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<font size=3>Published on <i>The Nation</i>
(<a href="http://www.thenation.com">http://www.thenation.com</a>)<br><br>
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</font><h1><b>Aristide Returns</b></h1><font size=3>Dan Coughlin | March
20, 2011<br><br>
Former President Jean-Bertrand Aristide’s triumphant return to Haiti
after seven years of forced exile in South Africa signals a new stage in
the Caribbean country’s popular and democratic struggle just as a
resurgent right wing prepares to lay electoral claim­for the first time
ever­to the country’s presidency in a controversial US-backed
presidential poll on Sunday.<br><br>
“Today may the Haitian people mark the end of exile and coup d’état,
while peacefully we must move from social exclusion to social inclusion,”
said Aristide, referring to the bloody 2004 US-backed coup, the second
time he was driven from power after being elected with huge popular
majorities.<br><br>
Aristide’s return comes at a key turning point in the country’s history.
Bolstered by a 14,000-strong UN military occupation known as MINUSTAH,
and massive international aid following the January 2010 earthquake,
Haiti’s tiny right-wing elite have become stronger, economically and
politically, than at any time in the last twenty-five years.<br><br>
This has been dramatically underscored by the return of former dictator
Jean-Claude “Baby Doc” Duvalier from France earlier this year and an
openly fraudulent electoral process that has barred Haiti’s most popular
political party ­Aristide’s Fanmi Lavalas­from participation and put
forth two right-wing candidates.<br><br>
Michel “Sweet Micky” Martelly, 50, a popular <i>konpa </i>musician, faces
off against Mirlande Manigat, 70, the wife, and some say surrogate, of a
former right-wing president. Both candidates backed the 1991 and the 2004
coups against Aristide and support the return of the Haitian army, which
Aristide disbanded in 1995.<br><br>
“The international community is imposing their will, using the guns of
the UN troops, to impose two very right-wing candidates with Duvalierist
elements on the Haitian people,” noted Pierre Labossière of the San
Francisco-based Haiti Action Committee.<br><br>
Aristide’s return, which threatens the resurgent neo-Duvalierist movement
and represents a victory for the popular movement, changes the political
equation, according to many grassroots activists.<br><br>
The extent of Aristide’s influence is clear from recently released
Wikileaks cables.<br><br>
A June 2005 State Department cable describes the US and Brazilian
governments agreeing “that all efforts must be made to keep Aristide from
returning to Haiti or influencing the political process<i>.</i>” In
another just released 2005 cable, US and French diplomats threatened to
block South Africa’s seating on the UN Security Council unless South
African President Thabo Mbeki managed to keep Aristide in exile
there.<br><br>
The French said Aristide’s return would be “catastrophic” and even
plotted to hinder Aristide in the logistics of reaching Haiti by air from
South Africa.<br><br>
<i>“</i>There has been a political vacuum at all levels since the absence
of Aristide and especially since January 12 [2010 earthquake],<i>”</i>
said Yves Pierre Louis, the Port-au-Prince bureau chief of <i>Haiti
Liberté</i>, a left-wing weekly newspaper. <i>“</i>Aristide’s presence
alone will be like a serum. It will revitalize the popular movement and
the struggle against occupation and neo-liberalism<i>.”<br><br>
</i>“Aristide can’t physically lead the fight against the MINUSTAH. But
at least we’ll have somebody who can talk for us<i>,</i>” said
38-year-old Basil Gilène, standing in front of eight heavily armed
Brazilian soldiers in Bel Air, one of the popular neighborhoods of
Port-au-Prince. “The money they spend for the mess they call elections
would have been better spent for housing for the people living in tents
on the Champ Mars [in downtown Port-au-Prince] or to rebuild homes in
[the hard-hit neighborhood of] Fort National. But instead we see it spent
on worthless elections.”<br><br>
While many grassroots activists welcome Aristide’s return, others caution
that electoral politics and a focus on individual leadership has serious
limits.<br><br>
Outside her teeming neighborhood health clinic in Carrefour Feuille, amid
earthquake rubble, young teenagers putting on “Welcome Home” Aristide
T-shirts, and market women selling US AID food aid, community health
activist Rosy Auguste notes the difficulties and mistakes that the
popular and democratic movement has made over the last twenty-five
years.<br><br>
Leaders of popular organizations have been forced to move abroad,
grassroots groups failed to educate younger generations on the horrors of
Duvalierism and the dominant role of international actors in Haitian
society continues unabated, says Auguste.<br><br>
<i>“</i>It is for sure that the big countries have had a big weight in
the country and that didn’t begin on January 12 with the huge increase in
volume of NGOs in the country<i>,”</i> observes Auguste. <i>“</i>What
will change this reality of Haiti, and the international role, is the
mobilizations in the neighborhoods and the popular organizations to
construct a stronger and more accountable Haitian state<i>.”<br><br>
</i>One outcome seems certain, though: Aristide’s return will inject new
energy into many parts of the popular and democratic movements, whose
partisans had begun to despair that their inspirational symbol would
never return.<br><br>
“We in the popular masses, since [the] January 12 [earthquake], we have
never found anybody who can get us out of the tents we are under<i>,</i>”
said 29-year-old Guillaume Joseph, standing on a street corner with an
unexcavated quake-collapsed building next to him. “When you see the
misery the people are living in, the problem we have is we need a leader
and that leader is Aristide. The elections are nonsense, whether it’s
Martelly or Manigat, they are both putschists<i>.</i>”<br>
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<b>Source URL:</b>
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