<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">

<meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=ISO-8859-1">
<body bgcolor="#ffffff" text="#000000">
<h1 class="print-title">Outsourcing Haiti: How Disaster Relief Became a
Disaster of its Own</h1>
<div class="meta">
<div class="submitted">Tue, 01/28/2014<br>
<b><small><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://www.blackagendareport.com/print/content/outsourcing-haiti-how-disaster-relief-became-disaster-its-own">http://www.blackagendareport.com/print/content/outsourcing-haiti-how-disaster-relief-became-disaster-its-own</a></small></small></small></b><br>
<h3>by Jake Jonston</h3>
<p>Billions of dollars have been directed towards Haiti earthquake
relief – and most of the money has circled right back into the pockets
of foreign corporations and NGOs. Hundreds of thousands remain in tents
or dangerous dwellings. Yet, “by September 2013, nearly four years
after the earthquake, only 7,500 new homes had been built and 27,000
repaired—an incredibly small achievement.”</p>
<p> </p>
<h2>Outsourcing Haiti: How Disaster Relief Became a Disaster of its Own</h2>
<h3>by Jake Jonston</h3>
<em>This article previously appeared in </em><u><a
 href="http://bostonreview.net/"><em>Boston Review</em></a> <span
<p class="pull">“<em>Even the Clintons’ supporters conceded that their
staff and the foreign consultants did more harm than good.”</em></p>
<p>Across the country from Port-au-Prince, Haiti’s capital, miles of
decrepit pot-holed streets give way to a smooth roadway leading up to
the gates of the Caracol Industrial Park, but no further. The fishing
hamlet of Caracol, from which the park gets its name, lies around the
bend down a bumpy dirt road. Four years after the earthquake that
destroyed the country on January 12, 2010, the Caracol Industrial Park
is the flagship reconstruction project of the international community
in Haiti. Signs adorn nearby roads, mostly in English, declaring the
region “Open for Business.” In a dusty field, hundreds of empty,
brightly colored houses are under construction in neat rows. If all
goes as hoped for by the enthusiastic backers of the industrial park,
this area could be home to as many as 300,000 additional residents over
the next decade.</p>
<p>The plan for the Caracol Industrial Park project actually predates
the 2010 earthquake. In 2009, Oxford University economist Paul Collier
released a <a href="http://www.focal.ca/pdf/haiticollier.pdf"
 target="_blank"><u>U.N.–sponsored report</u></a> <span
 class="print-footnote">[5]</span> outlining a vision for Haiti’s
economic future; it encouraged garment manufacturing as the way
forward, noting U.S. legislation that gave Haitian textiles duty-free
access to the U.S. market as well as “labor costs that are fully
competitive with China . . . [due to] its poverty and relatively
unregulated labor market.”</p>
<p class="pull">“<em>The earthquake presented an opportunity for the
Clintons and the U.N. to fast track their plans.”</em></p>
<p>The report, embraced by the U.N. and the U.S., left a mark on many
of the post-earthquake planning documents. Among the biggest champions
of the plan were the Clintons, who played a crucial role in attracting
a global player to Haiti. While on an official trip to South Korea as
Secretary of State, Hillary Clinton brought company officials from one
of the largest South Korean manufacturers to the U.S. embassy to sell
them on the idea. U.N. Secretary General Ban Ki-moon, having just
appointed Bill Clinton U.N. special envoy to Haiti, tapped connections
in his home country, South Korea.</p>
<p>Then suddenly, the earthquake presented an opportunity for the
Clintons and the U.N. to fast track their plans. The U.S. government
and its premiere aid agency, USAID, formed an ambitious plan to build
thousands of new homes, create new industries, and provide new
beginnings for those who lost everything in the earthquake. Originally
the plan was to build the industrial park near Port-au-Prince. But land
was readily available in the North, and the hundreds of small farmers
who had to be moved from the park’s site were far less resistant than
the wealthy land-owners in the capital. So the whole project moved to
the Northern Department, to Caracol. Under the banner of
decentralization and economic growth, the Caracol Industrial Park, with
the Korean textile manufacturer Sae-A as its anchor tenant, became the
face of Haiti’s reconstruction.</p>
