<h1><b>Puerto Rico: The Invisible and Recurring Social Struggles in the
Oldest Colony in the World</b></h1><font size=3>by Victor M. Rodriguez
Domínguez / June 21st, 2010<br>
</font><font size=1>
<a href="http://dissidentvoice.org/2010/06/puerto-rico-the-invisible-and-recurring-social-struggles-in-the-oldest-colony-in-the-world/" eudora="autourl">
<dd><font size=3>Then, all the men of the land surrounded him;<br>

<dd>the sad corpse saw them, excited; stood up slowly,<br>

<dd>embraced the first man; and walked… <br><br>

<dd>– César Vallejo (1937) <br><br>

</dl>For more than fifty-six days, students at the University of Puerto
Rico system, have peacefully occupied ten of the 11 universities in
support of a series of measures that could challenge efforts to privatize
this public university. Student struggles in Puerto Rico historically
have repercussions in the broader society and are woven with the major
economic, political and social issues in this United States’ colonial
possession. While some social analysts saw this millennial generation as
somewhat less militant and political, these events have surpassed any
previous social struggles in creativity, strategy and in its use of
participatory democratic processes since the founding of the university
107 years ago. Given Puerto Rico’s peculiar colonial status, in a world
where colonies are almost extinct, every social struggle becomes, an
anti-colonial process. But in this case, this process also becomes a
struggle against the neo-liberal policies which have again resurfaced in
the policies of the current colonial government to address the extreme
economic precariousness of the United States’ colonial project in Puerto
Rico. This student struggle exists within the historical context of an
anti-colonial struggle in Puerto Rico. When people thought social
movements were dead, they somehow stood up and walked. <br><br>
Origins of the Oldest Colony<br><br>
</b>Since the Spanish-American War of 1898, Puerto Rico has performed a
hidden but strategic role in United States’ foreign policy. One of the
outcomes of the war that for the first time in U.S. history, lands that
were conquered or annexed did not become a territory on its way to
incorporation as a state as was suggested by the 1787 Northwest
Ordinance. Instead, the United States Supreme Court in the early
twentieth century, in a series of decisions called the “Insular Cases”
“carved” a special legal space which formally transformed Puerto Rico
into a colony and the United States into an empire. This contradictory
legal space also gave the U.S. total control of Puerto Rico’s economic,
political, and social dynamics. In this new political status, an
“unincorporated territory” of the United States, Puerto Rico became a
testing ground, a laboratory for medical, military and social and
economic policies that were later implemented as part of U.S. foreign
policy around the world. <br><br>
The first two years of U.S. control over the island (1898-1900), a
military government implemented economic policies which coupled with the
natural devastation caused by tropical hurricane San Ciriaco in 1900, led
to the collapse of what had been the most dynamic sector of Puerto Rico’s
economy, the coffee industry. This industry had well-developed markets in
Europe and Cuba, whose populations preferred the high quality coffee
produced in Puerto Rico’s highlands. The economic policies of the
military government, the incorporation of Puerto Rico into the United
States’ tariff structure closed access to European and Cuban markets. In
turn, the United States market was already controlled by Brazilian
coffee. The devastating effects of the hurricane contributed to the
island’s social, economic and political crisis. The thousands of
displaced peasants then became entrants into the global labor market when
labor brokers from the Hawaii sugar industry began to recruit thousands
of Puerto Rican peasants. One of the strategies of Hawaii’s sugar elite
was to create an ethnically divided labor force to avoid the
consolidation of unions in the sugar fields. Unwillingly, the displaced
Puerto Rican peasants, most of whom had no experience in sugar cane
agriculture, became pawns in the sugar elite’s drive to control labor.
In the following decades, population planning policies (some led by U.S.
groups connected to Eugenics ideology), assembly plant industrial
development policies (maquiladora</i> model), militarization of the
island, the testing of napalm and Agent Orange in various parts of the
island, the use of depleted uranium shells in the island of Vieques all
were facilitated because of Puerto Rico’s inability to protect itself.
These policies and practices were later promoted in other countries
around the world. Colonial governors were appointed by the president of
the United States until 1947. Puerto Rico’s only voice in congress, was
and still is a sole “resident commissioner” who only has voice but has
not been a voting member of congress which has complete control over
policies to shape the island’s political, social and economic dynamics.
