<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">

<meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=ISO-8859-1">
<body bgcolor="#ffffff" text="#000000">
<font size="-1">
<div class="entry-date">May 22, 2014<br>
<a class="moz-txt-link-freetext" href="http://www.counterpunch.org/2014/05/22/challenging-a-militarized-police-state-in-the-us/">http://www.counterpunch.org/2014/05/22/challenging-a-militarized-police-state-in-the-us/</a><br>
<div style="float: right;">
<div style="float: right;">
<div class="addthis_toolbox addthis_default_style"></div>
<div id="_atssh"
 style="visibility: hidden; height: 1px; width: 1px; position: absolute; z-index: 100000;"><iframe
 style="border: 0px none ; height: 1px; width: 1px; position: absolute; z-index: 100000; left: 0px; top: 0px;"
 title="AddThis utility frame" id="_atssh266"></iframe></div>
<div class="subheadlinestyle"><big><big><b>From Policing to SWAT Teams</b></big></big></div>
<h1 class="article-title">Challenging a Militarized Police State in the
<div class="mainauthorstyle">by KENT PATERSON</div>
<div class="main-text">
<p><big><big>When the Albuquerque Police Department (APD) and other law
enforcement agencies cracked down on protestors March 30, 2014, the
city’s finest rolled out a military-style force.</big></big></p>
<p><big><big>Chanting “No Justice, No Peace,” the revved-up marchers
were protesting the March 16 shooting death of homeless camper James
Boyd, a man with mental health problems, and more than a dozen other
men since 2010, many of whom also reportedly suffered from mental
<p><big><big>As the evening progressed, the police reacted in front of
the University of New Mexico (UNM).  Equipped with gas masks, body
armor, batons and automatic rifles, they deployed officers on
horseback, a SWAT Team and a pair of armored vehicles. After
confronting shouting protestors, the APD released tear gas, which
seeped into campus dormitories.</big></big></p>
<p><big><big>March 30 wasn’t the first time that local cops forcibly
broke up a militant if largely peaceful demonstration. In October 2011,
police dismantled the local manifestation of Occupy Wall Street, while
in March 2003, APD cops mounted on horseback charged at anti-Iraq war
protestors and fired tear gas that drifted across a UNM-area
neighborhood and into homes.</big></big></p>
<p><big><big>While such police actions in New Mexico and the United
States are nothing new, the country’s law enforcement apparatus keeps
sharpening its technological edge and finessing force deployment
<p><big><big><strong>War at Home</strong></big></big></p>
<p><big><big>In the big picture, domestic policing has evolved
hand-in-hand with foreign military interventions over the decades,
further shaped by elite policies of social and racial control,
corporate expansion and the suppression of challenges to the power
<p><big><big>Growing up in 1960s’ Albuquerque, Southwest Organizing
Project organizer Joaquin Lujan recalls rough cops, some of whom were
recruited from the state of Oklahoma and assigned to police an
unfamiliar, Spanish-speaking culture.</big></big></p>
<p><big><big>“The people that were being beat up were people of my
culture, indigenous people, Chicanos,” Lujan says. “We were faced with
a whole lot of police brutality throughout Albuquerque and throughout
the barrios.”</big></big></p>
<p><big><big>Decades later, Lujan says complaints of police brutality
and deadly force have moved out of the barrio and across the entire
city, touching different social strata and marginalized groups like the
homeless and mentally ill.</big></big></p>
<p><big><big>Paul Eichorn, who runs an Albuquerque food assistance
program for needy persons including Vietnam and Gulf war veterans, was
struck by a police video that showed the killing of James Boyd by
officers who were “barking commands” at the troubled man like they were
in a war scenario.</big></big></p>
<p><big><big>“Our APD cops are too violent, and I think it goes back to
