<h1><font size=4><b>What Israel’s anti-African pogroms tell us about
Zionism</b></font></h1><font size=3>
<a href="http://ceasefiremagazine.co.uk/israel-pogroms-zionism/" eudora="autourl">
</font><h2><b>Wednesday, May 30, 2012 </i></b></h2><font size=3>A week
ago, Tel Aviv's African migrant community came under a sustained mob
attack, including vandalism, looting and firebombing. Robert Kazandjian,
Ali Hocine Dimerdji and Samantha Asumadu argue that these events, and
their aftermath, provide further evidence of the inherently racist nature
of political Zionism.<br><br>
<a href="http://ceasefiremagazine.co.uk/author/robert-kazandjian/"><b>
Robert Kazandjian</a>,
<a href="http://ceasefiremagazine.co.uk/author/ali-hocine-dimerdji/">Ali
Hocine Dimerdji</a>, and
<a href="http://ceasefiremagazine.co.uk/author/samantha-asumadu/">
Samantha.Asumadu</a> <br><br>
</b>A week ago, on the night of Wednesday 23rd May, South Tel Aviv
erupted, becoming the epicentre of an attack by an angry, violent mob
against members of the city’s African migrant population, deliberately
targeted  because of no other reason than their ethnicity.<br><br>
African-owned businesses and homes were destroyed and looted. There were
no fatalities but many were injured. Social media was alive with images
and information regarding the attacks, pointing out the absolute apathy,
even complicity, of the authorities.<br><br>
This attack on the African minority in Tel Aviv is not an isolated event.
Wednesday night’s violence was the culmination of a series of racist
attacks, including the firebombing of homes and a kindergarten in south
Tel Aviv neighbourhoods. In fact, these attacks illustrate the prevalent
high level of racial tension within the city and in Israel as a
One cannot fully understand the events of Wednesday without an
understanding of the various contexts at play, historical, political and
ideological. Steven Salaita writes in
<a href="http://electronicintifada.net/comment/8637">The Electronic
Intifada</a> that Zionism is ‘an ideology that can accommodate liberal
and humanistic discourses, (but) cannot be practised without a
concomitant abrogation of the rights of those who are not
Zionism, in other words, dictates racial and religious supremacy. Israel,
a state built on ethnically cleansed land, thus operates under the veil
of a democracy in which the Jewish population is the exclusive
beneficiary of the democratic process.<br><br>
However, Israel’s Jewish population is itself stratified within an ethnic
hierarchy, where the prosperous Ashkenazi (white Jews of European
descent) dominate the economy, media and politics. In comparison, the
Mizrahi and Sephardi (Jews of Middle Eastern and North African descent)
suffer socio-economic hardship.<br><br>
Ethnic and religious minorities are uniformly oppressed, from Palestinian
Muslims and Christians to African migrants. The disparity is
well-documented. Human Rights Watch states that in Israel’s segregated
school system ‘Palestinian Arab children get an education inferior to
that of Jewish children, and their relatively poor performance in school
reflects this.’<br><br>
Discrimination continues into higher education, employment, healthcare
and housing. If we consider the core principle of Zionism, the
construction of a Jewish homeland in order to preserve Jewish identity
and ensure Jewish security, this oppression is inevitable. However, it is
the treatment of black Jews that reveals most about the racism ingrained
in Israeli society.<br><br>
Hanan Chehata writes, in
<a href="http://rac.sagepub.com/content/53/4/67.full">the Race and Class
journal</a>, that ‘the Falasha, Ethiopian Jews … brought to Israel in
mass transfer operations, have found themselves relegated to an
underclass.’ Chehata argues that black Jews are not only racially
discriminated against but are also used to bolster the populations of
illegal settlements.<br><br>
In 2010, the Israel lobby group FLAME (Facts and Logic About the Middle
East) ran an advertisement in Jewish American newspapers in an attempt to
refute claims that Israel is an apartheid state. The advertisement argued
that ‘Israel has brought in about 70,000 black Ethiopian Jews, who
despite their backwardness have become fully integrated citizens of
Israel.’ The advertisement perpetuates the image of the uncivilised
savage; we might expect to find such language in nineteenth century
European colonial texts.<br><br>
Jonathan Cook wrote an extensive piece for The National, an English
language newspaper, published daily in Abu Dhabi, that examines Israel’s
treatment of Ethiopians. Cook writes that ‘Health officials in Israel are
subjecting many female Ethiopian immigrants to a controversial long-term
birth control drug.’ He further states that ’57 per cent of Depo Provera
users in Israel are Ethiopian, even though the community accounts for
less than two per cent of the total population.’<br><br>
The drug has a wide range of damaging side effects and was used by the
South African apartheid government to limit the fertility of black women.
