<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">
<html>
<head>
  <meta content="text/html; charset=windows-1252"
 http-equiv="Content-Type">
</head>
<body bgcolor="#ffffff" text="#000000">
<table class="contentpaneopen">
  <tbody>
    <tr>
      <td class="contentheading" width="100%"> <big><b>‘Learning to
Govern Ourselves’: Venezuela’s National Network of Commoners </b></big></td>
      <td class="buttonheading" align="right" width="100%"> <a
 href="http://upsidedownworld.org/main/venezuela-archives-35/4049-learning-to-govern-ourselves-venezuelas-national-network-of-commoners-#"
 onclick="window.print();return false;"><br>
      </a> </td>
    </tr>
  </tbody>
</table>
<table class="contentpaneopen">
  <tbody>
    <tr>
      <td valign="top"> <span class="small"> Written by Rebecca
McMillan and Calais Caswell </span>    </td>
    </tr>
    <tr>
      <td class="createdate" valign="top"> Tuesday, 01 January 2013
13:37<br>
      <small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://upsidedownworld.org/main/venezuela-archives-35/4049-learning-to-govern-ourselves-venezuelas-national-network-of-commoners">http://upsidedownworld.org/main/venezuela-archives-35/4049-learning-to-govern-ourselves-venezuelas-national-network-of-commoners</a>-</small></small><br>
      </td>
    </tr>
    <tr>
      <td valign="top">
      <p><span style="font-size: medium;"><span
 style="color: rgb(0, 0, 0);"><span
 style="font-family: georgia,palatino;"><span
 id="internal-source-marker_0.05979987789055541"
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;"><br>
News of the deterioration of Chávez´s health has Venezuelans
increasingly worried. While top government officials and opposition
members were meeting behind closed doors in early December to discuss
their next steps, other important discussions were taking place amongst
grassroots activists on the future of the Bolivarian Process. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Far

from the hustle and bustle of Caracas in the lush mountains of the
Sierra de San Luis, Falcón State, some 200 Venezuelan community
organizers and activists met November 30-December 2, 2012 to debate
proposals for the future of the revolutionary state. The occasion was
the first congress of the National Network of Commoners (</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Red
Nacional de Comuneros</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">,
RNC). </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Formed

in 2009 with the goal of uniting 16 already-existing communes, the RNC
today encompasses over 80 communal ‘processes’ including communes,
communal cities, communal territories, direct social property
enterprises, direct exchange markets, political training schools,
community media groups, revolutionary collectives, and individuals. The
network aims to connect and expand the participatory experiences and
provide the movements with a space to articulate their vision of
socialism. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">The

objective of the first congress was to debate this vision and develop a
proposal to present to the Chávez government in early 2013. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: bold; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Reinventing
the commune </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Communes

are a structure of community self-government. Adopted into law in 2010,
they are the latest part of the Chávez government’s efforts to build a
separate, participatory state apparatus referred to as the ‘communal
state.’ </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">The

idea of the commune is inspired by the experiences of indigenous and
Afro-Venezuelan people, as well as socialist ideas and the work of
Latin American Marxist thinkers such as Peru’s José Carlos Mariátegui. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">In

theory, the ‘communal state’ is supposed to eventually replace the
bourgeois state. The new state will be subordinate to ‘popular power’
and overcome the division between ‘civil society’ and ‘political
society’ that underpins the capitalist system. The emphasis on
grassroots participation is also seen as a departure from the
undemocratic, centralist tendencies of some previous socialist
experiences [1]. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">In

practice, the communes group together all communal councils and other
community organizations in a given geographic territory. Communal
councils are community planning bodies that encompass 150-400 families
in urban areas and about 20 in rural areas. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">The

communes aim to prioritize and address community needs. The national
government transfers funds directly to the communes to execute
projects, without the intermediation of state or municipal governments.
      </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">The

communes also advance the socialist economy by bringing production and
services under direct community control. Many communes operate their
own banks and community enterprises. For example, </span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">El
panal 2012</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
in Caracas’s militant </span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">23
de enero</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
neighborhood is packaging and distributing sugar and grains. The Juana
Ramírez commune in Antímano parish runs its own bakery and condiment
and cleaning-supplies factories. These initiatives ensure that prices
remain affordable and that goods reach the people. (In Venezuela,
opposition-dominated distribution cartels have frequently withheld
supplies of essential products as a form of leverage against the
government). </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Communes