probably their training as soldiers,” Eichorn ventured.</big></big></p>
<p><big><big>While the full histories of the officers involved in the
Boyd shooting have yet to be disclosed, in other recent Albuquerque
cases either the police shooters or the victims were suffering from
PTSD acquired from military service. Toss in substance abuse and
domestic violence and a volatile social cocktail is brewing on the
<p><big><big>An April 2014 report from the U.S. Department of Justice
(DOJ) concluded that a majority of 20 fatal APD shootings between 2009
and 2012 violated constitutional and civil rights.</big></big></p>
<p><big><big>“This level of unjustified, deadly force by the police
poses unacceptable risks to the Albuquerque community,” the DOJ wrote
to Mayor Richard Berry.</big></big></p>
<p><big><big>The report also cited violations in 200 cases of less
deadly force randomly examined by the DOJ in the same period,
especially regarding the use of Tasers.</big></big></p>
<p><big><big>On May 5, Cinco de Mayo, Albuquerque activists staged a
historic takeover of the city council  meeting to protest inaction on
police shootings. The residents then formed the People’s Assembly
of Albuquerque, which passed three resolutions in the
council chambers that called for the sacking of the city’s police
chief, expressed no confidence in the mayor and chief administrative
officer and demanded an independent police oversight commission.</big></big></p>
<p><big><big><strong>A Nationwide Problem</strong></big></big></p>
<p><big><big>In good measure, the Albuquerque violence might be
considered the domestic fallout from imperial wars and forays.  New
Mexico’s largest city is far from alone on this score.</big></big></p>
<p><big><big>In Memphis, Tennessee, for instance, 23 people were killed
by local police in 2012 and 2014, according the Memphis Black Autonomy
Federation (MBAF). For any U.S. city, the death toll represented “the
largest number of people killed by police in this time period,” the
group states in a recent report.</big></big></p>
<p><big><big>A MBAF summary  documents the deaths of 20-year-old Jeremy
McGraven, shot in the back by the police while allegedly driving a
stolen vehicle;  54-year-old Delois Epps and her 13-year-old daughter,
Makayla Ross, killed in a car crash blamed on a Memphis police officer
who was speeding through the streets without a siren or activated
flashers ; and Andrew Dumas, 32, incinerated after officers tossed
chemical tear gas into a home in which he was hiding, causing a fire
that also damaged several neighboring homes.</big></big></p>
<p><big><big>Strikingly, several incidents in Albuquerque resemble
episodes in Memphis in the way people were killed by police officers.</big></big></p>
<p><big><big>Allegations or proven instances of officer-committed
sexual violence are other common threads in New Mexico and Tennessee. 
Last month, Las Cruces, New Mexico police detective Michael Garcia, who
investigated sex crimes, reached a plea deal in a federal prosecution
stemming from the rape of a 17-year-old department intern.</big></big></p>
<p><big><big>U.S. police violence has grabbed the attention of the
United Nations. At a March 2014 meeting in Geneva, Switzerland, the UN
Human Rights Committee (UNHRC) determined that the United States had
incurred in 25 violations of the International Convention on Civil and
Political Rights, including racial profiling, police violence and
criminalization of the homeless.</big></big></p>
<p><big><big>Bay Area journalist Adam Hudson wrote that the UNHRC’s
review elevated “the suffering inflicted by U.S. domestic and foreign
policies to the realm of international human rights.” Washington,
Hudson continued, regularly chastises foreign nations for human rights
abuses but “has yet to clean its own house.”</big></big></p>
<p><big><big>The UNHRC’s report examined militarization and the
surveillance state, noting for example, the pervasive NSA eavesdropping
on citizen communications, and the use of lethal force by the U.S.
