<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">

<meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=ISO-8859-1">
<body bgcolor="#ffffff" text="#000000">
<font size="-1">
<div class="entry-date">April 23, 2013<br>
<a class="moz-txt-link-freetext" href="http://www.counterpunch.org/2013/04/23/a-cuban-spring/">http://www.counterpunch.org/2013/04/23/a-cuban-spring/</a><br>
<div class="subheadlinestyle"><big><big>Restructuring Cuba's Economy</big></big></div>
<h1 class="article-title">A Cuban Spring?</h1>
<div class="mainauthorstyle"><big><big>by ROGER BURBACH</big></big></div>
<div class="main-text"><big><big> </big></big>
<p><big><big>This is a fruitful period of experimentation and debate in
Cuba. It is now almost seven years since Raúl Castro replaced his
brother Fidel, first as interim president in 2006 and then as president
in 2008. Under Raúl, the country is taking steps to transform the
economy, and a critical discussion is erupting over the dismantling of
the authoritarian Communist model. Julio Díaz Vázquez, an economist at
the University of Havana, declares: “With the updating of the economic
model, Cuba faces complex challenges . . . in its social and political
institutions. . . . The heritage of the Soviet model makes it necessary
to break with the barriers erected by inertia, intransigence, [and] a
double standard.” He adds, “These imperfections have led
to deficiencies in [Cuba’s] democracy, its creative liberties, and its
citizens’ participation.”1</big></big></p>
<p><big><big>Among the most important changes that have echoed
internationally is the decree that took effect January 14 allowing
Cubans to travel abroad without securing a special exit permit. Also,
homes and vehicles can now be bought and sold openly, recognizing
private ownership for the first time since the state took control of
virtually all private property in the early 1960s.</big></big></p>
<p><big><big>The government is distributing uncultivated land, which
constitutes about half of the countryside’s agriculturally viable
terrain, in usufruct for 10 years in 10-hectare parcels with the
possibility of lease renewal. To date there are 172,000 new
agricultural producers. Beyond agriculture, 181 occupations filled by
self-employed or independent workers such as food vendors, hair
stylists, taxi drivers, plumbers, and shoe repairmen can now be
licensed as trabajo por cuenta propia—self-employment. As of late 2012,
about 380,000 people are self-employed in a work force of 5 million.</big></big></p>
<p><big><big>The most dramatic move against the old economic order came
in April 2011, when the Sixth Communist Party Congress issued
313 lineamientos, or guidelines. A potpourri of measures and
recommendations, the document calls for autonomy for the state
enterprises, an expansion of cooperatives, new taxing laws, and changes
in the system of subsidies, including modification of the monthly food
rationing system. The government established a committee of over 90
people, led by former minister of economy Marino Murillo, to implement
the policy recommendations.</big></big></p>
<p><big><big>A major weakness of the lineamientos, according to Armando
Nova of the Center for the Study of the Cuban Economy, is that they
fail to tackle major macroeconomic challenges. While the lineamientos
acknowledge the country’s low economic productivity, as well as large
trade deficits, there is no analysis of how to overcome these systemic
problems. Moreover, the lineamientos contain no overarching
conceptualization of where the society is headed other than a general
commitment to socialism. “What type of socialism is being referred to?”
Nova asks.2 Is the new socialism akin to what Lenin outlined in the New
Economic Policy (NEP) in 1921, when Russia permitted small-scale
peasant production and private businesses? What is the role of private
property in Cuba, and how can a new economy curb the growth of
inequality? These are all critical questions that the Sixth Party
Congress failed to address.</big></big></p>
<p><big><big>There are, however, different schools of thought on how to
move the economy forward. Camila Piñeiro Harnecker, in an essay titled
“Visions of the Socialism That Guide Present-Day Changes in Cuba,”
describes three different visions: (a) a statist position, largely
reflecting the old guard, (b) a market socialist perspective, advanced
by many economists, and (c) an autogestionario, or self-management,
stance that calls for democratic and sustainable development primarily
through the promotion of cooperatives.</big></big></p>
<p><big><big>The statists recognize that Cuba faces serious economic
problems but argue that they can be corrected through a more efficient
state, not through a dismantling of the state. They call for more
discipline and greater efficiency among state industries and
enterprises. A loosening of state control, they contend, would result
in greater disorganization and even allow capitalist tendencies to
emerge. This position points to the disaster that occurred in the
Soviet Union in the late 1980s after an attempt to end central control
over state enterprises.</big></big></p>
<p><big><big>The statist position is most deeply entrenched among
midlevel bureaucrats and the party cadre, who fear a loss of status and
income with the end of direct control over Cuba’s economy. Some heads
of the Cuban military enterprises—which include food and clothing