in the states of Lara, Portuguesa, and Yaracuay are also tackling the
challenge of food self-sufficiency. They are constructing a Communal
Network for the Production and Distribution of Food, which also
promotes organic production. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Finally
the communes are seen by the </span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">comuneros</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
as a ‘classroom’ for political ideology and learning about
self-government.</span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: bold; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">“No
government wants to destroy itself”: Top down vs. bottom up
perspectives </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Given

that bureaucrats in the bourgeois state are not interested in reducing
the state’s power, the creation of the communes hasn’t been easy.
Debates rage on the relationship between ‘top down’ and ‘bottom up’
initiatives in the Bolivarian process. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">As

social theorist Dario Azzellini [2] explains, those who embrace the
top-down view see the state as the primary agent of change and the
‘popular power’ (communal councils, communes, etc.) as part of its
administration. Most within the National Network of Commoners would
subscribe to what Azzellini calls the ‘bottom-up’ perspective, which
views the Chávez government as creating the enabling conditions for
building popular power, but sees the ultimate goal as moving beyond the
(bourgeois) state form.</span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Several

community orgainizers told us that the government moved too quickly in
mandating the creation of the communes; it would have been better to
wait until the communal councils were stronger and activists had had a
few more years of political and ideological training. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">The

ultimate problem, however, is that “no government wants to destroy
itself,” as noted by Atenea Jiménez, one of the network’s most active
militants [3]. The relationship of the communal organizations to the
existing representative institutions remains an open question and even
many Chavista mayors and governors are critical of the communes because
they are threatened by the prospect of ceding power to the communes. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">As

Jiménez explains, since the autonomous forms of organization they are
advancing in the network pose a threat to people in power, they are
often overlooked, for example by local and state media. </span></span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: bold; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;"><span
 style="font-family: georgia,palatino;">Drawing strength from a
revolutionary history</span></span><span
 style="font-family: georgia,palatino;"><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Many

of the longest-running and most successful of these experiences are in
Falcón state, where the conference was held. There, the communes have
self-organized into a ‘confederation’ as a way of connecting and
extending popular participation in the state. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">In

the Sierra de San Luis, the congress site, the idyllic scenery and
tranquil ambience belie a radical history. The area is birthplace to
José Leonardo Chirino, a black revolutionary who led the first
insurrection against the Spanish and fought to abolish slavery. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">In
the 1960s, Falcón was also a locus of guerrilla struggle. <br>
      </span><br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Today,
one of the Falconians’ most powerful weapons against oppression is the </span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">trueke</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">.
      </span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Trueke</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
is an alternative economic system based on direct exchange of goods,
services, or knowledge. Some 150+ </span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">pro-sumidores</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
(</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">pro-sumers</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
or producer-consumers) participate in the money-less market. They also
created an alternative currency called the </span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">zambo</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
to kick-start the exchange. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">The
important thing is not the lack of currency, as some Falconian
commoners explained to us. The objective of the</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
trueke</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
is to foster non-capitalist social relations by eliminating wages and
the generation of profit. </span><br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: bold; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;"><br>
Learning to govern by doing </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Through
these, and other experiences, the Network of Commoners is learning to
govern by governing.</span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">“We

are new political subjects, attempting to govern ourselves” explains
William Gudiño, a long-time militant active in the network.</span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">The

model the commoners strive for is, to the extent possible, horizontal
and collectivist, breaking the division between those who plan and
those who execute the community work.  “The network is very important,”
said one of the facilitators, “there are no leaders, and it’s important
that everyone shares the information.”</span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">This

philosophy informed the structure of the congress itself. Participants
organized themselves into ten working groups to collectively debate the
themes and put forward proposals. “We have created a real communal
space,” exclaimed Jiménez, “Everyone is even sharing cooking and
cleaning responsibilities!” </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">They

nominated a committee to compile the proposals, which will then be
debated in each commune. The final proposals will be presented to the
government in early 2013. </span></span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: bold; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;"><span
 style="font-family: georgia,palatino;">Rumbo</span></span><span
 style="font-family: georgia,palatino;"><span style="font-size: medium;"><span
 style="background-color: transparent; font-weight: bold; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
towards the communal state </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">It

is the afternoon of Saturday, December 1, and the relaxed atmosphere
seems somehow incoherent with the urgency of the subject matter. Around
the discussion circles children are playing and stray puppies hang
around, hoping for a fallen treat from a distracted debater. Several
participants munch pensively on mandarins. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">They
have saved one of the congress’s most pressing topics for last: the
creation of the communal state.</span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">The

facilitator begins by explaining to the group that the historic role of
the state has been as a vehicle for one class to oppress the other.
Their challenge, he explains, is to think about a new kind of state
that embodies different social relations. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">The

