<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">

<meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=ISO-8859-1">
<body bgcolor="#ffffff" text="#000000">
<big><big><b><span class="style1">The Kurdish Rebellion in Syria:
Toward Irreversible Liberation</span></b></big></big><br>
<span class="style2">by Rozh Ahmad<br>
<a class="moz-txt-link-freetext" href="http://mrzine.monthlyreview.org/2013/ahmad230113.html">http://mrzine.monthlyreview.org/2013/ahmad230113.html</a><br>
<p><em>The Kurds in Syria, the country's largest ethnic minority,
number an estimated three million.  Despite having stayed neutral amid
the civil war, they now control most of Syria's Kurdish north they
claim they have "liberated" from the Ba'athist regime and self-govern
independently of the rebel Free Syrian Army (FSA).  Although many Kurds
still fear "re-occupation" of their "liberated" areas by the Syrian
army as the army maintains presence in some of them, Syrian Kurdish
leaders are confident that their recent political achievement is now
<p>Mass anti-Assad protests took place in Syria's Kurdish north on July
17th, 2012.  The protests gave a 48-hour ultimatum to the forces of the
Ba'athist regime: "Either defect from this regime or withdraw
peacefully -- otherwise, you will be forced to leave against your
will."  By July 21st, 2012 the Ba'athist forces evacuated from most
parts of the Syrian Kurdish region.</p>
<p>Throughout the Ba'athist rule, Kurds have faced state racism,
systematic displacement, and denial of their identity.  The Kurdish
language was banned at schools and other public places shortly after
the Ba'ath Party took power in March 1963.  Kurds weren't even allowed
to work or pursue education unless they agreed to obtain Syrian-Arab ID
cards.  The names of Kurdish cities, towns, and villages were also
altered to Arabic ones as the Ba'athist state declared Syria as an
Arab-only nation.  Now, however, apart from the Syrian Kurdish capital
city of Qamishlou situated in al-Hasaka province, where the regime's
vast forces still extensively operate, Kurds control the rest of
Syria's northern cities and towns, which they call the "Kurdistan
region of Syria" or "Western Kurdistan" (considered part of "greater
<p>Contrary to the civil war devastating the rest of the country
between the regime and the rebel FSA, the Kurdish rebellion in the
north has been broadly peaceful.  Kurds have appealed for the
international community to support the "peaceful establishment of
Syria's Kurdistan region," arguing that such an initiative could make
the "liberated" areas "a safe haven for Syrian revolutionaries wanting
to build a free democratic and plural united Syria."  However, their
call has fallen on deaf ears in the international community while
condemned by Turkey and its prominent NATO ally, the United States. </p>
<p><strong>Iraq-Syria Crossing, "a Border No More"</strong></p>
<p>It was on July 19th, 2012 when for the first time the news broke out
in the Iraqi media about anti-Assad protests in the Kurdish north of
Syria.  Ten days later, I illegally entered Syria from northern Iraqi
Kurdistan as the official crossing had been shut for days.  The very
first time I had crossed this Iraq-Syria border was in 2002, when I was
in my early teens.  Back then, the crossing was overflowing with Syrian
military personnel, tanks, and heavy weaponry.  This time around,
however, apart from refugees fleeing for Iraq and a casually dressed
Kurdish militiaman with a rifle firmly held in his hands, no soldiers
or uniforms were to be seen at the crossing.</p>
<p>The militiaman introduced himself as a member of the <em>Yekîneyên
Parastina Gel</em> (People's Defense Units, known as YPG), "an armed
Kurdish organization which operates as a broad popular militia in
Syria's Kurdistan," he claimed.  "Kurds from Iraq could not freely come
here when the Syrian army was present, but now we control it and it is
a border no more between Kurds in Syria and those in Iraq."</p>
<p>After a short Q&A, he asked a passing truck driver to take me to
the nearby village of Girbalat, where the YPG by now had established
one of its border offices located at a former Syrian army base.  When
we arrived there, some of the YPG militiamen and -women had already
begun their lunch break with locals who had brought them the food and
other supplies.  "We all know each other here because we come from
these areas too," said one of the militiamen, adding that they are
locals but have taken up arms to protect their families and relatives. 
