<font size=3><br>
</font><font size=4><b>"We Want Our Voices To Be Heard":
Democracy in Haiti's Earthquake Zone<br><br>
</b></font><font size=3>By Laura Flynn<i> <br><br>
“We are living in the mud.  We are wet and we are hungry. 
Those in charge have left us without hope. If they have a plan we do not
know it.   We are asking about the future.   And we
want our voices to be heard, " </i>Suzette Janvier a resident
of  St. Martin (a neighborhood of central Port-au-Prince) - 
April 24, 2010 <br><br>
Each Saturday for the past two months a thousand or more Haitian
earthquake survivors have met in the auditorium of the Aristide
Foundation for Democracy to talk about the future of their
country.   Since its founding in 1996 the Aristide Foundation,
whose auditorium seats up to 3000 people, has provided a place for
grassroots activists and ordinary Haitians to come together to debate and
discuss national issues.  In response to the earthquake the
Foundation is sponsoring weekly public forums in which participants tell
their stories, talk about the conditions of their lives, and describe
their needs; they receive training or information on the current
situation and on their rights under the Haitian constitution, and the
United Nations principles on Internally Displaced People; and together
presenters and participants brainstorm and discuss actions that can be
taken to make their voices heard.  Each forum has drawn between
900-1500 participants; the majority of those attending are living in
spontaneous settlements across the earthquake zone--as are the majority
of the citizens of Port-au-Prince.   Delegations come from
other parts of the country as well, particularly the South and Southeast
– Jacmel and Les Cayes --which were also hit hard by the quake.<br><br>
Participants at AFD forums have offered vivid testimony about conditions
of life in Port-au-Prince since the earthquake. Now that the rains have
begun, people describe spending the nights “<i>domi pandeye</i>,"
(sleeping while balancing upright), standing under their plastic sheeting
because there is no room for everyone to be sheltered and lie down, and
because water floods the tents.  During the rainy season, which has
already begun, but will intensify in May, it rains nearly every
night.  In the morning the sun blazes, the heat under the plastic
sheeting—which is all most people have to protect themselves—is
stifling.  They are now living in “<i>labouye</i>” (the mud) 24
hours a day, in camps almost uniformly lacking in latrines, or other
They describe the struggle to feed their families.   The price
of basic foodstuffs  (rice, beans, cornmeal, cooking oil, and
charcoal for cooking) have risen 15-30% since the earthquake, while
incomes have all but disappeared.  Only those receiving funds from
family overseas are able to purchase food.  For those dependent on
international aid, finding food for their families is an unending
labor.  Coupons for food might be distributed in the camps once a
week, though not to everyone and not with predictability.  
Women who were able to get the coupons must then go to a different site,
often miles away, and line up long before the sun rises.  If they
are lucky, by noon they might receive a 50lb bag of rice, which must then
be carried or transported back to where they are living.   The
next day the same struggle might begin again this time to find cooking
oil—one day spent in line waiting for the coupons, another day to travel
to where the oil is being distributed, in a completely different location
than the rice.   Often these ventures yield nothing: there
aren’t enough coupons to go around, the rice runs out, the distribution
center has been relocated, or it does not open due to security
concerns.  And with the rains bags of rice get wet and
Participants describe with horror a dramatic rise in prostitution—young
women and girls selling their bodies to feed themselves and their
They describe the dire health conditions in the camps where infectious
diseases are poised to run rampant.  Each Wednesday since March
10,<sup> </sup>2010, the Aristide Foundation has held a large free clinic
in the auditorium of the Foundation, providing primary care services to
1,200 people every week.   What AFD doctors see and hear from
patients in the clinics confirms the testimony in the forums—that is,
high rates of illness that result from the conditions in which people are
living: malnutrition, diarrhea among children, urinary tract and other
The first demand of those who have gathered at the AFD in the forums is
for temporary housing in safe and sanitary locations.  The second is
for food.  Beyond this jobs, education, healthcare, and—despite the
fact that most of the participants are urban—they are demanding real
investment in agricultural for food production that can one day offer
food security to the country.<br><br>
Underlying all of this, participants in the forums are asking to
participate in the planning of the nation’s future—the necessary
precondition for real recovery.   Those gathering at the AFD,
feel more intensely than ever before, a profound sense of
Certainly there was no attempt at consultation or participation with
Haiti’s vibrant and engaged grassroots organizations in the preparation
of the PRND  (the Post-Disaster Needs Assessment) put forward by the
Haitian government to the international donors conference on March
31st.   On the eve of the donor meeting, on March 27, over
1,200 people met at the AFD for a debate focused on the constitution –
specifically the constitutionality of the creation of the 20-person 
Interim Commission for the Reconstruction of Haiti, dominated by
foreigners, which will oversee all international funding.  The next,
even larger, forum focused on the GOH plan to extend its emergency powers
for 18-months in order to allow the Interim Commission to be created and
to exercise extra-constitutional powers.  Fourteen hundred people
gathered, and most expressed deep concern over the repercussions for
Haiti’s sovereignty.  This was followed by three days of sit-ins of
500-600 people, at the Haitian parliament, to protest the passage of the
In addition to preparing the plan and creating this Interim Commission
without participation, there has also been almost no communication about
what might be in that plan. People coming to the forums at the Foundation
have all heard there’s a plan.  They have no idea what is in
it.  They hear billions of dollars were pledged in New York. 