Custom and Border Protection.</big></big></p>
<p><big><big>The New Mexico-based ACLU Regional Center for Border
Rights pinpoints U.S. border zones as other hotspots of law enforcement
<p><big><big>According to the civil liberties advocates, at least 27
individuals were killed along the southern and northern borders of CBP
agents from January 2010 to early 2014, while a 28<sup>th</sup> person
in CPB custody  died due to inadequate medical attention.</big></big></p>
<p><big><big>Among the victims, the Regional Center identifies seven
minors as well as a U.S. citizen mother of five who was gunned down by
an agent during an altercation. Six of the victims were killed while on
Mexican territory, including three teenagers ranging in ages from 15 to
<p><big><big><strong>From Policing to SWAT Teams</strong></big></big></p>
<p><big><big>According to Hudson, police militarization has been on the
upswing ever since the Nixon administration, a time when SWAT teams
emerged as a response to civil conflict.</big></big></p>
<p><big><big>In 1981 Military Cooperation and Civilian Law Enforcement
Agencies Act was passed during a  period when Washington was renewing
support for Latin American death squads and hatching CIA plots to
overthrow leftist governments in Nicaragua, Angola and other nations
deemed contrary to U.S. interests by the Reagan administration.</big></big></p>
<p><big><big>Akin to the FBI’s infamous COINTELPRO program aimed at
disrupting and neutralizing the anti-war and social movements of the
1960s and 1970s, government spying and other forms of harassment were
directed against Central America solidarity activists.  Later, police
targeting of Occupy Wall Street and other activists was also exposed.
Most recently, some Albuquerque anti-police violence activists report
being watched, trailed or stopped by cops.</big></big></p>
<p><big><big>After the collapse of the socialist bloc, the
militarization of policing continued in the War on Terror, the War on
Immigrants and the War on Drugs. Perhaps not coincidentally, the modern
stages of U.S. foreign policy always saw new pipelines opening up for
the importation of illegal drugs into the U.S , along with the
redefinition of law enforcement and the expansion of SWAT teams across
the land.</big></big></p>
<p><big><big>To suit the times, police training and grooming acquired a
militaristic edge and belligerent philosophy.</big></big></p>
<p><big><big>New Mexico resident Lucille Cordova has seen many sides of
the coin. A former organizer of prisoners’ families, Cordova recalls a
brother who was thinking of switching from the military to civilian law
enforcement but opted to remain with Uncle Sam after an exposure to an
18-week training, or “indoctrination,” with a Texas sheriff’s
department that taught new recruits to consider themselves “the elite
of the elite” in an “us vs. them” struggle against the population.</big></big></p>
<p><big><big>Broadening the debate on policing, recent front-page
articles in the <i>Albuquerque Journal</i> documented how the national
security gravy train delivers billions of dollars of Department of
Homeland Security (DHS) grants to local law enforcement agencies for
equipment acquisitions and other purposes.  The Department of Defense
is part of the game, handing over “surplus” military hardware like
armored personnel carriers to local police forces virtually for free.</big></big></p>
<p><big><big>Even the small and medium sized New Mexican communities of
Los Alamos, Farmington and Deming have recently added mine-resistant
ambush protected vehicles or armored personnel carriers to their police
departments’ arsenals.</big></big></p>
<p><big><big>In neighboring El Paso, Texas, which has consistently
ranked as among the safest three U.S. cities during the last several
years, $773,000 in federal grant money allowed the local police
department to purchase 1,145 M-4 assault rifles in 2010, the<i>El Paso
Times</i> reported.</big></big></p>
<p><big><big><strong>DHS Mission Creep?</strong></big></big></p>
<p><big><big>Critics say the DHS represents a classic case of mission
creep, expanding its mission into multiple facets of civilian law
enforcement, with its overall budget soaring from $29 billion in 2002
to $61 billion in 2014, according to the Journal.</big></big></p>
<p><big><big>Even former Bush administration Homeland Security
Secretary Tom Ridge was taken aback by the DHS’ evolution.</big></big></p>
<p><big><big>“They’ve kind of lost their way..,” Ridge was quoted by
the <i>Journal.</i> “I’m trying to figure out why these local
communities need Humvees…they could probably use a couple of more