"We are against no one in Syria but have taken up arms to protect our
people and homes from the civil war.  Our families are supportive,
too.  Look, it is Ramadan for most Kurds but they feed us no problem."</p>
<p>Travelling further away from the Syrian Kurdish villages bordering
northern Iraq revealed early signs that the YPG militia was now in
control of the military bases and offices the Syrian army had left
behind when they withdrew from the Kurdish region.  After an hour's
journey on an empty motorway, we arrived at the recently "liberated"
Kurdish town of Derek bordering Turkey to the north and Iraq to the
east.  It was Friday and the town was booming as locals were busy
organizing a mass demonstration that called for "Kurdish unity, an end
to the regime of Bashar al-Assad, and an autonomous Kurdistan region in
new Syria." </p>
<p><strong>Friday for Freedom </strong></p>
<p>Under the Ba'athist regime Kurdish political assemblies as such had
been outlawed as acts of "terrorism."  Since the "liberation," however,
it has become a norm for Kurds to assemble, hold rallies, and
demonstrate on daily basis.  The biggest rallies take place on Fridays,
as Friday has become a national day of action to express Kurdish rights
and freedom across the country.</p>
<p>Youth groups often hold rallies early Friday afternoons in
preparation for big demonstrations later.  Their pickup trucks loaded
with massive sound systems and amplifiers patrol the streets, playing
revolutionary music.  Almost every neighborhood has one of those trucks
run by its own local activists, whose megaphones urge people to join
the demonstration with the slogan of "Friday for Kurdish Rights."</p>
<p>It is usually around five o'clock when people start to come out of
their homes, holding banners and placards, and head to assemble at city
centers, many of which are now entitled "Freedom Square."  Men and
women, old and young, and even families with their children participate
in those demonstrations because they have become regular public events.
 They wave Kurdish flags, photos of their martyrs, and portraits of
Kurdish political leaders -- most notably those of Abdulla Ocalan, the
imprisoned Turkish-Kurdish leader of the Kurdistan Workers Party (PKK).
Even in the yet-to-be-"liberated" Kurdish city of Qamishlou, tens of
thousands of Kurds take to the streets on Fridays.  Qamishlou's streets
are full of Syrian army soldiers for the rest of the week as it is yet
to be fully "liberated" and their checkpoints are set up everywhere to
stop and search; on Fridays, however, only demonstrators are in sight
as soldiers remain inside their buildings to avoid conflict with the
<p>The Friday demonstrations usually begin by organizers welcoming
everybody from all backgrounds and declaring that Kurds do not want a
war within Syria on ethnic or religious lines.  "Let us praise
brotherhood and comradeship between Kurds, Arabs, Muslims, Christians,
Armenians, and Assyrians in Syria's Kurdistan region.  The Kurdish
nation condemns war on sectarian grounds because we all deserve
freedom."  These were the words the organizers declared in their first
welcoming speech in central Qamishlou on Friday, August 3rd, when tens
of thousands of demonstrators gathered to exercise their rights,
celebrate their freedom, and dance to the beats of Kurdish
revolutionary music, which had been illegal until just recently. 
Hundreds of thousands of Kurds demonstrating on Fridays across Syria
suggests that this long neglected nation is now politically awake --
thus the Kurdish north is organized to the utmost for its demands on
every front, like nowhere else in Syria.</p>
<p><strong>"A Commune in the Making"</strong></p>
<p>After the withdrawal of the regime's forces in July, Kurds claimed
control of the cities of Efrin and Kobane along with the major Kurdish
towns of Amuda, Tirbasiya, SareKanie, and GirkeLage, as well as the
Kurdish neighborhoods of Sheikh Maqsoud and Ashrafiyeh in the city of
Aleppo.  The takeover was peaceful everywhere except in the border town
of Derek, where a gun battle took place between Kurdish protestors and
Syrian soldiers that resulted in the killing of three Syrian soldiers
and a Kurdish activist of the Democratic Union Party (PYD), Syria's
largest Kurdish "revolutionary" party.  The short confrontation in
Derek was solved soon after the army agreed to evacuate from the town
as it did in other Kurdish areas.   From then on, local committees set
up by the PYD and its affiliates quickly took over. </p>
<p>Formed in 2003 as an underground organization in Syria and soon
outlawed by the regime, the PYD claims to fight for the rights of
minority Kurds and aims to establish a "democratic autonomous Kurdistan
region in new Syria."  It calls for an end to Assad's regime while
opposing the Syrian National Council, its successor the Syrian National
Coalition, and the FSA forces, claiming these organizations have yet to
officially recognize the rights of minority Kurds as they disagree with
Kurdish autonomy in post-Assad Syria.  The PYD does not function like a
traditional Kurdish party directly controlling all aspects of