factories, as well as hotels, farms, and telecommunication stores—also
manifest this tendency, although surprisingly many officers, including
Raúl Castro, are in favor of decentralization and a greater use of
market mechanisms.</big></big></p>
<p><big><big>Those committed to a socialist market economy contend that
only the market can unleash Cuba’s productive forces. To increase
productivity and efficiency, the state needs to grant more autonomy to
enterprises and allow competitive forces to drive the market. In the
short term, privatization is necessary, even if this means an increase
in inequality, the exploitation of wage workers, and environmental
degradation. As the country develops, the state can step in to level
the differences and distribute the new surpluses to support social
<p><big><big>The economists who argue for market socialism tend to be
located in what is referred to as academia—the research institutes and
centers, many of which are affiliated with the University of
Havana.4 Academia looks to the Chinese and Vietnamese
experiences, particularly their appeal to foreign investment, although
they believe that Cuba should do a better job of controlling
corruption. This position also finds support among state
technocrats and some managers who want to see their enterprises expand
and become more profitable as they are privatized. There is also
significant support for the market economy among self-employed and
working people who feel that they can enjoy the material prosperity of
China or the Western world only through more individual initiative and
private enterprise via the market.</big></big></p>
<p><big><big>The autogestionario position, which Piñeiro advocates, has
a fundamentally different view from the economists over how to break
with the old statist model. Instead of relying on competition and the
market to advance productivity, the democratic socialist values
of participation, association, and solidarity should be at the heart of
the workplace and the new economy. Control should not come from the top
down but from the bottom up, as workers engage in self-management to
further their social and economic concerns. As Piñeiro writes, “The
autogestionarios emphasize the necessity of promoting a socialist
conscience, solidarity, and a revolutionary commitment to the
historically marginalized.” These principles can be practiced in
cooperatives and municipal enterprises, leading to increased
consciousness and productivity in the workplace.5</big></big></p>
<p><big><big>Piñeiro admits that support for the autogetionario
position is less consolidated, coming from intellectuals,
professionals, and those involved in the international debates over
21st-century socialism. One of the problems is that the old statist
model used the terms participation, autonomy, and workers’ control to
characterize the relations in the factories, enterprises,
and cooperatives that operated poorly in Cuba, and this language has
now fallen into disfavor. Today those who try to revive these terms are
often seen as making a utopian attempt to resuscitate failed policies.</big></big></p>
<p><big><big>Ultimately, Piñeiro is optimistic, seeing “a new path for
the nation.” It will be a hybrid composed of “a state socialism better
organized, a market,” and “a truly democratic sector.”</big></big></p>
<p><big><big>The periodical Temas is one of the main forums for debate
over the Cuban economy’s direction. As editor Rafael Hernández said in
an interview in November 2012, “The process of change is slow but
irreversible. The question is whether the improvement in economic
conditions can be rapid enough to maintain the support of the people at
the base. Cooperatives that now exist only in the agricultural sector
have to expand into small manufacturing and the services.”</big></big></p>
<p><big><big>Hernández sees the need to engage the professional and
technical sector that constitutes one quarter of the Cuban working
population because of the revolution’s historical commitment to public
education. He explains: “Their talents have to be harnessed to the
process of economic and social change. We need a public sector, not a
governmental sector.” He points to the need for elderly care facilities
as an example, saying, “My mother had Alzheimer’s. I had to take
care of her at home, but she would have had a better environment and
perhaps even better care if doctors and medically trained personnel had
been able to set up retirement homes either as cooperatives or private
medical facilities paid for by some combination of government
subsidies and contributions from the families.”</big></big></p>
<p><big><big>Hernández also argues that the magazines, newspapers, and
publishing centers need to be held accountable to the public as opposed
to the state. Like Temas, other periodicals should be run by workers
and editorial councils in order to better respond to the public
interest. The day before my interview, Temas writers and staff traveled
to one of Havana’s municipalities to discuss their new issue on social
development and the implications for the local residents.</big></big></p>
<p><big><big>A debate is also emerging in Cuba over democracy and
socialism. Temas recently ran an article by Julio César Guanche, “La
participación ciudadana en el estado cubano” (Citizen Participation in
the Cuban State). After a lengthy discussion of the centralization of
power in Cuba’s presidency and the limits of Cuba’s National Assembly
