013. After a series of
      gatherings and ongoing protests against transgenic seeds in
      Venezuela, José Ureña (PSUV) introduced the new seed law—built
      through popular participation—to the National Assembly, yesterday.
      The proposed law was approved for discussion in the National
      Assembly, and the debate on seeds will continue, as will the
      mobilization of social movements in the streets.</p>
    <p>The new Seed Law, if passed, would establish a National Seed
      Institute that would regulate the quality of imported seeds but,
      as a result of the demands made by producers, would not create
      undue burdens on producers with which to exchange seeds freely or
      establish other community-based institutions for the preservation
      and sharing of seeds. These adjustments were birthed through the
      democratic process of debate and were formed in response to
      criticisms of the past version of the law, which small-producers
      noted as centralizing too much power in the hands of the national
      government and failing to recognize community based institutions,
      like the commune or the communal councils as legitimate bodies in
      the care and guardianship of seeds.</p>
    <p>José Ureña stated, “the seed is a right of the people, it is the
      patrimony of humanity, and consequently, it cannot be privatized.”
      Hundreds of Venezuelans gathered outside of the National Assembly
      to show their support for the new Seed Law, and to continue to
      demand a ban on transgenic seeds and crops in Venezuela.</p>
    <p>Eisamar Ochoa of Venezuela Free of Transgenics stated, “This is a
      law that, more than prohibit the use of transgenics and the use of
      agrotoxins – which are highly polluting – it purports to
      strengthen, make visible, claim, and make our campesina (heirloom)
      seeds as the base of our food sovereignty.”</p>
    <p><strong>GMOs rejected in the face of Venezuela's Economic War</strong></p>
    <p>While Venezuela has been marching under the banner of food
      sovereignty as a guiding principle to resist neoliberalism and the
      rule of multinational corporations, the oil producing nation has
      only recently confronted the harsh consequences of its food
      dependence; the food shortages and distribution issues within the
      country are the core of the economic war. As Venezuelans are being
      pushed to be ever more resourceful, to go without, or to pay
      exorbitant prices for basic goods in the informal market, the
      conversation on food sovereignty has now transformed from a
      theoretical concept to a concrete demand shared by Venezuelans
      across the political spectrum.</p>
    <p>In a time of widespread scarcity within the country,
      multinational corporations, and the opposition politicians who
      represent their interests have attempted to take advantage of fear
      around access to food, to push for the use of GMOs. In October of
      2012, Rafael Aramendis, Monsanto representative for government
      affairs for South America, the Caribbean and the Andean region,
      addressed the National Assembly, promising that GM crops were a
      means to increase food production in Venezuela. According to the
      Council on Hemispheric Affairs, Aramendis' visit to Caracas was
      accompanied by a lobbying efforts to dismantle Venezuela's current
      ani-transgenics policies.</p>
    <p>Today, as the new Seed Law is headed towards debate powerful
      interests, like Venezuela's Chamber of Commerce (Fedecamaras)
      oppose the bill, and they are using the arguments presented by
      Aramendis that transgenics could be an answer to
      Venezuela's supposedly low levels of agricultural production.
      Opposition legislator and former president of Fedecamaras
      2007-2009) stated that officially banning transgenics would be “a
      step backwards” in agricultural matters.</p>
    <p>Despite widespread knowledge of the <a class="western"
        href="http://www.nongmoproject.org/learn-more/" target="_blank">devastating
        environmental and health impact of GMOs</a>, large multinational
      corporations, the most-well-known being, US-based Monsanto
      corporation, continue to lobby for the use of GM crops. Monsanto –
      like several other corporations in the chemical industry –
      developed GM crops primarily as a means to create a larger market
      for their chemical herbicides. As GM crops proliferate, Monsanto's
      profits increase. Their herbicide Roundup has been applied in
      increasing dosages along with the widespread use of their patented
      “Roundup ready'' GM crops which are engineered to be resistant to
      the chemical. Monsanto has exclusive ownership of the seeds of all
      of their GM crops. They have also managed to engineer a
      “terminator seed” which grow into plants that cannot produce
      fertile seeds, forcing farmers to buy seeds from the multinational
      corporation annually instead of freely saving their own seeds, as
      they have done for generations. This creates a dangerous
      dependence in which poor farmers must rely on this agri-chemical
      giant and it also obviously violates the natural process of
      reproduction of plants.</p>
    <p>Venezuela's rejection of transgenics closes off Venezuela's
      agricultural market to transnational agri-chemical companies like
      Monsanto, DuPont, Syngenta, Pioneer, Cargill, Dow, BASF and Bayer
      but it also sets an example to the rest of the world, one that is
      threatening to the profits and image of these powerful
      corporations.</p>
    <p>Even in the midst of food shortages, and the type of fear and