<p>Now, only 750 homes have been built near Caracol, and the only major
tenant remains Sae-A. New ports and infrastructure have been delayed
and plagued by cost overruns. Concerns over labor rights and low wages
have muted the celebration of the 2,500 new jobs created. For those who
watched pledges from international donors roll in after the earthquake,
reaching a total of $10 billion, rebuilding Haiti seemed realistic. But
nearly four years later, there is very little to show for all of the
aid money that has been spent. Representative Edward Royce (R-CA), the
chair of the House Foreign Affairs Committee, bluntly commented in
October that “while much has been promised, little has been effectively
<p>The story of how this came to pass involves more than the problems
of reconstruction in a poor country. While bad governance, corruption,
incompetent bureaucracy, power struggles, and waste contributed to the
ineffective use of aid, what happened in Haiti has more to do with the
damage caused by putting political priorities before the needs of those
on the ground.</p>
<p><strong>The Housing Crisis and the Interim Haiti Recovery Commission</strong></p>
<p>The earthquake decimated Haiti’s housing stock: 100,000 were
destroyed and more were damaged. There were $2.3 billion in damages in
the housing sector alone, and 1.5 million people left living in
makeshift tent camps. Unplanned and unregulated housing construction
made Port-au-Prince, with population at least 3 million, extremely
vulnerable to natural disasters. In less than a minute, entire
shantytown neighborhoods came crashing down.</p>
<p>The Interim Haiti Recovery Commission was created by the
international community to coordinate post-quake aid and align it with
Haitian government priorities. Bill Clinton, as the U.N. special envoy
and the head of the Commission, was optimistic. “If we do this housing
properly,” he affirmed, “it will lead to whole new industries being
started in Haiti, creating thousands and thousands of new jobs and
permanent housing.”</p>
<p>Like the Caracol Industrial park, the Commission was presented as a
response to the devastation of the earthquake. But its basic tenets—and
its slogan, “Build Back Better”—were actually agreed upon by the U.S.
and U.N. in the year prior. The commission’s formation was handled not
by the Haitian government, but by the staff of the Clintons, mainly
Cheryl Mills and Laura Graham, as well as a team of U.S.-based private
consultants. The commission’s bylaws were drafted by a team from Hogan
Lovells, a global law firm headquartered in Washington, D.C. A team
from McKinsey and Company, a New York based consultancy firm, handled
the “mission, mandate, structure and operations” of the commission.
Eric Braverman, part of the McKinsey team, later went on to become the
CEO of the Clinton Foundation.</p>
<p>According to Jean-Marie Bourjolly, a Haitian member of the
commission, the body’s “original sin” lay in concentrating the
decision-making power in the Executive Committee of the Board, made up
of Bill Clinton and then–Haitian Prime Minister Jean-Max Bellerive. In
October 2010, just six months after its creation, Bourjolly wrote a
memorandum to the co-chairs and the rest of the commission’s board. The
note cautioned that by “vesting all powers and authority of the Board
in the Executive Committee, it is clear that what is expected of us
[the rest of the Board] is to act as a rubber-stamping body.” According
to Bourjolly, the memorandum was not included in the official minutes
of the October meeting at Clinton’s behest, and the document has
remained out of the public sphere. But one former commission employee
confirmed the commission’s role: he told me that many projects were
approved because “they were submitted by USAID and State” and “that as
long as USAID is submitting it and USAID is paying for it,” it should
be approved.</p>
<p class="pull">“<em>The commission’s formation was handled not by the
Haitian government, but by the staff of the Clintons, mainly Cheryl
Mills and Laura Graham, as well as a team of U.S.-based private
<p>Bourjolly also contended that the commission was failing to live up
to its mission “to conduct strategic planning, establish investment
priorities and sequence implementation of plans and projects.” Rather,
Bourjolly wrote, “our action has so far been limited to accepting
projects that. . . come our way on a first come, first served basis”
and that it would result in “a disparate bunch of approved projects. .