In addition, congress and its colonial representatives implemented a
cultural policy of assimilation, which given the island’s colonial
nature, had an imperialistic effect while also furthered a Puerto Rican
national identity and culture of resistance. In 1903, the University of
Puerto Rico was founded as a school to prepare teachers for the public
educational system. The use of English as the medium of instruction was
imposed throughout the developing educational system being developed by
colonial authorities. The university’s role would be to create the cadres
for the process of assimilation that was promoted among the island’s one
million inhabitants. Instead, Puerto Rico’s national identity, which
under Spain was created in tension with Spain, now began to be centered
on the Spanish language and Puerto Rican culture. Ironically, United
States policies contributed to the development of a more clearly defined
Puerto Rican national identity, this time vis-a-vis the United States.
This tension with the United States at times led to a nationalism that
romanticized the Spanish past, at the same time, with all its
contradictions became the core of a culture of resistance against U.S.
colonialism in Puerto Rico. <br><br>
During the 1930s and until the 1950s, the pro-independence movement was
the second largest political force in the island. But its influence was
also strong within the dominant political party, the Popular Democratic
Party (PPD), who later on went to win the elections and created in 1952
the Estado Libre Asociado</i> (Commonwealth). This is the present
political system that defines the relationship between Puerto Rico and
the United States. Not much of the colonial relationship was changed by
the new political facade, and Congress still holds control over all
aspects of the island. But the dominant party, most of whom were former
pro-independence politicians, used the symbols of Puerto Rican
nationalism to get the consensus of the Puerto Rican population for their
political project. The flag of the new political entity, became the
nationalist flag, the Commonwealth’s national hymn had also been the
nationalist hymn and the rhetoric used by the Popular Democratic leaders
continued to, in contradictory ways, echo the nationalist discourse.
Because of student and faculty struggles, Spanish was reintroduced as the
medium of instruction in the public educational system in the 1940s and
the University of Puerto Rico, instead of becoming the uncontested site
for the assimilation of the emerging professional class became the battle
ground for a national culture of resistance. In 1948, pro-independence
students led a strike at the University of Puerto Rico which led to the
closure of the university and to the expulsion of many of the student
leaders. Many of these leaders would finish their higher education
elsewhere and later become political leaders in island pro-independence
politics. With this strike, the University of Puerto Rico became, not
only an ideological battleground between hegemonic forces and
anti-colonial forces, it also became a launching ground for national
resistance to imperial policies. The colonial government efforts, under
the control of the Popular Democratic Party, to steer the university
after the defeated student strike toward the formation of a technocratic
apolitical professional class for the emerging program of
industrialization failed. While the pro-independence forces lost its
influence on the electoral arena, they maintained their influence in the
island’s social struggles and the university. The anti-imperialist
struggles in the Third World and the Cuban revolution (1959) became
catalysts for another stage of anti-imperialist struggles. <br><br>
Student Struggles at the University of Puerto Rico</b> <br><br>
During the 1960s, the Vietnam War and the presence of the Reserve
Officers Training Corp (ROTC) at the University of Puerto became the
issues that sparked social movements, not only on the campuses but also
throughout the island. The University of Puerto Rico, especially the main
campus in Rio Piedras, was the site of much conflict including violent
confrontations between anti-colonial and pro-establishment forces.
Political repression, emigration and economic transformation led to the
decline of the electoral strength of pro-independence forces. The
university then became a major site of struggle for those who contested
colonial policies in Puerto Rico. In some way, struggles at the
university of Puerto Rico served as the spark for Puerto Rican national
struggles. <br><br>
While in the United States “draft-dodging” was the principal means of
challenging the Vietnam era draft, in Puerto Rico resistance to induction
became the main tactic. In fact, the refusal of thousands of Puerto Rican
youth to be drafted, especially of university youth, led to the collapse
of the Selective Service System in Puerto Rico. While some early
resisters were arrested and a few served time in prison, the majority did
not. The massive nature of the protest made the incarceration of
thousands a political impossibility for United States’ colonial
authorities. <br><br>
Also, the University of Puerto Rico, following the Latin American
autonomous university model begun at the University of Cordoba, Argentina
in 1918, has a veneer of autonomy. In 1966, the University Reform law
created a space for an autonomous university and limited co-government of
the university. The university would later receive a fixed percent (9.6
per cent) of public funds in order to prevent it from falling prey to the
vagaries of island politics. This precarious autonomy did not have its
full intended effect, since the dominant parties gave their supporters
positions in the university administration as part of the political
spoils, however, its ideological effect on students and faculty was quite
distinct. Students, particularly, took seriously the autonomy of the
university and defended it through their struggles. In the Fall of 1967,
after a protracted struggle for the elimination of the ROTC from the
University of Puerto Rico campus, Puerto Rico’s police intervened in a
struggle between pro-statehood students and pro-independence students.
