<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">

<meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=ISO-8859-1">
<body bgcolor="#ffffff" text="#000000">
<font size="-1">
<div class="entry-date">October 08, 2012</div>
<div class="subheadlinestyle">Election Diary, Venezuela</div>
<h1 class="article-title">The Ballot and the Bullet</h1>
<div class="mainauthorstyle">by GEORGE CICCARIELLO-MAHER<br>
<a class="moz-txt-link-freetext" href="http://www.counterpunch.org/2012/10/08/the-ballot-and-the-bullet/">http://www.counterpunch.org/2012/10/08/the-ballot-and-the-bullet/</a><br>
<div class="main-text">
<p><strong>The Discreet Charm of the Bourgeoisie</strong></p>
<p>We made the mistake of flying into Caracas as Chávez was closing his
campaign in the capital, up to 3 million of his red-shirted supporters
clogging seven large city streets (the opposition had crowed proudly
about having merely filled the Avenida Bolivar the previous week). As
we sat in traffic, the minutes stretching into hours, our <em>taxista </em>comrade’s

triumphalism took the form of sarcasm: “You see all this traffic,” she
insisted, pointing at the hundreds of buses and cars full of Chávez
supporters hanging out windows, honking horns, and waving flags, “this
is the proof that the <em>Presidente </em>will be defeated.”</p>
<p>On the other side of this powerfully segregated metropolis, the
tension was palpable but its source unclear. Upscale supermarkets were
as clogged as the streets of the city center, but instead of the poor
headed home after a triumphant march that for many sealed victory, now
it was the well-heeled middle and upper classes stockpiling margarine, <em>harina
</em>Pan for making <em>arepas</em>, and kilos of sugar. Many, their
shopping complete, threw a few extra <em>bolos </em>at a worker to
push their shopping carts up the uneven sidewalks: such is their
undeniable charm.</p>
<p>This hysteria echoes and is stoked by the opposition press
domestically and internationally, and some of the fears are comical at
best, as with t<a
self-styled exile who had a hard time</a> finding a phone card in
Caracas’ wealthiest neighborhood: <em>surely </em>the world must be
rapidly approaching its end. While we expect such things from what is
often dismissed as remnants of the “rancid oligarchy,” arguably more
surprising was the coverage in the run-up to the election <a
by <em>The Guardian</em>‘s Rory Carroll</a>, who piled unsubstantiated
claims upon nonsense to create a sense that the Chávez campaign was
stumbling amid its patent inability to govern the country.</p>
<p>What are they afraid of, these domestic and foreign sowers of worry
and discord? A combination of an irrational, racist, and classist fear
of the Chavista other, and a deeper fear of themselves: the knowledge
that if anything happens after the election, it will almost certainly
be their doing. For Chavistas, awareness of the possibility of an
opposition “Plan B” is the only damper on their expectations of victory.</p>
<p><strong>Preparing for a Plan B</strong></p>
<p>The night before the elections, I attend a clandestine security
meeting in a <em>barrio </em>of southwestern Caracas, no doubt one of
many such spontaneous gatherings of revolutionaries to discuss the
possible security scenarios the election might bring. The participants
discuss a plan for anonymously escaping from the neighborhood in the
event of a coup or local clashes, but simmering under the surface is
the question of what to do if Chávez loses, knowing full well that many
of the most militant collectives which dot the Venezuelan political
landscape have no intention of accepting defeat. “The Tupamaros aren’t
going to sit around with their arms crossed,” one suggests.</p>
<p>This question of whether or not to recognize an opposition victory
at the polls is hopelessly entangled with the certainty that no such
victory is possible: as former vice president and current mayor of
western Caracas put it at a press conference, Chávez will lose <em>cuando
las ranas echan pelos</em>,<em> </em>when frogs grow hair. But there
is also the very real and open question of whether such a massive step
backward could be justified to conform to the formalities of a
representative democracy that has always been viewed with suspicion by
grassroots revolutionaries seeking to build a more participatory and
direct form of democracy.</p>
<p>Another rejects the mere suggesting of leaving the <em>barrio</em>:
“We can’t be cannon fodder, but why would we flee?” The specter of
Chile and Pinochet’s coup hangs heavy, a constant reference point for
hopes crushed and mistakes made, and the majority of revolutionary
collectives seem to have learned the fundamental lesson of the Chilean
tragedy. As one puts it, “I never have confidence in the police, in the
military,” and the only trustworthy bulwark against the forces of
reaction is popular self-defense</p>
<p><strong>“Va a haber un peo”</strong></p>
<p>At 3:15 in the morning, the trumpet calls of the <em>toque de Diana
</em>shook the city from its tense half-slumber. Here the imperative to
vote early is taken with the utmost seriousness, and before 4am many in
Chávez strongholds had already taken their places outside their polling
<p>First thing in the morning, I head to the historically combative
neighborhood of 23 de Enero with some comrades to take the pulse of the
most extreme fringe of the Chavista movement, those armed revolutionary
collectives and popular militias whose very existence is an open
affront to the state’s monopoly of force. When we approach the
headquarters of Radio 23 Combativa y Libertaria, lookouts spot us and a
motorcycle trails slowly behind to make sure we’re not up to no good.