They have little faith this money will be given, and no faith that what
is given will be spent in their interests.<br><br>
The issue at the top of everyone’s mind is the question of temporary
resettlement, of moving people out of the way of the clear and present
danger that the coming more intense rains represent.  But three
months after the quake, no clear message or plan has been articulated by
the Haitian government or international NGOs.<br><br>
In early April there were several reports of forced removals of people
encamped on the grounds of private schools, private property, and from
the soccer stadium.  At some sites bulldozers arrived without notice
to tear down shelters and families were left with no a place to go. 
To date it appears the only voluntary relocation which has had any
success is at Corail, where over the last week or two the Haitian
government in collaboration with international NGOs has begun to move
people from the Petionville golf course (where more than 45.000 people
are encamped) to a relocation center at Corail, but this camp is only
intended to hold 7,500 people.   Over one million people are
estimated to be homeless in the metropolitan area.  If there are
plans for temporary shelter for anyone other than those on the Golf
Course they are not being communicated to the general public. Those
gathering at the AFD express fear that they will be forcibly evicted from
the camps where they are living.  They are also skeptical about
plans to relocate people to remote areas, which would leave them cut off
from the economic life of the city, meaning cut off from the mutual aid
provided by families, communities, neighborhood associations etc, and the
informal economy.  Mutual aid and the informal economy are the only
things that keep Haitians alive.  That was true before the quake and
it is still true.<br><br>
Efforts to assist must empower Haiti’s powerful networks of mutual aid
and the informal economy—not dismantle, not ignore them.  What would
it mean to empower them?  Community kitchens in the camps, loans to
women to restart <i>“ti komès”</i> (informal sector commerce), relocation
for those in imminent danger <i>with</i> their participation, finding way
of keeping people close to the city if that is what they desire. 
And if, as we hear, decentralization is a goal for Haiti’s future, then
who is talking to the residents of Port-au-Prince about lives they might
imagine outside the city?   And why out of $12.2 billion
dollars requested in the Post Disaster Needs Assessment (the plan) was
only $41 million or .3% allocated for agriculture and fisheries, i.e. for
local food production?<br><br>
Forums at the Aristide Foundation, held on March 13, March 20, March 27,
April 3, April 17, and April 24, along with the International Women’s Day
event on March 8, 2010 (attended by 3000 women) represent the largest
indoor gatherings of Haitians to discuss and debate the country’s future
since the earthquake.  We are not aware of any occasion since
January 12 where the Haitian government, the UN or any international NGO
planning Haiti’s future and the distribution of aid funds, have brought
large groups of Haitians together to ask for their opinions, their input,
or their stories.<br><br>
Finally, those attending the forums at the AFD are unanimous in their
call for the return of former President Jean-Bertrand Aristide to Haiti.
It is best summed up by Jean Vaudre, a community organizer from Bel Air,
who said at the forum on April 17, “If Aristide were here even if he had
no money to help us, he would be with us, in the rain, under the
tents.   If he were here we might believe, we might have hope
that we will be able to participate in the future of the country.” 
Hope is a commodity in short supply right now in Haiti. Is there some way
of rebuilding the country without it?<br><br>
<i>Laura Flynn is a member of the board of the Aristide Foundation for
Democracy-US, which supports the work of the Aristide Foundation in
Haiti.  AFD-Haiti was founded by Jean-Bertrand Aristide in 1996 on
the principle that to bring real change, democracy must include those at
the margins of society: street children, market women, landless
peasants</i>, restaveks<i> (children living in Haitian households as
unpaid domestic laborers), and the urban poor. For 14 years the
Foundation has dedicated itself to providing educational opportunities,
and opening avenues of democratic participation for those who
traditionally have had no access to education or voice in national
affairs. Since the earthquake the AFD has mobilized its staff, doctors,
volunteers and supporters--nationally and internationally.  The AFD
is operating Mobile Schools in 5 refugee camps, participating in mobile
clinics, and providing medical care to 1,200 people at the AFD each
week.  For more on the current work and history of the Aristide
visit:http://<a href="http://www.aristidefoundationfordemocracy/">
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>