governance in a particular province; it is only the political branch of
a wider umbrella movement in Syria called "Tevgara Jivaka Democratic"
(Movement for Democratic Communities), or better known amongst the
Kurds by its acronym, "Tev-Dem."  Tev-Dem defines itself as a
"democratic social movement" -- therefore, as well as politically
organizing through the PYD, Tev-Dem claims to also "culturally"
organize the population through its local youth centers, women's
organizations, trade unions, Kurdish language schools, and other
Kurdish cultural institutions, all just recently established and
located at former government buildings and Ba'ath Party offices which
the regime had evacuated back in July.</p>
<p>Asia Abdulla, co-chair of the PYD, said, "Our party is now
politically leading the democratic revolution in Syria's Kurdistan
while Tev-Dem is socially doing so.  We are in search of a democratic
society organized from below."  She emphasized that the PYD "is not a
separatist organization like the world understands it" -- it calls on
Kurds to stay within the national boundaries of Syria and refuses the
building of a Kurdish state, considering it an "undemocratic" political
option for the Kurds in the 21st century.</p>
<p>"We do not want a Kurdish state although that is how everybody sees
us.  We think the whole notion of a nation-state is an undemocratic
demand in this day and age and the recent history testifies to that,"
she said.  "Instead, we call for democratic autonomy, which means the
Kurdish nation run their affairs with their own hands, democratically
and collectively, regardless of the central Syrian state and whoever
may assume its power in the near future." </p>
<p>Tev-Dem and the PYD claim to have run elections across Syria's
Kurdish region just after the Syrian uprising entered a full-scale
civil war.  The alleged elections led to the formation of a Kurdish
assembly called "Western Kurdistan's People's Congress" (WKPC), which
organizes local administration committees known as "Mala Gel" in
Kurdish -- meaning the "People's House."</p>
<p>In sharp contrast to other Syrian regions ravaged by the inevitable
outcomes of the civil war, life seemed normal in many of the recently
"liberated" Syrian Kurdish cities and towns governed by PYD-led WKPC
administrations, which claim to have been "democratically" elected.</p>
<p>"We first prevented looting of governmental departments when the
regime withdrew and then organized elections neighborhood by
neighborhood through local committees we had already established
through elections," said Subhi Ali Alias, a Christian Kurd and
well-known Tev-Dem activist who was elected as mayor of Derek during
the local elections.  "We saw the elections had worked for local
committees' affairs earlier this year, so we run the same elections for
every state department, governmental institution, and Ba'ath Party
office the regime had left behind in our areas."</p>
<p>After 50 years of Ba'ath Party rule in Syria, it is now the very
first time that a Kurd has become mayor of a Kurdish town.  Alias had
been imprisoned many times in the past by the regime's security forces,
and he is renowned in the town of Derek for his previous anti-Assad
activities and the time spent in prison for his ideals.  He said, "I am
happy what we suffered is not wasted.  A Kurdish commune is in the
making here in Syria and people now see and feel the real differences
between dictatorship and democracy, because now people are in charge of
their own affairs, not the state."</p>
<p><strong>Collaboration with Assad Denied</strong></p>
<p>Self-ruling these areas, however, is not as "independent" as many
Syrian Kurds claim it to be, simply because their region still receives
economic resources from Assad's government and Kurdish civil servants
are still paid by Damascus, which is mainly why Tev-Dem's PYD is
accused of collaboration with the regime, the allegation it denies as
"Turkish propaganda."  And, as the biggest political organization in
control, the PYD gets further accused of collaboration on the basis
that it does not call on Kurds to attack the Syrian army though they
are very close to each other in areas like al-Hasaka province that is
yet to be "liberated" by the Kurds.  This makes for the obvious
assumption that there is some sort of agreement between the PYD and
Assad's government.  The allegations are compelling in the sense that
Assad would want to avoid conflict with the Kurds in the north while
fighting the FSA in the south and that, therefore, the regime may allow
the PYD to take control as long as the Kurds do not strike beyond their
own areas.</p>
<p>Alias, the mayor of Derek, said, "We do avoid conflict and bloodshed
to protect our areas from devastation and Assad's forces may also want
the same because of the civil war, but this does not mean collaboration
because that is just pure propaganda justifying the anti-Kurdish
position Turkey has on the developments here."  He added that Kurds
"would never collaborate" with the regime because of the brutal
crackdown faced under its army and security personnel in the past.  He