      panic that accompanies scarcity, Venezuelans are not being fooled
      by promises of a quick fix to increase food production through
      opening the flood gates to transgenic seeds; on the contrary,
      social movements are adamantly establishing the seed as the
      fundamental starting point for constructing food sovereignty and
      rejecting further dependence on multinationals, and the
      environmental devastation that accompanies the planting of
      transgenic crops and the increased use of agrochemicals that
      accompany them.</p>
    <p><strong>Beyond the Fight Against Labeling: Learning from
        Venezuela's Strategy</strong></p>
    <p>There are growing anti-GMO movements all around the world but,
      Venezuela's resistance to GMOs is unique and provides extremely
      important lessons for those who are organizing against genetically
      modified foods and for food sovereignty. Undoubtedly, the
      principled rejection of transgenics at the highest level of
      government in Venezuela under President Chavez, created a powerful
      umbrella for a broad movement to define its opposition to
      transgenics and offered legitimacy to the rejection of transgenic
      crops in Venezuela. But more so, Venezuela's battle against
      transgenics has been rooted in protecting Venezuela's food supply,
      its land, and its farmers from the dependence and contamination
      brought on by planting GM crops, simply, it is not a consumer
      movement.</p>
    <p>In <a class="western"
href="http://gmoinside.org/gmo-timeline-a-history-genetically-modified-foods/"
        target="_blank">1997</a>, the European Union established the
      first laws on the labeling of GMOs (including animal feed) and
      since then, consumer rights groups have fought against he
      proliferation of GM crops by instigating a consumer movement that
      demands the right to know what is in their food, and therefore the
      right not to consume transgenic food. This strategy has resulted
      in campaigns demanding that any product that is comprised of GMO
      ingredients, be labeled.</p>
    <p>According to the Non-GMO project, crops at the<a class="western"
        href="http://www.nongmoproject.org/learn-more/what-is-gmo/"
        target="_blank"> highest risk</a> of being GMO
      are, alfalfa, canola, corn, cotton, papya, soy, sugar beets,
      and zuchinni and they also note possible contamination in crops
      such as beets, brassicas (bok choy, rutabega, kale,
      etc) flax, rice and wheat. Additionally, there are numerous
      ingredients that are derived from these GM crops such as
      aspartame, high fructose corn syrup, xantham gum and other hard to
      pronounce additives. And despite early trials of genetically
      modified tomatoes, potatoes, salmon and pig, they failed on the
      market and are no longer being produced.</p>
    <p>The Non-GMO project lists foods that are certified as non-GMO so
      that consumers (largely, in the United States) can make educated
      consumer choices and individually opt out of ingesting transgenic
      foods, if they have the information, access to these foods, and
      money to purchase them. This has been the largest force of the
      anti-GMO movement in the United states, which is the largest
      producer of GM crops in the world.</p>
    <p>The paradigm of a consumer movement is largely rooted in a desire
      to protect individuals from the damaging health problems
      associated with ingesting transgenic foods. This platform often
      falls short of challenging other issues such as the power of
      multinational corporations, the dependency of farmers, the
      environmental consequences of increased chemical herbicide and
      pesticide use associated with the proliferation of chemical
      resistant GM crops, and the fight for biodiversity and food
      sovereignty. In Europe and the US, anti-GMO campaigns are largely
      couched within a consumer-driven movement that attempts to create
      these changes through individual choices in the market place.</p>
    <p>Conversely, Venezuelans have placed the fight against transgenic
      seeds as the cornerstone to food sovereignty and
      defending campesino, indigneous and Afro-Descendant culture from
      the tyranny of multinational companies. This platform, has also
      been broadly adopted as a part of the strategy to construct
      eco-socialism and most importantly, has been generated by small
      scale producers, seed savers, agricultural workers,
      and campesino communities. Far from being a consumer movement,
      this has been a grassroots movement of producers and stakeholders
      who are working to influence change in the political and social
      sphere; they are not trying to effect change through legitimating
      the marketplace as the venue of decision-making, they are
      challenging an economic model that claims ownership over
      life.  This is consistent with how indigenous peoples around the
      world and the <a class="western" href="http://www.navdanya.org/"
        target="_blank">peasant movement in India</a>, have also defined
      their struggle.  </p>
    <p>Ironically, this collective producer-based strategy, which
      examines the larger consequences of GMOs and rejects the
      neoliberal market as the venue for decision-making, has made huge
      advances in protecting farmers and crops from contamination of
      transgenic seeds but they have failed to keep products made with
      GMO ingredients out of the country.</p>
    <p>Venezuela imports most of its food from abroad, rather than
      producing it domestically. As Venezuela reorients its trading
