<font size=4><b>Vast majority of Gaza children suffer PTSD symptoms
</b></font><font size=3>
<a href="http://electronicintifada.net/v2/article10879.shtml" eudora="autourl">
</a>Aditya Ganapathiraju, <i>The Electronic Intifada,</i> 9 November 2009
More than 40 years of Israeli military occupation have had a devastating
impact on Palestinians in Gaza. Air strikes, artillery shelling, ground
invasions, jet flybys and other acts of violence have all led to an
epidemic of suffering among Gaza's most vulnerable inhabitants. The most
recent studies indicate that the vast majority of Gaza's children exhibit
symptoms of post-traumatic stress disorder (PTSD).<br><br>
Soon after the Israeli winter assault, a group of scholars at the
University of Washington discussed different aspects of the situation in
Gaza and the Occupied Palestinian Territories (OPT). Dr. Evan Kanter, a
UW School of Medicine professor and the current president of Physicians
for Social Responsibility, delivered a somber talk describing the mental
health situation among Gaza's population. The numbers he cited described
a staggering level of psychological trauma.<br><br>
Dr. Kanter described studies that revealed 62 percent of Gaza's
inhabitants reported having a family member injured or killed, 67 percent
saw injured or dead strangers and 83 percent had witnessed shootings.
According to Dr. Kanter, in a study of high school-aged children from
southern refugee camps in Rafah and Khan Younis, 69 percent of the
children showed symptoms of PTSD, 40 percent showed signs of moderate or
severe depression, and a staggering 95 percent exhibited severe anxiety.
Meanwhile, 75 percent showed limited or no ability to cope with their
trauma. All of this was before the last Israeli invasion.<br><br>
Dr. Eyad El-Sarraj, head of the Gaza Community Mental Health Programme,
and whom Dr. Kanter described as a "medical hero" working under
seemingly impossible conditions, has produced "some of the best
research in the world on the impact of war on civilian populations."
In a 2002 interview he said that 54 percent of children in Gaza had
symptoms of PTSD, along with 30 percent of adults. The hardest hit were
young ones who had their homes bulldozed or who lost loved ones like
their mothers, he said. Again, these figures were obtained well before
conditions dramatically deteriorated.<br><br>
Gaza's population is overwhelmingly young. About 45 percent of the
population are 14 years old or younger and roughly 60 percent are 19
years and younger. The long-term effects of constant violence and PTSD on
such a young population are incalculable.<br><br>
A recent study by international researchers and the Gaza Community Mental
Health Programme entitled "War on Gaza survey study" reveals
more worrying figures. Of a representative sample of children in Gaza,
more than 95 percent experienced artillery shelling in their area or
sonic booms of low-flying jets. Moreover, 94 percent recalled seeing
mutilated corpses on TV and 93 percent witnessed the effects of aerial
bombardments on the ground. More than 70 percent of children in Gaza said
they lacked water, food and electricity during the most recent attacks,
and a similar percentage said they had to flee to safety during the
recent attacks.<br><br>
In addition, 98.7 percent of the traumatized children reported that they
did not feel safe in their homes. More than 95 percent of the children
felt that they were unable to protect themselves or their family members,
causing a feeling of utter powerlessness that is compounded by a sense of
loss over unfulfilled lives.<br><br>
A whole generation is being lost to the horrors of large-scale military
violence and a brutal occupation. In front of many distraught members in
the audience, Dr. Kanter described a study that showed that witnessing
severe military violence results in more aggression and antisocial
behavior among children, along with the "enjoyment of
aggression." There are similar studies among Israeli children who
witness violent attacks.<br><br>
PTSD, Dr. Kanter explained, is an "engine that perpetuates violent
conflict." It leads to three characteristic symptoms. First,
individuals re-experience the traumatic events in the form of the
nightmares, debilitating flashbacks and terrifying memories that haunt
individuals for years afterwards. Second, other individuals may develop
avoidance symptoms in which they become isolated and emotionally numb,
deadened to the world around them. Third, individuals have symptoms of
hyper arousal, which may lead to excessive anger, insomnia,
self-destructive behavior and a hyper-vigilant state of mind. Other
maladies like poor social functioning, depression, suicidal thoughts, a
lack of trust and family violence are all associated with PTSD. <br><br>
The most recent study, "Trauma, grief and PTSD in Palestinian
children victims for war on Gaza" by the Gaza Community Mental
Health Programme, revealed that in the aftermath of the winter assault on
Gaza, an unbelievable 91.4 percent of children in Gaza displayed symptoms
of moderate to very severe PTSD. Meanwhile, only about one percent of the
children showed no signs of PTSD.<br><br>
The outlook for children in Gaza suffering from these symptoms is not
optimistic. Whereas soldiers who experience traumatic events in a war
zone can return home to relative calm and seek treatment, the people of
Gaza continue to be held in what one Israeli human rights group labeled
the "largest prison on Earth"-- a methodically
"de-developed" island isolated from the rest of the
One of the most distressing prospects for peace are studies of similar
war-torn populations like Kosovo and Afghanistan that showed that
military violence often leads to widespread feelings of hatred and the
simmering urge for revenge. One can easily predict the future
consequences of a large number of young people exposed to this level of
trauma. <br><br>
In an op-ed published during Israel's winter invasion Dr. Eyad El-Sarraj
warned that "Palestinian children in the first intifada 20 years ago
threw stones at Israeli tanks trying to wrest freedom from Israeli
military occupation. Some of those children grew up to become suicide
bombers in the second intifada 10 years later. It does not take much to
imagine the serious changes that will befall today's
"The breakdown of an entire society is happening in front of
<a href="http://electronicintifada.net/v2/article10636.shtml">Harvard
political economist Sara Roy warned in July</a>. Many share Roy's feeling
that "what looms is no less than the loss of entire generation of
Palestinians," which she fears may have occurred already. <br><br>
This will be the enduring legacy of the Israeli occupation.<br><br>
<i>Aditya Ganapathiraju is a student, independent writer and local
organizer. He lives in the Seattle area and works on Palestine and other
social justice issues.</i> <br><br>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>