Yali Hashash, a researcher at Haifa University said similar practices
were used against Mizrahi and Sephardi Jews in the 1950s and 1960s
because ‘Israel’s leading gynaecologists regarded Arab Jews as
‘primitive’ and incapable of acting ‘responsibly’.’ The evidence is
difficult to refute and presents a compelling conclusion: the
preservation of Jewish identity in the eyes of the state appears only to
encompass white Europeans.<br><br>
Although oppression takes on many guises, the language of oppression is
universal. From the top down, prominent Israeli parliamentarians have
fanned the flames of racial hatred and undoubtedly incited violence. In a
cabinet meeting last week, Prime Minister Benjamin Netanyahu described
African migrants in Israel as ‘illegal infiltrators flooding the country
… threatening our existence as a Jewish and democratic state … our
national security and our national identity.’<br><br>
A familiar tune: in 1915, the CUP described the Armenian minority in
Ottoman Turkey as a threat to Turkish security and identity. The
Ottomans’ chief propagandist, Ziya Gokalp, insisted Turkey could only be
revitalised if it rid itself of its non-Muslim minorities, arguing that
Armenians were ‘a foreign body in the national Turkish state.’ A few
years later, Nazi propagandists Goebbels and Rosenberg propounded the
central notion that Germany needed to be Judenfrei (free of Jewish
presence) in order to revitalise itself. In both instances, these
fabrications created the cultural space for racial hatred and were the
pretext for genocide.<br><br>
Indeed, the Israeli interior minister Eli Yishai has played a vocal role
in the vitriolic rhetoric. On Wednesday May 16th, he warned, in an
interview on Israeli Army Radio, that the majority of African migrants in
Israel are “criminals” and must be detained, stating:<br><br>
‘I would do something harsh, but simple, put all of them, without
exception, in prisons or detention centres, or divide them up and put the
ones who don’t commit crimes in detention centres.’<br><br>
In an attempt to sugar coat his racism, Yishai invoked a distinction
between “asylum seekers” and “genuine refugees”, arguing that only an
extremely small number of African migrants are genuine refugees. He also
tried to temper his original claim by further adding:<br><br>
‘I believe that most of them don’t (engage in criminal activity), but
perhaps I’ll be criticized for that too, and the ones who commit even the
smallest crime: to jail. From there, they will get a departing grant, or
a deportation grant, call it whatever you want, and sent back to the
countries they came from. We are losing the country. These incidents
everyone is talking about now, I heard about them three years ago when I
toured south Tel Aviv.’<br><br>
In the same interview, Yishai warned that ‘the migrants are giving birth
to hundreds of thousands, and the Zionist dream is dying.’ As mentioned
earlier, the Israeli state appears to be taking direct action to preserve
the ‘Zionist dream’ that Yishai refers to.<br><br>
This was not the first time Yishai publicly aired anti-African racist
sentiments. Speaking at a conference in Ramle on April 15, 2012, he
reiterated his belief that African migrants should refrain from having
children. He recounted the story of a disabled Jewish Israeli woman who
employed an African migrant caregiver. According to Yishai, ‘The
(disabled Israeli) woman had a foreign worker taking care of her, that
foreign worker got pregnant.’<br><br>
Indeed, the African woman did become pregnant and requested maternity
leave. Yishai found her request, and the subsequent ruling by the Israeli
Supreme Court that affirmed it, scandalous. In response, he said ‘[He]
would have ordered her to be sent back to her country of origin,’ arguing
‘Foreign workers may enter the country… But if a woman decides to stay
here, build a home here, and get pregnant here – that was not our
intention. Therefore if she decides to get pregnant, I feel that it’s
only right for her to return to her country of origin.’<br><br>
If it is not the state’s intention for foreign migrants to assimilate
themselves into the very fabric of Israeli society then we can only
assume their sole collective purpose is to be exploited, to have their
labour power extracted before being removed.<br><br>
In a democratic system, the words of politicians are expected to
influence our own actions and attitudes. The racist mistruths and
scaremongering perpetuated by Israel’s high-ranking parliamentarians have
undoubtedly ignited anger and hate towards the African migrant community,
inciting the pogrom in south Tel Aviv.<br><br>
Wednesday night’s violence followed an angry protest-rally, during which