The pro-independence students, who stayed within the confines of the
university, tried to impede the entrance of the police into the campus as
a way of protecting the autonomy of the university. In the battle between
police and students, Adrian Rodriguez Fernandez, a taxi driver who was
looking for his daughter, a student at the university, was killed by the
police. <br><br>
The conflicts at the university intensified and in 1970s, a university
student, Antonia Martinez Lagares, was killed while standing on a balcony
in the Santa Rita neighborhood where many students lived. She had been
denouncing the police as murderers because of their attacks of students
protesters in the street facing her apartment. One of the officers
proceeded to kill her. Today, the transmission booth of the University of
Puerto Rico striking students low watt radio station, “Radio Huelga” is
named Antonia Martinez Lagares in her honor. Also, in many of the
demonstrations her name is raised in banners. <br><br>
The continued intensification of the conflict at the university continued
and on March 11, 1971, as students attacked the ROTC building, Chancellor
Pedro Rivera called for the riot squad to enter the University of Puerto
Rico, Rio Piedras campus. The entrance of the riot squad so incensed the
students, that at the end of the day, one ROTC cadet Jacinto Gutierrez
had died, a police officer and the commander of the riot squad Juan B.
Mercado had been killed by snipers. <br><br>
In recent years, another large student strike occurred in 1981-82, this
process precedes the current strike in terms of the issues and the
characteristics of the social movement. Issues related to the national
question were not as salient as in previous decades. The main issues were
of an economic nature. The raising of tuition fees would make the
university less accessible to many Puerto Rican students. The role of
Christian groups and the visible role of women as leaders was also a
characteristic of that process. The student leaders were also broader in
ideological terms although the role of pro-independence and socialist was
crucial. The repression of the student strikers by the police was intense
and was followed by the summary suspension of a significant number of the
student leaders. These measures left this process of struggle as an
unfinished social conflict. Despite the massive nature of the student
movement, the strong external support and the broad basis of the
leadership the process ended in a short-term defeat of the movement. But
in many ways as a response to the lessons of the 1981-82 period the
university adopted a formal policy of “no confrontation” that has helped
the university avoid the level of violence experienced during the
previous era. <br><br>
Today: The Political, Economic and Educational Crisis Converge</b>
Today, partially hidden from the mainstream United States media, a long
(56 days June 15), and creative process of social struggle to preserve
higher education began on April 13, in San Juan Puerto Rico. Echoing in
diverse ways the 1968 San Francisco State strike and the National
Autonomous University of Mexico strike in 1999, this is a clear and
eloquent counter attack on neo-liberal thinking about the role of the
public university in a capitalist society. But also, this social struggle
has revealed, again, the precarious nature of the colonial model in
Puerto Rico and the impeding need for its transcendence. <br><br>
The University of Puerto Rico system, with its 65,000 students and more
than 5,000 faculty members is the largest public system in higher
education in this island. More than 33 per cent of Puerto Rico’s 25 years
and older population has some post-secondary and/or university education.
This is higher than more developed nations like Finland and New Zealand.
Puerto Rico, with a population close to four million has developed a
philosophy about the need to have an accessible system of public higher
education. Ironically, this is also a contradictory outcome of some of
the early colonial reformers who were members of the Popular Democratic
Party. They developed policies, some reflected in the islands’
constitution that in some respects are more advanced than in the United
States. Education, at least from k-12, is established as a right in the
constitution. Access to higher education, while not enshrined in the
constitution is also considered a right and not a privilege by most
Puerto Ricans. The state support and relatively low tuition attest to
that philosophy. <br><br>
This has enabled Puerto Rico to have a higher bachelor degree rate than
three states, Mississippi, Arkansas and West Virginia, despite having a
lower high school degree completion rate than any state. At the same
time, according to a study by Cruz Rivera (2008) the University of Puerto
Rico produces 95 per cent of the research carried out in Puerto Rico and
produces 10,000 new professionals every year. Just one of its
universities, the University of Puerto Rico in Mayaguez produces 606
engineers every year which is more than Texas A & M, Florida
International University of Texas, Austin and California State
University, Pomona combined. With limited resources its six year
persistence and graduation rates are higher than the University of
Wisconsin, Texas A & M, University of Washington and the University
of Minnesota. It also has increased the percentage of its faculty with
doctorates from 66.5 per cent in the 1999-00 academic year to 79.4 per
cent in 2007. <br><br>
Unfortunately, part of its success has to do with the changing
demographics of its students, from 1998 until 2007, the percentage of
students entering the University of Puerto Rico from the public school
system has decreased from 50 per cent to 41 per cent. While still 57 per
cent of the students still qualify for federal aid, increasingly, the new
entrants are from middle and upper-middle class families, while
ironically, private universities are the ones who increasingly are
providing a university education to lower income families. The
persistence and graduation rates of these private institutions are
dramatically lower than those for the University of Puerto Rico system.