. that nonetheless do not address as a whole neither the emergency
situation nor the recovery, let alone the development, of Haiti.”</p>
<p>Even the Clintons’ supporters conceded that their staff and the
foreign consultants did more harm than good. A Haitian government
official, who requested her name be withheld because of the power the
Clintons continue to wield in Haiti, commented that “they were lucky to
get someone as high-profile and experienced as Clinton” but that the
staff “had no idea what Haiti was like and had no sensitivity to the
Haitians.” “Out of ignorance, there was much arrogance,” the official
said. “And who pays the price? The Haitian people, as always.”</p>
<p>Article 22 of the Haitian constitution enshrines “the right of every
citizen to decent housing,” and civil society groups have long
advocated for the government to protect this right through large-scale,
affordable public housing. But in October 2011, the commission quietly
closed its doors. Its eighteen-month mandate was not renewed, and
little remained of the grand plans to build thousands of new homes.
Instead, those left homeless would be given a small, one-time rental
subsidy of about $500. These subsidies, funded by a number of different
aid agencies, were meant to give private companies the incentive to
invest in building houses. As efforts to rebuild whole neighborhoods
faltered, the rental subsidies turned Haitians into consumers, and the
housing problem was handed over to the private sector.</p>
<p>The number of displaced persons is down to 200,000 from its 1.5
million peak, according to the U.N. But only 25 percent of that
decrease has anything to do with official programs to provide housing.
Many were given a paltry subsidy and evicted from their camps. The
highest profile and most visible camps were closed down, but those
tucked in alleys, out of the view of the convoys of aid workers’
vehicles, remain forgotten. Fifty-five thousand Haitians who moved to
areas known as Canaan, Jerusalem, and Onaville were recently removed
from the “official” list of Internally Displaced Persons camps. Though
those who were pushed out of the camps simply returned to their old
homes, the international community claims progress. A USAID–sponsored
study from the summer of 2011 estimated that over a million Haitians
were occupying damaged homes and that nearly half of them were living
in “buildings that might collapse at any moment.” In fact, if another
quake happened today, they’d be more likely to die than they were
living under tents in clearings.</p>
<p>By September 2013, nearly four years after the earthquake, only
7,500 new homes had been built and 27,000 repaired—an incredibly small
achievement when set against the billions of dollars and grand plans
put together by the international community in the wake of the
catastrophe. “Now, we have a return to the status quo, the same
situation that was there before the earthquake, with no coordination
and each project done haphazardly,” Gabriel Verret, the former
executive director of the commission, said.</p>
<p><strong>USAID’s $33,000 House</strong></p>
<p>While the $500 rental subsidies recommended by the Clinton
Commission at the end of its tenure became the preferred form of
support by the Haitian government and international community, smaller
projects to provide permanent housing that had already been approved by
the commission were carried through. In December 2010, the commission’s
board had signed off on the U.S. government’s “New Settlements
Program,” which called for the construction of 15,000 homes in
Port-au-Prince and the North Department, where the new industrial park
was to be located.</p>
<p>This June, the U.S. Government Accountability Office (GAO) issued <a
 href="http://www.gao.gov/products/GAO-14-47T" target="_blank"><u>a
report</u></a> <span class="print-footnote">[6]</span> revealing that
only 900 of those 15,000 homes had been built. The overall goal has
been reduced to 2,600. At the same time, costs increased from $53
million to over $90 million. The GAO found that the program suffered
from a fatal flaw: original estimates had drastically low-balled how
much the houses would cost. The calculation of 15,000 planned houses
was based on an estimate of each costing around $8,000. With the cost
of preparing the land, the total cost per house was over $33,000.</p>
<p>USAID assembled a team of shelter experts in August of 2010. The
goal, according to Duane Kissick, the head of the shelter planning
team, was to put the majority of available resources into the damaged
communities. The plan they came back with was simple and meant to be
implemented quickly. Jerry Erbach, another member of the Shelter Team,
recalled that “there was a good deal of pressure to develop a series of
projects very quickly and at low cost in order to meet the needs of
those households who became homeless after the earthquake.” The plan
was to build homes that were simple, modest and small, but that could
expand over time.</p>
<p>The narrative put forth by the Shelter Team experts is confirmed by
USAID’s Shelter Sector Activity Approval Document (AAD), which I
obtained through a Freedom of Information Act request. The plan called
for construction to be completed by December 2012 and specifically
noted that “USAID programs will seek wherever possible to work with
local partners.” A USAID-funded study by the International Housing
Coalition recommended the same thing, noting that “wherever possible,
USAID should utilize Haitian construction contractors.” Letting local
companies or individuals handle the work means more money for Haiti,
its economy, and its people. It’s also cheaper, and has worked in the
<p class="pull">“<em>I don’t understand, for all the money that came
into Haiti, why there aren’t houses everywhere.”</em></p>
<p>Food for the Poor, an NGO that has worked in Haiti for decades,
utilizes small local construction teams to build 1,000 homes each year
at a cost of just $6,400 each. Brad Johnson, the president of Mission
of Hope, another NGO working in Haiti, told the <em>New York Times</em>,
“We’re not one of the big groups that sit in Washington, D.C., and get
the financing. . . But we’re managing to get it done for $6,000 a house<strong>.