high-ranking members of the ruling Likud party delivered racist,
vitriolic speeches. MK Miri Regev, echoing pre-genocidal rhetoric,
described African migrants as ‘a cancer in our body’, blaming ‘leftists’
for the fact that the government has not pursued a policy of mass
expulsion. MK Danny Dannon, also spoke and later posted on Facebook that
‘Israel is at war. An enemy state of infiltrators was established in
Israel, and its capital is south Tel Aviv’, referring to African
migrants, a significant proportion of whom live in the district.<br><br>
Upon the conclusion of the rally, a mob of an estimated 1000 Israelis
approached the African migrant neighbourhood in south Tel Aviv. Police
halted the mob’s progress, stopping them from crossing a bridge that
leads into the heart of the residential area and arguably avoiding a
The mob proceeded to rampage through the Hatikva neighbourhood, attacking
African men and women they encountered. An Eritrean woman was assaulted
with bottles on Hanoch Street. The baby she was carrying dropped to the
floor. A Sudanese man was set upon as he sat in his car and the windows
were shattered.<br><br>
The mob chanted slogans like ‘The people want the Sudanese deported’ and
‘Infiltrators get out of our homes’ as they careered through the streets.
The violent rampage continued for several hours through the night,
resulting in a surprisingly low amount of arrests, between 11 and 17
depending on sources.<br><br>
+972 Magazine, an independent, non-profit publication generally regarded
as representing leftwing, progressive views did publish eyewitness
accounts of the pogrom. However, they also published a vitriolic piece
written by Larry Derfner that tows the Likud party line, contributing to
the hatred and violence towards African migrants. In his piece, Derfner,
who identifies himself as ‘an ultra liberal Zionist’, wrote:<br><br>
‘…with at least 60,000 here and 2,000 to 3,000 more arriving monthly, all
of them crowding into a few neighbourhoods of poor, conservative,
frightened Jews, they are a threat to the fabric of this society. Given
their numbers, there’s a limit to how much compassion Israel can show
them. At this point, we have to worry about our own first.’<br><br>
Derfner’s comments validate the argument that while Zionism can
accommodate liberal and humanistic discourses, it cannot be practised
without the abuse and disregard of the rights of those who are not
In the aftermath of the rampage, Danny Dannon, speaking to Haaretz,
called for the forced expulsion of African migrants from population
centres in Israel. He also demanded the acceleration of the building of
detention centres where African migrants would be held, stating:<br><br>
‘the infiltrators must be distanced immediately, … We must expedite the
construction of temporary detention facilities and remove Africans from
population centres.’<br><br>
The Israeli media have been quick to emphasise that impoverished, working
class Mizrahi Jews have carried out the attacks on African migrant
communities. This reinforces the ethnic hierarchy and creates a space in
which the Israeli authorities can deflect responsibility for both the
violence and the conditions in which the Mizrahi subsist.<br><br>
Predictably, the old colonial tactic of divide and rule is all too
evident here. The ruling class are the cause of the hardship that the
Mizrahi and Sephardi suffer. Through rhetoric and vitriol they are able
to redirect anger toward African migrant communities who are victims of
greater oppression themselves.<br><br>
If the Israeli authorities continue to downplay and ignore what happened
in Tel Aviv last week, there will undoubtedly be a repeat. If the men and
women who govern Israel continue to fuel the fires of racial hatred, the
severity of the violence will increase and the scale will
<b>Robert Kazandjian</b> is a London-based freelance journalist and
researcher. He has previously been published by The Independent and The
Guardian, and writes on class, gender, race and international affairs.
He's on Twitter at
<a href="https://twitter.com/#%21/RKazandjian">@RKazandjian</a>.<br><br>
<b>Ali Hocine Dimerdji</b> is a French Studies PhD student at the
University of Nottingham, and an Algerian citizen who has lived both in
Algeria and Lebanon. Follow him on Twitter
<a href="https://twitter.com/#%21/hocinedim">@hocinedim</a>.<br><br>
<b>Samantha Asumadu</b> is a British film director, producer and
journalist. She has worked mainly in the Great Lakes region of Africa
doing news features and documentaries, and also campaigns on democracy
and safety issues. She's on Twitter
<a href="https://twitter.com/#%21/honestlyAbroad">@honestlyAbroad</a>.<br>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>