claimed it is "normal" that economic resources haven't yet stopped
flowing from Damascus into the Kurdish region because of "people's
economic hardships."  He added: "It is foolish to collaborate with a
regime that is about to fall, and we always remember our comrades who
had been imprisoned and died in Assad's torture chambers in the past,
so we will never ever collaborate with such a brutal regime, and if
they attack us, then we will retaliate, for sure."</p>
<p>The YPG is also widely accused of being the PYD's military wing
rather than a popular armed organization it claims to be, the
allegation it also denies.  A YPG leader in Derek, who refused to
provide his identity and had his faced covered while giving the
interview, claimed that the vast majority of YPG members are mainly
Kurdish and do in fact support Tev-Dem and the PYD but that there are
others who have joined the YPG from different political, religious, or
ethnic backgrounds.  "The YPG does not belong to any political party or
religion, nor it is tied to any state or government; it is purely a
people's militia, and many of our members support the PYD while others
support smaller parties."  He added: "There are Christians, Armenians,
Assyrians, and Arabs amongst our members.  They too have taken up arms
with us so together we defend our homes from chaos during this
transition period from occupation to liberation in Syria's Kurdistan."</p>
<p>Whether the accusations are true or not, the Kurds in Syria are now
seen as the only winner amid the civil war, as they have politically
gained so much without having suffered as the FSA rebels do on daily
basis in other parts of country.</p>
<p><strong>Kurdish Unity Maintained, But Recognition of Kurdish
Autonomy Condemned </strong></p>
<p>Outside the Tev-Dem movement and its PYD-led WKPC administrations,
there are many smaller Kurdish political parties in Syria, fifteen of
which are united in the Kurdish National Council (KNC).  Although very
small and having no control on the ground, the KNC sees itself as an
opposition entity to the Tev-Dem movement and PYD-led WKPC
administrations.  There are great differences between the two sides. 
The KNC admires neo-liberal ideals and its delegates have met with US
representatives as well as Turkish authorities outside Syria.  The
PYD-led WKPC, in contrast, finds its political philosophy in the
ideology of the PKK founder, Abdulla Ocalan, but denies allegations
that it is an offshoot of the PKK in Syria.  The US and Turkey have yet
to believe the denial and to this day both countries insist on
classifying the PYD as "PKK insurgents" in Syria's north.  The PKK in
Turkey is a designated "terrorist" organization by Turkey, the EU, and
the US.</p>
<p>One of the main reasons why the KNC has no control on the ground in
Syria's Kurdish north is that the parties that compose it are fractured
and ineffective due to countless internal splits.  For instance, the
Democratic Party of Kurds in Syria (al-Party), which is the oldest
right-wing Syrian Kurdish political party acting as the leading force
of the KNC, has split into three factions, all working under the same
name.  The very small Party for Kurdish Freedom (PAK) is also split
into two factions.  And so the story goes for the rest of the political
groupings in the KNC.  Contrary to the KNC's incapability on the
ground, the PYD-led WKPC administrations are leading the by far largest
Kurdish political movement in Syria's history.  The PYD has not
experienced any splits -- perhaps that is why it remains the strongest
political organization that has managed with its affiliates to quickly
take control of and use former Syrian government buildings and Ba'ath
Party offices to publically organize the Kurds in its ranks.</p>
<p>To avoid internal conflicts inside the Kurdish region, the WKPC's
leadership, composed mainly of PYD activists, signed a unity agreement
with the KNC in Iraqi Kurdistan on July 11th, 2012, a week prior to the
takeover of control from the regime.  They opted for Kurdish unity to
ease tensions that would otherwise badly impact Kurdish political
developments in Syria.  The treaty known as the "Erbil Agreement" led
to the establishment of the Kurdish High Council (KHC), which both
sides vowed to recognize as the highest authority taking political
decisions on behalf of the Kurds in Syria.  The KHC's national joint
leadership committee consists of ten seats, five of which belong to
PYD-led WKPC members, leaving the other five seats to delegates from
the fifteen parties in the KNC.</p>
<p>The KHC declared formation of three joint committees to deal with
international affairs, local security, and an administration to
distribute food and other supplies in the Kurdish region.  Each of the
committees also consists of ten seats, five of which are similarly
reserved for PYD-led WKPC members.  The character of power sharing in
the KHC makes it unmistakable that the PYD is now the biggest Kurdish
political party in Syria, as it is the major player in these committees
self-administrating the Kurdish region in Syria's north.</p>