Its tuition, comparatively speaking, is lower than most universities in
the United States and the colonial state support is also comparatively
higher than for public institutions in the U.S. For example, while only
six per cent of the budget of the University of Puerto Rico depends on
tuition, at similar public universities in the United States, 31 per cent
of their operating budgets are derived from tuition. On the other hand,
state appropriations provide 65 per cent of the operating budget for the
university of Puerto Rico while for public universities in the United
States the corresponding share is 41 per cent. But gradually, after the
defeat of the student strike in 1981-82, the share of the operating
budget derived from tuition has gradually increased. According to the
office of the vice president of academic affairs report, from 1981-2001,
the state appropriations were reduced from 45.6 per cent to 35.6 per cent
while the share of income from tuition increased from 12.9 per cent to
18.1 per cent. <br><br>
In a nation with a median family income of $20,425, a third of the United
States median family income ($58,526), every tuition increase excludes
working and middle class students to the most important social mobility
tool the state provides, a university education. The poverty rate in
Puerto Rico in 2008 was 45.4 per cent which is three times as high as the
rate of the United States overall. Any state policy that limits access to
students from lower socioeconomic levels will increase the social and
economic inequality in a country that already is extremely unequal.
In 2008, the new colonial government elected was the New Progressive
Party, a political party that is neither new nor progressive and which
represents the most conservative strata of the island social and economic
elite. This party supports statehood for Puerto Rico and through a
platform which promised to solve the economic crisis that has been
revealing itself in the colonial model since at least the 1970s, was able
to get massive support. The previous Governor Anibal Acevedo Vila, was
indicted on more than 20 counts of fraud by the Federal Court in Puerto
Rico during the electoral year. Some have argued that it was punishment
for the timid efforts of its government in investigating the FBI
assassination of a prominent leader of the Ejercito Popular
Boricua-Macheteros, a guerrilla organization that had remained relatively
dormant during the previous 15 years. Filiberto Ojeda Rios, was shot by
an FBI Hostage Rescue Team sniper. He bled to death because the FBI did
not allow medical teams to provide medical assistance. Surprisingly,
while most Puerto Ricans do not support independence there was a strong
national response to the assassination and his funeral was attended by
thousands of mourners. The electoral weakness of the Popular Democratic
Party led it to take timid steps to keep the support of those
pro-independence voters who in order to stop the electoral advance of the
proponents of statehood were voting for the colonial party. Ironically,
Acevedo Vila lost the election and Luis Fortuño won the elections in a
landslide. Surprisingly, soon after Governor Fortuño took office in 2009
all the federal charges against former Governor Acevedo Vila were
dropped. <br><br>
The new governor was active in Republican Party politics in the United
States. Contrary to most of the other recent New Progressive Party
governors, like former governors Pedro Rosselló and Carlos Romero
Barceló, who were members of the Liberal wing of the Democrat Party,
Governor Fortuño is closely linked to the island’s social and economic
elite and to the conservative wing of the Republican Party in the United
States. While there is no Republican Party in Puerto Rico, there is a
political structure that participates in the primaries and sends
delegates to represent Puerto Rico’s “Republicans” in the Republican
National convention. <br><br>
The Collapsing Colonial Economy <br><br>
</b>Puerto Rico has been in a recession for more than four years. The
Gross National Product has declined by more than 10 per cent (Lara,
2009). Governor Fortuño surprised many when in response to the grave
economic recession and the large budget deficit facing the island he
gathered a group of the financial elite to develop a plan to address the
economy. Partially in response to the plan, legislation was approved (Law
7, March 2009) which allows the state to eliminate more than 20,000
public sector jobs, privatize public sectors of the state, through a
gimmick called “Public-Private Alliances.” Law 7 also allows the state to
bypass collective bargaining agreements, create the private public
partnerships and enable the state to institute cuts in government
operational costs of more than $2 billion. These “partnerships” would
allow the private sector to take over the most profitable segments of the
public sector and run them as profit-making enterprises. Every previous
efforts to privatize public sectors of the state have ended up in
disaster. The Telephone company of Puerto Rico, one of the most
profitable and modern public enterprises in the island was privatized by
the administration of Governor Pedro Rosselló in 1998, this led to a
general strike that was unable to stop the process. The phone service
today is worse than it was before and the stream of income that was used
to finance education was lost and the income from the sale was used to
poorly finance a very expensive health care system that has dragged down
the economy of the island. The Autoridad de Acueductos y
Alcantarillados</i> (AAA), a public agency with manages water and sewers,
also experienced privatization as have many formerly public services.
