<font size=3>
<a href="http://www.counterpunch.org/pina04162009.html" eudora="autourl">
</a></font><font face="Verdana" size=2 color="#990000">April 16,
</font><h1><font face="Times New Roman, Times" size=4><b>Electoral
Exclusion in Haiti <br><br>
</i></font><font face="Times New Roman, Times" size=5 color="#990000">
Obama's First Foreign Policy Disaster?
</b></font></h1><font face="Times New Roman, Times" size=4>By KEVIN PINA
</font><font face="Verdana" size=6 color="#990000">T</font>
<font face="Verdana" size=2>he Obama administration and the international
community have largely remained silent the past two weeks concerning a
decision by Haiti's election council to move forward with controversial
Senate elections scheduled for April 19. A visit in early March by former
president Bill Clinton and U.N. Secretary-General Ban Ki-Moon to ‘draw
attention to Haiti and promote development,' an international donors
conference on Haiti held in Washington D.C. yesterday, and Secretary of
State Hillary Clinton's visit to Haiti today, have only temporarily
distracted attention away from the controversial election.<br><br>
The apparent decision to green light the contentious ballot follows a
ruling by Haiti's Provisional Election Council or CEP to exclude the
Fanmi Lavalas party of former president Jean-Bertrand Aristide on
procedural grounds. Haitian president Rene Preval met with Secretary of
State Hillary Rodham Clinton in Washington on Feb. 5. The election
council's decision to disqualify all of the Fanmi Lavalas party's
candidates was announced the following day. Major stakeholders in Haiti
such as the U.S., Brazil, Canada and France have to worry whether
excluding Lavalas from the upcoming ballot will be seen as undemocratic
and call into question the validity of the elections. <br><br>
Lavalas, which means flashflood, is a political party and social movement
in Haiti. Its roots begin at the break between the Duvalier appointed
hierarchy of the Catholic Church and independent parish communities known
as "Ti Legliz" or the Little Church. Lavalas has served as the
largest base of Haiti's electorate since it galvanized around Aristide's
first successful candidacy for president in 1990. Preval's election
victory in 2006, and the success of his Lespwa party, is widely seen as a
result of support from the Lavalas electorate.<br><br>
Factions of the Fanmi Lavalas party originally presented two slates of
candidates to the CEP for the upcoming Senate elections scheduled for
April 19. After the CEP demanded they present a single slate, the Fanmi
Lavalas party's leadership managed to hammer out a compromise list of
candidates in time to meet the deadline. The CEP refused to accept their
applications on the grounds they did not have Aristide's personal
signature from exile in South Africa as the National Representative of
the Fanmi Lavalas party. One analyst close to the CEP and who spoke on
condition of anonymity commented, "It didn't really matter what
Lavalas did. The result was always going to be the same. There was more
division within Lavalas and greater procedural irregularities with their
candidates in the elections of 2006. The only difference is they needed
them to provide legitimacy to those elections. The political infighting
only provided the CEP with a convenient excuse to exclude them. They
don't feel they need them [Lavalas] to legitimize the April 19 elections.
Most observers acknowledge that Aristide and the Lavalas movement
continue to be a force to reckon with in Haiti. It's said that no other
social movement in Haiti, before or since, has shown more resiliency and
commitment. They elected Aristide president in Dec. 1990 and the movement
was forced to survive three years of brutal military repression after he
was ousted in Sept. 1991. Aristide's second ouster in Feb. 2004 was
followed by two years of intense repression that included well-documented
instances of summary executions by the Haitian police, killing of unarmed
demonstrators and the mass imprisonment of Lavalas supporters.<br><br>
During the last presidential elections of 2006 the Lavalas movement was
unable to field its desired candidate, Father Gerard Jean-Juste, who was
being held in jail on trumped up charges. Lavalas then threw their weight
behind Preval's candidacy as a means to end the severe repression of the
U.S.-backed Latortue regime, free political prisoners and return Aristide
from exile. When the elections of 2006 were nearly stolen through fraud,
it was thousands of Lavalas demonstrators supporting Preval who were
responsible for shutting down Haiti's capital for over a week. <br><br>
As further testimony to the endurance of the Lavalas movement in Haiti,
nearly ten thousand supporters took to the streets of the capital to
protest on the five-year anniversary of the second coup against Aristide
this past Feb. 28. Most protestors called for the Preval government and
the United Nations to allow Aristide to return to Haiti while others used
it as a platform to condemn the recent decision of the CEP. Chants
directly accusing Preval and his government of being behind the CEP's
decision to exclude Lavalas from democratic elections were heard in the
streets of the capital.<br><br>
On March 9, former president Bill Clinton and U.N. Secretary-General Ban
Ki-Moon arrived in Haiti with several ‘business leaders' and celebrities.
Their much touted visit received wide press coverage that distracted
attention away from another important event. That same day Haitian judge
Jean-Claude Douyon ruled, "The political rights of Lavalas have been
violated," and he ordered "the reintegration of candidates of
that party, if they each individually meet the legal standards." On
April 3, Preval's Minister of Justice Jean-Joseph Exumé fired Douyon
accusing him of corruption in a seemingly unrelated case. Douyon has
since made it clear in the Haitian press he believes the move is in
retaliation for his ruling ordering the CEP to include Lavalas in the
upcoming elections. He further claims Exumé threatened him not to take
the case and made it clear the Preval government's constitutional
interpretation is the judiciary has no jurisdiction to overrule a CEP
This interpretation makes Preval's handpicked election council "the
final arbiter" in any dispute related to the electoral process.
Ironically, that was the same position taken by the Latortue regime in
Feb. 2006 when it tried to use the CEP to stack the deck against Preval.
Their decision was final and there was no appeal until burning tires and
massive crowds blocked every major intersection of the capital finally
forcing them and their patrons in the international community to back
down. As the analyst close to the CEP put it, "Anyone who remembers
the ‘Belgian Option' knows who was really pulling the strings,"
referring to the face saving solution where Belgian electoral law was
invoked to count thousands of blank ballots. Under Haitian law blank
ballots are discarded but in in Belgium they are divided evenly among all
the candidates. After thousands of discarded ballots were discovered in
public dumping sites throughout the capital, the U.S., France and Canada
agreed to use this irregular measure to return a majority of the ballot
count to Preval. That unprecedented decision bore no relationship to
Haiti's constitution and has called into question the legitimacy of
official rulings on electoral law by the CEP ever since.<br><br>
The Washington-based group the Haiti Priorities Project recently
dispatched a team of 70 pollsters throughout Haiti. According to their
findings, "Only 5% of potential voters nationwide say they are ready
to go to the polls in order to elect 12 senators for the upcoming
elections on April of this year." In polling from several areas of
Haiti they make it clear that, "The majority who participated in the
survey intend to stay home due to the inconsistency exhibited by the
administration of President Préval and the international community
wanting to practice [electoral] exclusion, a system in which the people
have been rejected since the fall of Duvalier 1986." If there
polling is correct, the upcoming elections in Haiti may be first real
foreign disaster of the Obama administration since it took office.
<b>Kevin Pina</b> is a journalist and film maker who divides his time
living in California and Haiti. Pina reported extensively from Haiti for
FLASHPOINTS, a radio program heard daily on KPFA, the flagship station of
the Pacifica Network. He is also the Founding Editor of the Haiti
Information Project (HIP), an alternative news agency operating in Port
au Prince, Haiti.<br><br>
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522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
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