<html>
<body>
<font size=4><b>Women prepared to break the siege of Gaza <br><br>
</b></font><font size=3>Mona Alami, <i>The Electronic Intifada,</i> 23
July 2010 <br>
<a href="http://electronicintifada.net/v2/article11417.shtml" eudora="autourl">
http://electronicintifada.net/v2/article11417.shtml<br><br>
</a>BEIRUT (IPS) - The <i>Maryam</i>, an all-female Lebanese aid ship,
currently docked in the northern Lebanese port of Tripoli, is getting
ready to set sail for Gaza in the next few days. The ship, which aims to
break Israel's siege on the Palestinian territory, will carry about fifty
aid workers, including some US nuns keen to deliver aid to the
long-suffering women and children of Gaza.<br><br>
"We were all drawn to the project ... united by a feeling of stark
injustice," says Samar Hajj, one of the organizers of the
<i>Maryam</i>, which is named after the mother of Christ.<br><br>
Israel's siege began in 2006 after Hamas won Palestinian legislative
elections in the West Bank and Gaza Strip. Its watertight blockade has
been maintained with Egypt's help, since Hamas sought control of the
territory in 2007. It has resulted in crippling shortages, making daily
life difficult in Gaza.<br><br>
On 31 May, Israeli forces attacked <i>Mavi Marmara</i>, a Turkish
humanitarian aid vessel bringing aid to Gaza, killing nine Turkish
activists -- one a US citizen -- on board. After the attack, which
sparked a wave of global condemnation of Israel, Hajj gathered to protest
against Israel in downtown Beirut with 11 other friends. "We were
appalled at the violent images we saw on TV and wanted to take
action."<br><br>
The women later got in touch with Yasser Kashlak, a 36-year-old Syrian of
Palestinian origin, who heads the Free Palestine Movement. Kashlak had
contributed to the financing of other vessels that tried breaking the
siege, including the Gaza Freedom Flotilla and the <i>Naji al
Ali</i>.<br><br>
"After the <i>Mavi Marmara</i> incident, one of the women hailed
Mary during our weekly meeting. Her exclamation came like a revelation,
so we decided to call our ship Maryam [Mary in Arabic]. The name was
perfect for a vessel that comprised only women. Who could disparage the
Virgin Mary, a recognized saint in most religions?" says
Hajj.<br><br>
The ship is slated to make a stopover in a friendly port before heading
to Gaza because of the palpable hostility between Lebanon and Israel.
Last month, the Cypriot government banned any vessel headed to Gaza from
its docks. But activists can still sail from a port in Turkish
Cyprus.<br><br>
"We have the option to sail from a number of friendly ports and are
completely aware of our obligation to transit through a foreign port to
avoid our trip being labeled an act of war," says Hajj.<br><br>
Hajj estimates that she has received about 500 applications for the trip,
but the <i>Maryam</i> will transport only about fifty women, half of who
are Lebanese nationals, the rest being Arabs, Europeans and from the US.
The organizer explains that carrying Palestinians on the ship is not an
option because of the risk of arrests by Israelis.<br><br>
"The ship will transport cancer medicine and other necessary items
for women and children. We will not carry any weapons or terrorists,
irrespective of what the Israeli army might say," says
Hajj.<br><br>
While they wait to set sail, the headquarters of the <i>Maryam</i>
remains agog with activity as women from different backgrounds, political
affiliations, nationalities and religious beliefs converse, argue and
joke.<br><br>
"All women traveling on the ship have taken on the name 'Maryam' and
are distinguishable by a number, like 'Maryam 1,' 'Maryam 2,' etc. We
prefer to keep identities secret to avoid pressure from respective
embassies," adds Hajj.<br><br>
"Maryam 1" is a middle aged Indian lawyer and the wife of an
admiral. "I am a follower of the teachings of Mahatma Gandhi who
fought against every form of oppression peacefully in the course of his
life. He was also opposed to the occupation of Palestine," she
says.<br><br>
The lawyer explains that before deciding to join the <i>Maryam</i>, she
studied the legal implications of the attack on the Freedom Flotilla,
which she says was illegitimate.<br><br>
"What the <i>Mavi Marmara</i> attack highlighted was that two sets
of rules were applied to humanity, depending on a people's color, race
and religion. But what people fail to realize is that suffering is by
nature indivisible."<br><br>
Sitting across from her was "Maryam 2," a former biologist of
Lebanese-Armenian descent. "I have been closely following the
Palestinian issue and have been moved by the blatant injustice that is
practiced against Palestinians by the Israelis," she says.<br><br>
At the daily meetings, "Maryam 2" bonded with other women from
diverse backgrounds, particularly a Turkish journalist. Turkey and
Armenia have been at odds since the Turkish massacre of Armenians in the
early 20th century.<br><br>
"The journalist, who barely speaks English, told me I was a godsend
when she discovered I could speak some Turkish. Here at the <i>Maryam</i>
headquarters, nationality and religion dissolve behind the common resolve
of breaking the siege of Gaza," she says.<br><br>
The sail date for both aid ships from Beirut has yet to be announced.
Lebanese Transport Minister Ghazi Aridi said the <i>Naji al-Ali</i> is
now docked at the northern Lebanese port of Tripoli and can set sail once
it is cleared by port authorities. However, the pan-Arab daily
<i>al-Hayat</i> reported recently that the sail of the two ships has been
postponed until further notice, particularly after Iran canceled sending
two aid ships to the area. The report was denied by Saer Ghandour, the
organizer of the <i>Naji al-Ali</i> sailing, who added that the ship's
formalities were still in process.<br><br>
Meanwhile, most <i>Maryam</i> passengers are impatient to set sail.
"We will not fight Israelis with weapons, stones or knives, but with
our free will," says "Maryam 3," a single woman working in
the Lebanese government. "And we will not surrender."<br><br>
In Israel, the army chief, Gabi Ashkenazi, told the Knesset's Foreign
Affairs and Defense Committee on 6 July that every effort should be made
to ensure that no more flotillas set sail for Gaza.<br><br>
"Now a Lebanese flotilla with women and parliament members is
getting organized. Israel is trying to prevent its departure in open and
covert ways."<br><br>
<br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>
</html>