Glen, a local revolutionary leader whose failing sight does little to
dampen his revolutionary extremism, speaks to us frankly about how he
sees the scenario: “<em>creemos que va a haber un peo</em>,” the
opposition is likely to cause some sort of disturbance and refuse to
accept the results of the election.</p>
<p>The often tense relations between the dozens of armed collectives
operating in el 23 have been put aside to make military and political
preparations for such an eventuality: “<em>candela que se prenda,
candela que apagamos</em>, whatever fires they light, we will put out”
(here not speaking entirely metaphorically). The opposition has used
their wealth to accumulate weaponry, he tells me, but this doesn’t
worry them too<br>
much, since guns come with <em>balas </em>not <em>bolas</em>, they
come with bullets but not the prerequisite “balls” to pull the trigger.</p>
<p>Glen is more unambiguously Chavista than when I spoke with him four
years ago amid heightened tension between the collectives and the
police. No amount of intermittent tension with the government could
justify a return to the past: “before we were persecuted, we were
imprisoned, we were murdered… We are no longer clandestine thanks to
Chávez.” It is precisely those who have felt the hot lead of
governments past who are least likely to accept any step backward, and
Glen is no exception: they do not believe that there is any chance that
Chávez will lose the election, but if this were to happen they have
absolutely no intention of accepting the result, despite the fact that
they believe that Chávez himself would.</p>
<p>But he also sees this election as Chávez’s “last chance”: the
popular masses support Chávez, but have a “contained rage” toward the
abuses perpetrated by those who often wear the red shirts of Chavismo.
The forces of the revolution will only be undermined if corrupt or
out-of-touch candidates are imposed from above in the upcoming regional
elections. “Every day the war, the combat intensifies, and the right,
the <em>majunches no dan tregua</em>, they don’t rest in their effort
to retake spaces of power” once controlled by revolutionaries.</p>
<p>The day that this Revolution becomes reformist, all will be lost:
“Chávez is our spokesperson. It’s not that he’s indispensable, but he’s
indispensable at this moment.” Despite his open and unmitigated support
for this leader without whom a civil war would be almost inevitable,
Glen nevertheless does not mince words: “either Chávez assumes the task
[of deepening the process] or he can fuck off.”</p>
<p><strong>Between Constituent and Constituted</strong></p>
<p>In a powerful instantiation of the peculiarities of revolutionary
Venezuela, where we speak to Glen is but a few minutes walk and a
rickety <em>barrio </em>stairway away from where Chávez himself is
preparing to vote. The press and supporters gather in the hot sun and
wait more than two hours for the <em>Comandante </em>to show his
face, with cheers erupting for every minister and local political
leader who arrives on the scene. When Chávez himself arrives, the roar
is deafening:</p>
  <p><em>Uh, Ah, Chávez no se va</em></p>
  <p>Chávez isn’t going anywhere</p>
  <p><em>Pa’lante, Pa’lante, Pa’lante Comandante</em></p>
  <p>onward, onward, onward Comandante</p>
<p>None of this is surprising, but less noticed is the fact that these
elected officials, these representatives of the people who occupy
positions in the structures of constituted power, are waving to the
adoring crowds from beneath murals and banners of yet another
revolutionary collective, Alexis Vive, which while supporting the
government similarly maintains a fierce constituent independence from
the centralized power of the state.</p>
<p>This peculiar interweaving of constituent power and constituted
state authority which characterizes our itinerary throughout the day,
is a profound and frequently misunderstood element of the political
process underway in Venezuela. Much of this misunderstanding, moreover,
comes from the fact that constituted power is often hesitant to
publicly embrace its own revolutionary constituents. Chávez frequently
condemns as “ultra-leftist” the provocative actions of the collectives,
and most centrally La Piedrita, led by Valentín Santana, who on paper
at least is being sought by the police and is subject to arrest. But as
one militant tells me, it was at the behest of the Chávez government
itself that Santana was laying low in the run-up to the election, since
such provocations could only harm the president’s re-election effort.