</strong>I don’t understand, for all the money that came into Haiti,
why there aren’t houses everywhere.”</p>
<p>But the recommendations for using local contractors and the plan to
build $8,000 homes were ignored. More international companies were
brought in, additional studies were undertaken, and the first contract
to actually build a house was not awarded until April of 2012, nearly
two and half years after the quake and eight months after the project
was approved. The contracts ended up going not to small local companies
but to large international ones. Thor Construction, based in Minnesota,
received $18 million, and CEMEX, a Mexican company, got over $7
million. Another $35 million went to two Haitian-American firms based
in Maryland for environmental assessments, construction management,
site preparation, and other associated projects.</p>
<p>Outsourcing the construction drove the price up, since international
companies had to fly in, rent hotels and cars, and spend USAID
allowances for food and cost-of-living expenses. To incentivize working
in Haiti, the U.S. government also gave contractors and employees
“danger pay” and “hardship pay,” increasing their salaries by over 50
percent. With all these costs included in contracts, it’s not hard to
see how prices ballooned. Bill Vastine, a long-time contractor and
member of the Shelter Team, said, “if the American people saw the true
cost of this, they’d say ‘you’ve got to be out of your mind.’” The
changing priorities undermined any cohesion in the program.</p>
<p>With 200,000 still homeless and hundreds of thousands more living in
grossly inadequate and often structurally unsound buildings, the 900
homes that USAID has built won’t go very far. No current USAID
employees agreed to speak about the project on the record, despite
repeated requests for comment. In remarks before Congress, USAID
administrator Beth Hogan stated that “we were significantly off in
terms of what our original estimates were. . . when we got back bids
from offerers who were going to actually build these homes. . . the
estimates increased even further.”</p>
<p>The Shelter Team also initially planned to build two-thirds of the
homes in the Port-au-Prince area. But this has changed: the current
plan is to build 75 percent of the homes in the Northern Department of
Haiti, all within 13 miles of the new industrial park. Many USAID
staffers on the ground wanted to focus on Port-au-Prince, where the
damage was greatest. But the State Department had made a commitment to
building houses in the North, in support of the Caracol Industrial Park.</p>
<p class="pull">“<em>Every agency has its own little fiefdom, their own
little budgets to protect and their own cadre of people they protect.”</em></p>
<p>The State Department’s political intervention in the project also
delayed the process of getting people into the houses that did manage
to get built. According to Erbach, who also worked with an
international NGO assisting the Haitian Government in selecting
households to benefit from the new housing, pressure from the
Department of State led to a “significant amount of time and effort
being wasted on identifying and vetting workers from the industrial
park who were not IDPs.” The internal shelter AAD warned that “if the
process is perceived as inequitable, opaque, or led by the United
States, the [government] will appear to be ‘choosing winners,’
resulting in political problems.” As Vastine describes it: “Every
agency has its own little fiefdom, their own little budgets to protect
and their own cadre of people they protect and they don’t work well
together; there is no cohesiveness with our own internal bureaucracy in
the United States, much less with everything else that’s here, from all
the other countries.”</p>
<p>Speaking before Congress, USAID Administrator Hogan conceded that,
“what we realized as we were going into this. . . is that new homes
isn't [<em>sic</em>] the solution for Haiti.” USAID is now officially
out of the home-building business in Haiti.</p>
<p>As for the 750 houses under construction in Caracol, as the