diversity of the group becomes immediately apparent in the discussion
that follows. Indeed, the network’s membership is ideologically
heterogeneous, with members identifying with Marxism, anarchism, and
various strains of socialist thought, as well as representing different
sectoral interests, such as environmentalists, labour organizers, and
 indigenous rights activists. So, participants have different views on
the role of the state in the transitional process, and of the necessity
of representative government. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">“Why

are we talking about the state to begin with?” argues one participant,
gesturing at the bag of mandarins in the centre of the circle. “It’s
like this bag of oranges. Are we trying to tie up something that should
be free?”</span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">But

there are limits to horizontality, explains another debater. “At the
national level some kind of representation is going to be necessary to
bring the people’s proposals forward.” </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Most

of the congress’s proposals centered on the creation of a national
assembly of commoners, which would unite one spokesperson from each
commune, as well as possible representation from sectoral organizations
such as labour federations. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">They

also discussed the creation of a communal state department to
articulate with other organizations in the region and globally, with
the goal of combating imperialism and working to create socialism at
the global level. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Another

proposal was for a national council or commission to examine what they
term ‘integral security.’ Insecurity and police corruption are
perennial concerns in Venezuela leading many participants to call for a
new model of security based on the people ‘protecting themselves,’
rather than the police and military defending the people. They
highlighted the importance of prevention and expanded their definition
of insecurity to include threats to local and national sovereignty. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">The
two days of debate concluded with participants agreeing to bring the
proposals back to their communities. </span><br>
      <br>
      <span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">“We

have a historic responsibility right now,” said William Gudiño. “We
don’t know how President Chávez is. We remain alert, but we need to
keep moving forward rapidly and efficiently. We need to go back to our </span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">barrios</span><span
 style="background-color: transparent; font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">,
to our communal councils, to our communes, and keep the process moving
forward.” </span></span></span></span></span></p>
      <p><span style="font-family: georgia,palatino;"><span
 style="font-size: medium;"> </span></span></p>
      <p><span style="font-family: georgia,palatino;"><span
 style="font-size: medium;"><span
 style="background-color: rgb(255, 255, 255);"><span
 style="color: rgb(0, 0, 0);"><span
 id="internal-source-marker_0.05979987789055541"
 style="font-weight: bold; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">For
more on the National Network of Commoners, visit their </span><a
 href="http://rednacionaldecomuneros.blogspot.ca/"><span
 style="font-weight: bold; font-style: normal; font-variant: normal; vertical-align: baseline; text-decoration: underline;">blog</span></a><span
 style="font-weight: bold; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">.</span><br>
      <br>
      <span
 style="font-weight: normal; font-style: italic; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">Rebecca

McMillan and Calais Caswell are graduate students in International
Development and Globalization at the University of Ottawa. They were in
Venezuela from August-December 2012 researching water and sanitation
politics and the role of the technical water committees (mesas técnicas
de agua, MTAs) in Caracas. Their research is sponsored the Social
Science and Humanities Research Council, the North-South Institute, and
the University of Ottawa.</span><br>
      <br>
      <span
 style="font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">[1]

Dario Azzellini: “2012 Venezuelan Elections and the Future of the
Bolivarian Process” Historical Materialism Conference, November 11,
2012, London, UK.</span><br>
      <span
 style="font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">[2]

Dario Azzellini: “2012 Venezuelan Elections and the Future of the
Bolivarian Process” Historical Materialism Conference, November 11,
2012, London, UK.</span><br>
      <span
 style="font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">[3]
See this article by Atenea Jimenez (</span><a
 href="http://www.elpostantillano.com/economia-solidaria/3386-atenea-jimenez-lemon-.html"><span
 style="font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; vertical-align: baseline; text-decoration: underline;">Spanish</span></a><span
 style="font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">,
      </span><a href="http://venezuelanalysis.com/analysis/7392"><span
 style="font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; vertical-align: baseline; text-decoration: underline;">English
translation</span></a><span
 style="font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">).

Following the October 2012 elections, Chavez reprimanded his cabinet
for the lack of progress on stimulating the construction of the
communes and asked his newly nominated Vice President, Nicolas Maduro,
“Where are the communes?” In this piece, Jimenez responds that the
communes are alive and well but that their work has been
under-recognized for various</span><span
 style="font-weight: normal; font-style: normal; font-variant: normal; text-decoration: none; vertical-align: baseline;">
reasons. </span></span></span></span></span></p>
      </td>
    </tr>
  </tbody>
</table>
<span class="article_separator"> </span>
<div class="moz-signature">-- <br>
Freedom Archives
522 Valencia Street
San Francisco, CA 94110
415 863.9977
<a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
</div>
</body>
</html>