      partnerships away from the United States and towards its MERCOSUR
      (Brazil, Uruguay, Paraguay, ad Chile) and other South American
      neighbors, as well as towards the BRICS countries (Brazil,
      Russian, India, China and South Africa), Venezuela is importing
      food from some of the larger producers of GMO products. Of the 10
      countries with the <a class="western"
href="http://www.gmo-compass.org/eng/agri_biotechnology/gmo_planting/142.countries_growing_gmos.html"
        target="_blank">highest area of GM crops planted</a>, many of
      Venezuela's main trading partners make the list, such as
      Argentina, Brazil, China, Paraguay, India, South Africa and
      Uruguay.</p>
    <p>Undoubtedly, basic and widely used consumer goods such as
      precooked cornflour (the main ingredient in the
      Venezuelan arepa and empañada), soy bean oil, canola oil, and
      other consumer items such as diapers, tampons, and menstrual pads
      made with cotton, are likely made of genetically modified
      ingredients and therefore contain much higher concentration of
      harmful chemical herbicides and pesticides. These products are not
      labeled, and while health concerns associated with exposure to GM
      products are a part of the overall rejection of transgenics in
      Venezuela, the movement has largely fought GMOs from the stance of
      farmers and producers, considering long-term effects on land,
      production, workers, the environment, sovereignty and independence
      from multinational corporations.</p>
    <p>This strategy creates a broader and more powerful movement, one
      that bring in food producers and growers, indigenous
      and Afro-Descendent peoples, environmentalists, grassroots social
      movements in rural and urban areas of the country and those
      concerned about health. This diverse movement frames the issue of
      transgenics as tied into corporate control of the global economy,
      the preservation of cultural patrimony and forms of knowledge, the
      right to self-determination, and an issue of worker's rights. The
      coalition-building potential of this approach creates fertile
      ground for bringing power to control vital resources and decisions
      about food production to grassroots communities and it extends
      beyond the fight against transgenic seeds.</p>
    <p>Nonetheless, in the globalized world in which Venezuela belongs,
      the country continues to import food which is made of transgenic
      products, offering few options for consumers to opt out of
      ingesting transgenics. </p>
    <p>Despite a push in US states such as Washington and California to
      pass referendums to label GMO products, the heavily resourced
      counter campaign by large agri-business have so far defeated these
      labeling initiatives.  But, even where the labeling of GMOs exists
      or where there are large concentrations of people concerned with
      GMOs, those who have access to information about the potential
      harm can choose to buy the pricier certified organic (which means
      that it must not be GMO) and “non-GMO certified” goods. For those
      who cannot afford those products, or don't have access to a
      natural food store or grocer that stocks such goods, there are few
      options other than foods produced with GMO crops and so, the poor,
      the working classes (in rural and urban areas), including farming
      families, indigenous peoples, and those in institutions such as
      hospitals, schools and prisons will continue to largely eat GMO
      foods despite the labeling of products or the knowledge of the
      health risks.</p>
    <p>Another weakness in the consumer-based model is
      that agri-chemical companies and labeling efforts may adjust their
      practices to meet consumer demands without addressing any of the
      fundamental problems that Venezuelans are raising in their effort
      to ban transgenics.</p>
    <p><strong>Conclusions</strong></p>
    <p>Venezuela's opposition to transgenics outlines a strategy that is
      not rooted in consumer choice, and therefore fully rejects the
      neoliberal logic inherent in consumer-based movements. While
      Venezuela has a long way to go in building food sovereignty,
      increasing food production and ensuring that Venezuelans are
      protected from the damaging health consequences of GM foods, they
      are addressing the problem at its root, beginning with the seed.</p>
    <p>The new Seed Law will be debated in the National Assembly and
      despite support across many sectors of Venezuelan society, it will
      still face a well-funded opposition from pro-corporate legislators
      that are in the pockets of big business. While passage of the bill
      would mark an historic step forward in Venezuela, the process
      which has birthed the proposed legislation is a victory in of
      itself. The legislation came from thousands of people, debating
      and discussing seeds, corporate power, culture, land, food
      production, and sovereignty all around the country and social
      movements are continuing to put pressure of the government to pass
      the legislation. There are street protests called for<sup> </sup>tomorrow and
      for later this month.</p>
    <p>It is clear that the movement is growing strength and numbers, as
      food sovereignty becomes defined through a participatory process
      from the grassroots up. This movement is starting with the seed,
      but now that it has been planted, we must watch to see how the
      movement will grow and what we can all learn in the process.</p>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>