<p>Despite the achievements in the Kurdish region, serious obstacles
still remain.  The Kurds believe the biggest threat to what they have
gained so far could eventually come from intervention from forces
inside Syria, neighboring countries, or the West.</p>
<p><strong>"Self-defense Is the Kurds' Last Fight in Syria"</strong></p>
<p>Many Kurds still fear re-occupation of their "liberated" areas by
the regime's forces, as the Syrian army maintains its presence in some
of them.  On route to Qamishlou, for example, we had to bypass many
checkpoints set up by Syrian soldiers outside the city and, once
inside, had to go undercover with local fixers.  The joint KHC
committees control parts of Qamishlou's west, but the Syrian army has
the rest and further controls the routes between Qamishlou and the
Kurdish town of Kobane, situated next to Aleppo.  A journey from
Qamishlou to Kobane normally takes 5 hours by car, but it took us 24
hours to get there to avoid snipers positioned on most government
buildings along the way.  In the village of Slwk -- next to the
notoriously pro-Assad village of Til Abyad -- snipers scoped on us with
their laser lights, but we managed to exit the village safely.</p>
<p>The PYD's Foreign Affairs Office issued a <a
 class="style5">statement</a> on August 2nd, 2012 in which they
appealed for the international community to officially support Kurdish
autonomy in Syria.  "The Kurdish areas in Syria, except the city of
Qamishlou, have recently been liberated from the brutal Assad's regime
and are under Kurdish control," the statement read.  "[W]e, the
Democratic Union Party (PYD), with other Kurdish political parties in
the Kurdish National Council (KNC) have jointly agreed to protect and
administer our regions.  This agreement resulted in the establishment
of the Supreme Kurdish Council, which strives to protect our legitimate
gains and to consolidate them in the future constitution of a free
democratic Syria."  The statement added: "This liberated Kurdish region
could serve as a safe haven and start point for all Syrian
revolutionaries to liberate all Syria and therefore this democratic
establishment should be considered as the contributors to build a free
democratic and plural united Syria."</p>
<p>However, as mentioned above, this call for support was simply
ignored in the international community while strongly condemned by
Turkey and the US, whose representatives still choose to consider the
developments in Syria's Kurdish north as expansion of "separatism" and
the "PKK's terrorist activities."  The US Secretary of State, <a
 class="style5">Hillary Clinton</a>, told a joint news conference with
her Turkish counterpart Ahmet Davutoglu in Istanbul in August 2012: "We
share Turkey's determination that Syria must not become a haven for PKK
terrorists, whether now or after the departure of the Assad regime." </p>
<p>Syrian Kurds are therefore highly alarmed about the role Turkey and
the US play in supporting the exile Syrian opposition and the FSA, as
these opposition forces are failing to recognize the rights of the
Kurds to self-determination in post-Assad Syria.  Syrian Kurds
generally do not trust the influential Western governments and many
others in the international community that unconditionally support the
exile opposition and the FSA.  Kurds now comprehend how lonely they are
in their fight in Syria as it is extremely difficult for them to find
allies nationally, regionally, and internationally.  It is precisely
why, they say, they are getting organized militarily on a mass scale.</p>
<p>The YPG popular militia has now established three brigades
comprising 15,000 volunteers across the Kurdish north and it is
expected to further expand due to its popularity among those living in
the Kurdish region.  In many of the houses where I stayed in Syria's
Kurdish region, I found out one or two of the family's sons and
daughters were YPG volunteers.  It is perhaps the ease with which their
people can be armed that enables Kurdish political leaders in Syria to
confidently declare that the "Kurdish revolution," which they claim to
lead, is now "irreversible."</p>
<p>Salih Muslim, co-leader of the PYD and an influential leading member
of the KHC, said, "Self-defense is the Kurds' last fight in Syria and
Kurds are getting organized militarily because we have no peaceful
allies.  We won't give up what we have gained so far, and the vast
majority of our people are taking part in this revolution by building
democratic communities and taking up arms to defend them.  So, yes, it
is this practical side of our revolution that makes us truly believe
the Kurdish revolution in Syria is now irreversible."</p>
<span class="style3"><a href="https://twitter.com/rozhahmadmedia"
 class="style5">Rozh Ahmad</a> is a British freelance journalist of
Kurdish origin.  See, also, Rozh Ahmad, <a
 class="style5">"Syrian Kurds -- a Photo Essay"</a> (<em>MRZine</em>,
20 January 2013).
<div class="moz-signature">-- <br>
Freedom Archives
522 Valencia Street
San Francisco, CA 94110
415 863.9977
<a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>