of Popular Power, Guanche calls for a new “collective order” comprising
“the state, the public sphere, mass organizations [and] citizen groups
. . . guided by the principles of autonomy and cooperation, with the
direct participation of the [popular] bases.” He argues that Cuba
should draw on the “new Latin American constitutionalism” in Venezuela,
Bolivia, and Ecuador, where constituent assemblies were convened to
draft new constitutions that embrace the principles of both
representative and direct democracy. Guanche concludes his article by
stating that to bring Cuban institutions up to date, and “to radicalize
democratic socialism,” Cuba needs its own “national
constituent process.”6</big></big></p>
<p><big><big>A critical question is what the updating of the Cuban
economy means for social and economic equality. Will everyone advance,
or will there be “winners and losers,” as under capitalism? Myra Espina
Prieto, in a publication of the Center for the Study of the Cuban
Economy, analyzes the social impact of the policies that flow from the
313 lineamientos of the Sixth Party Congress. On the positive side, she
sees an increase in individual opportunities through the creation of a
“multi-actor” economy that includes “mixed capital enterprises,
cooperatives, the usufruct agricultural producers, self-employed
workers, etc.” At the same time, she notes the “precarious” nature of
many of the new forms of employment that could “increase the levels
of poverty.”7 Most of the 181 occupations opened up for self-employment
are low skilled and low paying, reproducing what one finds in other
Latin American countries—an impoverished informal economic sector.</big></big></p>
<p><big><big>My personal experiences in central and old Havana
corroborate her concerns. Visiting in November 2012, I noticed a
significant increase since the previous April in fruit and
vegetable vendors in the streets, a larger number of marginal private
cafés, and people vying to enter the tourist trade, either through the
offering of simple services like bicycle-taxis or, more notably, female
and male sexual companionship. When I asked why this was occurring, the
responses indicated many were losing their formal jobs as state
enterprises were downsizing and laying off redundant workers to
increase efficiency and productivity.</big></big></p>
<p><big><big>As Rafael Hernández says, “There is a push from below. The
people have endured much since the collapse of Soviet aid, now over two
decades ago. The time has come for them to experience a better life. If
we can get economic results, there will be broad popular support for
a corresponding participatory and democratic opening.” Julio Díaz
Vázquez told me in November, “There is more critical discourse in Cuba
at all levels than ever before. Now we have to see if we can end the
old economic system and construct a new society.”</big></big></p>
<p><big><big>The times are challenging in Cuba. It may be an overused
metaphor to describe a society as having a “spring.” But if some
combination of the three visions can drive the Cuban economy forward,
there may indeed be a Cuban spring.</big></big></p>
<p><big><big><em><strong>Roger Burbach</strong> is the director of the
Center for the Study of the Americas (CENSA) based in Berkeley, CA and
is the author with Michael Fox and Federico Fuentes of </em>Latin
Americas Turbulent Transitions: The Future of 21<sup>st</sup> Century
Socialism, <em>to be released in January, 2013.</em></big></big></p>
<p><big><big>1. Julio A. Díaz Vázquez, “Cuba: actualización del modelo
económico-social,” Centro de Investigaciones de la Economía
Internacional, Universidad de la Habana, unpublished manuscript,
November 2012.</big></big></p>
<p><big><big>2. Armando Nova González, “Teoría y práctica en los
lineamientos de la politica económica y Social,” Temas, no. 72
(October–December 2012):78.</big></big></p>
<p><big><big>3. Camila Piñeiro Harnecker, “Visiones sobre el socialismo
que guían los cambios actuales en Cuba,” Temas, no. 70 (April–June,
2012): 46–55. Also see her edited anthology, Cooperatives and
Socialism: A View From Cuba (Palgrave MacMillan, 2012).</big></big></p>
<p><big><big>4. Interview with Julio A. Díaz Vázquez, Havana, November
<p><big><big>5. Piñeiro Harnecker, 50.</big></big></p>
<p><big><big>6. Julio César Guanche, “La participación ciudadana en el
estado cubano,” Temas, no. 70 (April–June, 2012):77–78.</big></big></p>
<p><big><big>7. Myra Espina Prieto, “Retos y cambios en la política
social,” in Pavel Vidal Alejandro, Omar Everley Perez, Villanueva ,
eds, Miradas a la economía cubana, el proceso de actualización (Havana:
Editorial Caminos, 2012), 162, 167.</big></big></p>
<p><big><big>*This article appears in the Spring issue of the NACLA
Report on the Americas, The Climate Debt: Who Profits, Who
Pays? See: <a class="moz-txt-link-freetext" href="https://nacla.org/edition/8974">https://nacla.org/edition/8974</a></big></big></p>
<p><big><big>Roger Burbach is the co-author with Michael Fox and
Federico Fuentes of Latin America’s Turbulent Transitions: The Future
of Twenty-First-Century Socialism, just released by Zed Books. To order
the book, see <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.futuresocialism.org">www.futuresocialism.org</a></big></big></p>
<div class="moz-signature">-- <br>
Freedom Archives
522 Valencia Street
San Francisco, CA 94110
415 863.9977
<a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>