<font size=3>
<a href="http://www.counterpunch.org/cook08182009.html" eudora="autourl">
</a></font><font face="Verdana" size=2 color="#990000">August 18,
</font><h1><font face="Times New Roman, Times" size=5 color="#990000"><b>
U.S. Turns Blind Eye to Israel's<br>
New Separation Policy
</b></font></h1><font face="Times New Roman, Times" size=4>By JONATHAN
</font><font size=3><i>Jerusalem<br>
</i>In an echo of restrictions already firmly in place in Gaza, Israel
has begun barring movement between Israel and the West Bank for those
holding a foreign passport, including humanitarian aid workers and
thousands of Palestinian residents. <br><br>
The new policy is designed to force foreign citizens, mainly from North
America and Europe, to choose between visiting Israel -- including East
Jerusalem, which Israel has annexed illegally -- and the West Bank.
The new regulation is in breach of Israel’s commitments under the Oslo
accords to western governments that their citizens would be given
continued access to the occupied territories. Israel has not suggested
there are any security justifications for the new restriction. <br><br>
Palestinian activists point out that the rule is being enforced
selectively by Israel, which is barring foreign citizens of Palestinian
origin from access to Israel and East Jerusalem while actively
encouraging European and American Jews to settle in the West Bank.
US diplomats, who are aware of the policy, have raised no objections.
Additionally, human rights groups complain that the rule change will
further separate East Jerusalem, the planned capital of a Palestinian
state, from the West Bank. It is also expected to increase the pressures
on families where one member holds a foreign passport to leave the region
and to disrupt the assistance aid organisations are able to give
Palestinians. <br><br>
According to observers, the regulation was introduced quietly three
months ago at the Allenby Bridge terminal on the border with Jordan, the
only international crossing point for Palestinians in the West Bank.
Israeli officials, who control the border, now issue foreign visitors
with a visa for the “Palestinian Authority only”, preventing them from
entering Israel and East Jerusalem. <br><br>
Interior ministry officials say a similar policy is being adopted at Ben
Gurion, Israel’s international airport near Tel Aviv, to bar holders of
foreign passports who arrive via this route from reaching the West Bank.
Foreign citizens, especially those with Palestinian ancestry, are being
turned away and told to seek entry via the Allenby Bridge. <br><br>
Gaza has long been off-limits to any Palestinian who is not resident
there and has been effectively closed to Israelis and most foreigners
since early 2006, when Israel began its blockade. <br><br>
“This is a deepening and refinement of the policy of separation that
began with Israel establishing checkpoints in the West Bank and building
the wall,” said Sam Bahour, a Palestinian-American living in Ramallah who
heads a Right to Enter campaign highlighting Israeli restrictions on
Palestinian movement. <br><br>
“Foreign governments like the US ought to be up in arms because this rule
violates their own citizens’ rights under diplomatic agreements. So far
they have remained silent.” <br><br>
The US consulate in Jerusalem is aware of the increasing restrictions on
foreign passport-holders, according to its website, but claims to be
powerless to help. <br><br>
The Right to Enter campaign notes that 60 per cent of all people turned
back at the borders by Israeli officials are American citizens. <br><br>
The consulate website notes both the denial of entry for many
Palestinian-Americans at Ben Gurion airport, forcing them instead to use
the Allenby Bridge crossing into the West Bank, and the issuing at the
crossing of the “Palestinian Authority only” stamp, which excludes them
from East Jerusalem and Israel. <br><br>
“The Consulate can do nothing to assist in getting this visa status
changed; only Israeli liaison offices in the West Bank can assist -- but
they rarely will,” points out the website. “Travelers should be alert,
and pay attention to which stamp they receive upon entry.” <br><br>
Mr Bahour said the immediate victims of the new policy would be thousands
of Palestinians from abroad who, like himself, returned to the West Bank
during the more optimistic Oslo period. <br><br>
Well-educated and often with established careers, they have been vital
both to the regeneration of the local Palestinian economy by investing in
and setting up businesses and to the nurturing of a fledgling civil
society by running welfare organisations and teaching at universities.