patrolman rather than another military vehicle.”</big></big></p>
<p><big><big>Yet, like the DOD-defense contractor revolving door, money
is to be made in the business of policing.</big></big></p>
<p><big><big>Dubbed Tasergate by some pundits, Albuquerque is now
engrossed by the news that former Police Chief Ray Schultz negotiated a
deal with Taser International to supply his department with nearly $2
million in equipment prior to the chief’s departure from office last
<p><big><big>Shortly thereafter, Schultz emerged as a paid consultant
to the company, according to local media accounts.</big></big></p>
<p><big><big><strong>Wave of Activism Against Police Brutality</strong></big></big></p>
<p><big><big>In Albuquerque, police violence has triggered the biggest
wave of activism in the New Mexico city since the early 1970s.</big></big></p>
<p><big><big>Since the shooting of James Boyd, activists have marched
in the streets, packed City Council and DOJ meetings, conducted vigils,
organized community forums, and prepared petitions to remove the mayor
and convene grand juries that will indict officers. Citizens are
participating in the DOJ’s current goal of writing a consent decree
that will impose new recruitment standards, training, oversight
policies, and standard operating procedures on the APD.</big></big></p>
<p><big><big>Street protests have drawn hundreds of young people who
are cutting their teeth in activism and civil disobedience.</big></big></p>
<p><big><big>At an April forum held at the Albuquerque Center for Peace
and Justice, activists formulated nearly 40 short-term and long-term
demands. Significantly, the proposals call for the demilitarization of
the policing, zero tolerance for racial profiling and citizen oversight
of the police department.</big></big></p>
<p><big><big>Only a few hours away on the U.S.-Mexico border, groups
like the ACLU’s Regional Center for Border Rights likewise call for
independent oversight of the Border Patrol.</big></big></p>
<p><big><big>The UNHRC’s report on the state of human rights in the
U.S., affords the CBP “an opportunity for comprehensive reform if
they’re serious about preventing unnecessary deaths and injuries,” says
Regional Center Director Vicki B. Gaubeca.</big></big></p>
<p><big><big>In the wider context, last month’s Albuquerque meeting
highlighted structural changes urgently needed: adequate services for
returning veterans and other people with mental health issues;
increased funding for social services like substance abuse prevention
and treatment; the right to housing; the full funding of schools; and
an end to the school-to-prison pipeline.</big></big></p>
<p><big><big>Two weeks later, speaking at the site where her former
student, 19-year-old Mary Hawkes, was shot to death by the APD on April
21, Albuquerque educator Carolina Acuna-Olvera summed up the sentiment
of many in the movement:</big></big></p>
<p><big><big>“We’re already spending billions of dollars going to war
around the world, but can’t feed kids.”</big></big></p>
<p><big><big>The events in Albuquerque bring into sharp focus many
fundamental issues as part and parcel of an inseparable package.
Whether activists will be successful in winning changes is still far
from certain, given the historic impunity connected to police shootings
and instances of brutality.</big></big></p>
<p><big><big>While the City of Albuquerque has paid out nearly $30
million in wrongful death and excessive force lawsuits during the past
few years, no police officer has gone to jail for a shooting.  And in
the seven weeks following James Boyd’s shooting, the same number of
additional officer-involved shootings-three of them fatal-have shaken
Albuquerque and nearby Los Lunas.</big></big></p>
<p><big><big>Besides APD officers, New Mexico state policemen and U.S.
marshals have been behind the triggers in the latest shootings.</big></big></p>
<p><big><big>Still, many residents say the city has a historic
opportunity to change the course of police-community relations,
reassert democratic controls over law enforcement and respond to a
deluge of worsening social problems that threaten to tear society apart.</big></big></p>
<p><big><big>“This is widespread,” said Nora Tachias-Anaya of the
October 22 Coalition, one of the groups participating in the
Albuquerque movement. “This is national, and we know it, but I strongly
believe New Mexico is going to make the difference.”</big></big></p>
<p><em><big><big><strong>Kent Paterson</strong> writes for <a
NorteSur</a>. </big></big><br>
<div class="moz-signature">-- <br>
Freedom Archives
522 Valencia Street
San Francisco, CA 94110
415 863.9977
<a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>