Such discomfort at the closeness of the movements is understandable for
those tasked with governing, but it is also the most powerful motor
that this revolutionary process has.</p>
<p>In the afternoon, belly full of the sort of hearty <em>sancocho </em>stew
that isn’t to be found in wealthy parts of the city, I head to the
southern <em>barrio </em>of El Valle, where the revolutionary
organization Bravo Sur has established a <em>sala situacional</em>.
These <em>salas </em>are, like the security meeting of the previous
night, makeshift headquarters established to keep track of current
developments and to make the decisions necessary for any eventuality. A
ten-year-old stands up, displaying his right pinky finger, painted to
look as though he, too, had voted, giving an improvised speech on his
expectation that Chávez will win, and that if he doesn’t, <em>estamos
perdidos todos</em>, we are all lost.</p>
<p>As afternoon becomes evening, however, optimism in the room gives
way to clear worry, stoked by text messages flowing in from across the
country, and rumors that Chávez has lost his home state of Barinas due
to the mismanagement of his family (this proved untrue), that his lead
has dwindled in early reporting to a mere 7 percent, and that some
armed provocations from the opposition were already appearing in
Petare, the largest and most dangerous of Caracas’ <em>barrios</em>.
By 6:45 texts from Miraflores Palace speak of a 12 percent margin,
others of 15 percent, but as the polls close, no one is resting
<p><strong>Soldiers and Revolutionaries</strong></p>
<p>It’s time to zip across the city once again, back toward the
capital, this time perched precariously on the back of a motorcycle. A
comrade asks me, “do you want to go safe or fast?” “Both” doesn’t seem
to be an available option and so I settle for the latter. As we tear
across the city, slowing only slightly for red lights, strangers shout “<em>Ganó!</em>”
from street corners: “He won!” Back in the heart of the revolution, 23
de Enero, the celebration has begun. Despite the <em>ley seca</em>, or
dry law, rum and beer is flowing freely and many haven’t slept for 36
hours already. Amid the pounding reggaeton and the din of motorcycle
engines, a red-clad woman eulogizes her “beautiful president, who has
always had his feet in the dirt like us.”</p>
<p>As I stand speaking with her in the recently renovated Che Guevara
Plaza overlooking the Coordinadora Simón Bolívar, the National
Electoral Council announces that Chávez has been re-elected by a margin
of 10 percentage points. The <em>barrio </em>explodes, and massive
fireworks appear in the sky over 23 de Enero. While 10 percent would
constitute a landslide anywhere else, the celebration is as much about
relief as anything else: for a candidate that won by more than 20
percent in 2006, this race was too close for comfort.</p>
<p>At the Coordinadora, the particularities of this unprecedented
revolution are on full display. Two paratroopers roll up on a
motorcycle with AK-47s, dismount, and to the joy of the crowd shout
“Viva Chávez!” They have clearly been here before, and stride
confidently into the Coordinadora, which is housed in a former police
outpost and torture station. In a powerful and touching expression of
the unprecedented fusion of revolutionaries and soldiers that has
emerged in recent years, one warmly embraces Juan Contreras, a longtime
militant and founder of the Coordinadora who for many years was the
emblem of struggles against the existing order. Watching this uniformed
and armed soldier hug someone who was considered a terrorist for most
of his life, I realize just how far we are from the Chilean example.</p>
<p>By now, hundreds of bullets from handguns and automatic rifles fly
from every rooftop, and even these paratroopers cringe as a batch of
fireworks misfire only 20 feet away. Someone notices that the
opposition candidate Henrique Capriles Radonski is preparing to speak,
and we pile into the front room of the Coordinadora, ragtag
revolutionaries, foreign sympathizers and collaborators, and soldiers
with automatic weapons hanging from their shoulders, to listen with a
surprising level of respect as Capriles accepts defeat.</p>
<p>To paraphrase the great revolutionary thinker C.L.R. James, we could
say that revolutions do not occur at the ballot-box, they are merely
registered there, and while the dialectic is in practice more complex,
there is a fundamental truth to this statement. This election, like
Chávez himself, is the <em>result </em>of something far more profound
that has been developing for decades, and which has accelerated
considerably in recent years. It is only by grasping this fundamental
truth that we can hope to contribute to the further deepening of the
Bolivarian Revolution over the next six years.</p>
<p><strong><em>George Ciccariello-Maher</em></strong><em> teaches
political theory from below at Drexel University in Philadelphia, and
is the author of </em><em><a
Created Chávez: A People’s History of the Venezuelan Revolution</a></em><em>,
forthcoming from Duke University Press. He can be reached at
<div class="moz-signature">-- <br>
Freedom Archives
522 Valencia Street
San Francisco, CA 94110
415 863.9977
<a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>