Although many have married local spouses and raised their children in the
West Bank, Israel has usually denied them residency permits, forcing them
to renew tourist visas every three months by temporarily leaving the
region, often for years on end. <br><br>
Mr Bahour said the latest rule change should be understood as one measure
in a web of restrictions strangling normal Palestinian life that have
been imposed by Israel, which controls the population registers for both
Israelis and Palestinians. <br><br>
In addition to the wall and checkpoints, he said, Israel regularly
deported “foreigners”, both humanitarian workers and those of Palestinian
origin, arriving in the region; it denied family unification to prevent
Palestinian couples living together; it often revoked the residency of
Palestinians who study abroad for extended periods; and it confiscated
Jerusalem IDs from Palestinians to push them into the West Bank.
He added that the US consulate appeared to have accepted Israel’s right
to treat American citizens differently based solely on their ethnic
origin. <br><br>
“While Palestinian-Americans are being denied entry to the region or
excluded from Israel and East Jerusalem, Israel is actively encouraging
American Jews to come and settle in the West Bank.” <br><br>
In early 2006 Mr Bahour, who is married with two daughters, was affected
by another rule change when Israel refused to renew tourist visas to
Palestinians with foreign passports, forcing them to separate from their
families in the West Bank. <br><br>
After an international outcry, Israel revoked the policy but insisted
that Palestinians such as Mr Bahour apply for permits from the Israeli
military authorities to remain in the West Bank. <br><br>
“This latest rule, like the earlier one, fits into Israel’s general goal
of ethnic cleansing,” he said. “Israel makes life ever more difficult to
encourage any Palestinians who can, such as those with foreign passports,
to leave.” <br><br>
Mr Bahour said the new restrictions would further sever the West Bank
from Jerusalem, the centre of Palestinian commercial and cultural life.
Overnight, he said, his Ramallah business consultancy had lost a quarter
of its clients -- all from nearby East Jerusalem -- because he was now
barred from leaving the West Bank. <br><br>
He lost his limited privileges last month when he finally received a
Palestinian ID. He said he had been forced to take the ID, which
supersedes his American passport in the eyes of the Israeli authorities,
to avoid the danger of being deported. <br><br>
“The ID was bittersweet for me. It means I can’t be separated from my
family here, but it also means my American passport is not recognized and
I am now subject to the closures and arrests faced by ordinary
Palestinians.” <br><br>
Sari Bashi, a lawyer with Gisha, an Israeli organization that challenges
restrictions on Palestinian movement, said the new policy was placing a
severe obstacle in the way of humanitarian organizations, as well as
foreigners working in Palestinian welfare organizations and academic
institutions. <br><br>
“Many of the aid organizations working in the West Bank have offices and
staff in East Jerusalem and even in Israel, and it’s difficult to see how
they are going to cope with this new restriction.” <br><br>
She said staff of major international organizations such as the United
Nations refugee agency, UNRWA, and its humanitarian division, OCHA, had
been denied entry at Ben Gurion airport after declaring that they were
working in the West Bank. <br><br>
“When Israel prevents access to an area, it raises the question of what
is happening there,” she said. “What are we being prevented from seeing?”
Human rights groups are also concerned by the wording of the new
restriction, confining foreign citizens to the “Palestinian Authority”.
The PA rules over only about 40 per cent of the West Bank. The groups
fear that in the future Israel may seek to prevent foreigners from moving
between the PA-controlled enclaves of the West Bank and the 60 per cent
under Israel control. <br><br>
Guy Imbar, a spokesman for Israel’s Coordinator of Government Activities
in the Territories, said the phrase referred to the entire West Bank.
But Jeff Halper of the Israeli Committee Against House Demolitions
warned: “Given Israel’s track record, it is right to be suspicious that
the restriction may be reinterpreted at a later date.” <br><br>
<b>Jonathan Cook</b> is a writer and journalist based in Nazareth,
Israel. His latest books are <i>“Israel and the Clash of Civilisations:
Iraq, Iran and the Plan to Remake the Middle East”</i> (Pluto Press) and
<i>“Disappearing Palestine: Israel's Experiments in Human Despair”</i>
(Zed Books). His website is
<a href="http://www.jkcook.net/">www.jkcook.net</a>. <br><br>
A version of this article originally appeared in<i> The National</i>
(<a href="http://www.thenational.ae/">www.thenational.ae</a>), published
in Abu Dhabi.<br><br>
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