four-year mark comes and goes, the first families are just now starting
to move in. Meanwhile, back in Haiti’s capital, at least 200,000 quake
victims face another year living under tattered tarps.</p>
<p><strong>Too Big to Fail</strong></p>
<p>Over the last twenty years, the American foreign aid system, much
like the military, has become increasingly reliant on private
contractors. From 1990 to 2008, USAID experienced a 40 percent decline
in staff while funds under their responsibility skyrocketed. A 2008
report from the American Academy of Diplomacy found that
“implementation of programs has shifted from Agency employees to
contractors and grantees and USAID lacks . . . [the] capacity to
provide effective oversight and management.” In her Senate confirmation
hearing for Secretary of State, Hillary Clinton said “I think it's fair
to say that USAID, our premier aid agency, has been decimated. . . It’s
turned into more of a contracting agency than an operational agency
with the ability to deliver.” Billions have been shifted to private
corporations and NGOs. Many of those who actually implement foreign aid
projects are explicitly for-profit companies, but even top employees at
some USAID-funded non-profits earn over $300,000 a year.  </p>
<p>Before he became head of the recovery commission, Bill Clinton urged
those working in Haiti to ask, “Are we helping [the Haitian people] to
become more self-sufficient? Are we building infrastructure in local
development plans? Are we creating local jobs? Are we paying salaries
for teachers, doctors, nurses, police, civil servants? Are we giving
money to support government agencies that provide those services?”</p>
<p>The answers to these questions would seem to be mainly in the
negative. In Haiti, <a
 target="_blank"><u>a report</u></a> <span class="print-footnote">[7]</span>
(which I co-authored) at the Center for Economic and Policy Research
revealed that less than 1 percent of the more than $1.3 billion in
assistance provided by USAID was awarded directly to Haitian companies
or organizations. USAID awarded more money to one Washington D.C.-based
for-profit contractor, Chemonics, than to the entire Haitian government
since the earthquake.</p>
<p>Haiti is not unique; these problems erode U.S. aid across the globe.
A revolving door between NGOs, development companies, and the U.S.
government has entrenched the system so deeply that any movement for
change will be long and difficult. Fortunately, development agencies
are slowly realizing that aid goes much further when more of it stays
in the local economy. For its part, USAID has launched an ambitious
reform program called “USAID Forward,” which aims to totally overhaul
the procurement system, working directly with local institutions. USAID
Administrator Beth Hogan told Congress that in Haiti, the United States
is “trying to reach 17 percent of our overall budget to be channeled
through local institutions.” But already, for-profit development
companies have formed a lobbying group and hired the influential,
Democratic party-linked, Podesta Group to get their message out. Their
selling point: foreign companies are harder to hold accountable. It’s
an argument that rings hollow when you realize that not a single USAID
awardee, NGO, or for-profit has been suspended or reprimanded
publically for their work in Haiti, despite all the high-profile
<p>The failure of Haiti’s reconstruction is, sadly, another chapter in
a long history of poverty perpetuated by outside powers. Bureaucracy,
internecine quarrels, moneyed lobbying, waste and inefficiency—these
are not monopolies of poor, “developing” countries such as Haiti. They
are the problems of the United States and its foreign aid complex.</p>
<p class="foot">Jake Johnston is a Research Associate at the Center for
Economic and Policy Research (<a href="http://www.cepr.net/"
 target="_blank"><em><u>www.cepr.net</u></em></a> <span
 class="print-footnote">[8]</span><em>) in Washington, DC.</em></p>
<div class="moz-signature">-- <br>
Freedom Archives
522 Valencia Street
San Francisco, CA 94110
415 863.9977
<a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>