Scandalous frauds and inefficiencies have marked all these privatization
efforts. <br><br>
Puerto Rico today has one of the highest private and public debts in the
world and an infrastructure that is in need to a major investment. The
murder rate is one of the highest in the world and the drug trafficking
related violence forces working and middle folks to live inside of home
with gates and security. Contradictorily, United States corporations
operating in the island, from pharmaceuticals to enterprises making
medical instruments have benefitted from Puerto Rico’s highly skilled
labor force transferred $33,330 billions in profit to their main
headquarters in the United States and only paid $27.4 millions in taxes.
The island has one of the lowest corporate taxes in the world. <br><br>
It is in this context that the administration of the University of Puerto
Rico decides to place the burden of a $280 million deficit on the backs
of the students by proposing a tuition increase. This deficit is in part
due to the effect of Law 7 and the elimination of funding streams that
previously had gone to the university and the fact that close to $300
million in debts owed to the system have not been collected. The
students, who already had been participating in the social movement
against the neo-liberal cuts and the firing of thousands of public
workers joined the labor movement in a national general strike on October
15, 2009. The university of Puerto Rico Rio Piedras was closed on that
day of protest. Given the political and social context it is not
surprising that the students decided in one of the largest student
assemblies ever gathered at the UPR to strike. Initially for 48 hours and
later, if no response was received from the administration, an indefinite
strike would begin. The administration, did not take the students
seriously and the students began an indefinite strike. Through a careful
process of organizing the strike spread through the 11 campus system and
a national negotiating committee was selected to represent all the
universities in the system. The only campus that did not close was the
Medical School although they held a number of limited strikes. The role
of medical students in teaching hospitals and clinics led many to limit
their role in the strike. <br><br>
Contrary to the 1960s and building on the strategies used by UPR strikers
in the 1981-82 process, a policy of “no confrontation” was strictly
adhered to, forms of participatory democracy were utilized. The students
created social networks in Facebook, Twitter, My Space and also created a
low watt radio station (Radio Huelga) which transmits across the world on
US STREAM. This station rapidly became the best source of music and news
developing in the course of the strike. The role of culture as a way of
promoting the strike and enabling the spirit of struggle to be maintained
was also strategic. Performance art, guerrilla theater, musical concerts,
and a broad array of international and national support reached levels
never experienced in previous struggles. For the first time LGBT
organizations were visible participants in the strike and the clear and
visible role of women leadership was clear and important. Parents of the
students organized, the Bar Association, labor unions, religious
organizations organized events supporting the students. The faculty union
and the clerical workers union decided to not cross student picket lines.
The faculty of all the 11 universities gathered in the campus of the
University of Puerto Rico, Cayey and voted to strike if violence was used
against the students. While violence was used at various time against the
strikers it was not as systematic as it was in previous decades.
In recent days, Governor Fortuño ordered police forces out of the
university confines (intense use of the police at the university gates
led to increase in crime rates), the governing party, New Progressive
Party Resident Commissioner in Washington, D.C. publicly disagreed with
university authorities and called for negotiations and no sanctions for
the students. <br><br>
The negotiations between students and the university are advanced, a
mediator agreeable to both parties was named and it is expected that one
of the longest strikes that has challenged neo-liberalism in Puerto Rico
will soon end with a student victory. Neo-liberalism experienced a
defeat, but the struggle is not over. Contrary to ivory tower social
analysts who had argued that the national identity of Puerto Ricans had
diminished in its strategic role in Puerto Rico or that students should
be pragmatic and bend to the necessity of the present times, this strike
showed that what seemed dead was resting for a new day. <br><br>
Victor M. Rodriguez Domínguez is a professor of sociology of race and
ethnicity in the Department of Chicano and Latino Studies, California
State University, Long Beach, his most recent book is Latino Politics in
the United States: Race, Ethnicity, Class and Gender in the Mexican
American and Puerto Rican Experience</i> (Kendall Hunt, 2005).
<a href="http://dissidentvoice.org/author/VictorRodriguezDominguez/">Read
other articles by Victor</a>.<br><br>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>