<html>
<body>
<h1><b>Johann Hari: You are being lied to about
pirates</b></h1><font size=3><i>Monday, 5 January 2009<br>
</i></font><font size=1>
<a href="http://www.independent.co.uk/opinion/commentators/johann-hari/johann-hari-you-are-being-lied-to-about-pirates-1225817.html" eudora="autourl">
http://www.independent.co.uk/opinion/commentators/johann-hari/johann-hari-you-are-being-lied-to-about-pirates-1225817.html<br>
<br>
</a></font><font size=3>Some are clearly just gangsters. But others are
trying to stop illegal dumping and trawling<br><br>
Who imagined that in 2009, the world's governments would be declaring a
new War on Pirates? As you read this, the British Royal Navy  backed by
the ships of more than two dozen nations, from the US to China  is
sailing into Somalian waters to take on men we still picture as
parrot-on-the-shoulder pantomime villains. They will soon be fighting
Somalian ships and even chasing the pirates onto land, into one of the
most broken countries on earth. But behind the arrr-me-hearties oddness
of this tale, there is an untold scandal. The people our governments are
labelling as "one of the great menaces of our times" have an
extraordinary story to tell  and some justice on their side.<br><br>
Pirates have never been quite who we think they are. In the "golden
age of piracy"  from 1650 to 1730  the idea of the pirate as the
senseless, savage Bluebeard that lingers today was created by the British
government in a great propaganda heave. Many ordinary people believed it
was false: pirates were often saved from the gallows by supportive
crowds. Why? What did they see that we can't? In his book Villains Of All
Nations, the historian Marcus Rediker pores through the evidence.
<br><br>
If you became a merchant or navy sailor then  plucked from the docks of
London's East End, young and hungry  you ended up in a floating wooden
Hell. You worked all hours on a cramped, half-starved ship, and if you
slacked off, the all-powerful captain would whip you with the Cat O' Nine
Tails. If you slacked often, you could be thrown overboard. And at the
end of months or years of this, you were often cheated of your wages.
<br><br>
Pirates were the first people to rebel against this world. They mutinied
 and created a different way of working on the seas. Once they had a
ship, the pirates elected their captains, and made all their decisions
collectively, without torture. They shared their bounty out in what
Rediker calls "one of the most egalitarian plans for the disposition
of resources to be found anywhere in the eighteenth century".
<br><br>
They even took in escaped African slaves and lived with them as equals.
The pirates showed "quite clearly  and subversively  that ships
did not have to be run in the brutal and oppressive ways of the merchant
service and the Royal Navy." This is why they were romantic heroes,
despite being unproductive thieves.<br><br>
The words of one pirate from that lost age, a young British man called
William Scott, should echo into this new age of piracy. Just before he
was hanged in Charleston, South Carolina, he said: "What I did was
to keep me from perishing. I was forced to go a-pirateing to live."
In 1991, the government of Somalia collapsed. Its nine million people
have been teetering on starvation ever since  and the ugliest forces in
the Western world have seen this as a great opportunity to steal the
country's food supply and dump our nuclear waste in their seas.<br><br>
Yes: nuclear waste. As soon as the government was gone, mysterious
European ships started appearing off the coast of Somalia, dumping vast
barrels into the ocean. The coastal population began to sicken. At first
they suffered strange rashes, nausea and malformed babies. Then, after
the 2005 tsunami, hundreds of the dumped and leaking barrels washed up on
shore. People began to suffer from radiation sickness, and more than 300
died.<br><br>
Ahmedou Ould-Abdallah, the UN envoy to Somalia, tells me: "Somebody
is dumping nuclear material here. There is also lead, and heavy metals
such as cadmium and mercury  you name it." Much of it can be traced
back to European hospitals and factories, who seem to be passing it on to
the Italian mafia to "dispose" of cheaply. When I asked Mr
Ould-Abdallah what European governments were doing about it, he said with
a sigh: "Nothing. There has been no clean-up, no compensation, and
no prevention."<br><br>
At the same time, other European ships have been looting Somalia's seas
of their greatest resource: seafood. We have destroyed our own fish
stocks by overexploitation  and now we have moved on to theirs. More
than $300m-worth of tuna, shrimp, and lobster are being stolen every year
by illegal trawlers. The local fishermen are now starving. Mohammed
Hussein, a fisherman in the town of Marka 100km south of Mogadishu, told
Reuters: "If nothing is done, there soon won't be much fish left in
our coastal waters."<br><br>
This is the context in which the "pirates" have emerged.
Somalian fishermen took speedboats to try to dissuade the dumpers and
trawlers, or at least levy a "tax" on them. They call
themselves the Volunteer Coastguard of Somalia  and ordinary Somalis
agree. The independent Somalian news site WardheerNews found 70 per cent
"strongly supported the piracy as a form of national defence".
<br><br>
No, this doesn't make hostage-taking justifiable, and yes, some are
clearly just gangsters  especially those who have held up World Food
Programme supplies. But in a telephone interview, one of the pirate
leaders, Sugule Ali: "We don't consider ourselves sea bandits. We
consider sea bandits [to be] those who illegally fish and dump in our
seas." William Scott would understand.<br><br>
Did we expect starving Somalians to stand passively on their beaches,
paddling in our toxic waste, and watch us snatch their fish to eat in
restaurants in London and Paris and Rome? We won't act on those crimes 
the only sane solution to this problem  but when some of the fishermen
responded by disrupting the transit-corridor for 20 per cent of the
world's oil supply, we swiftly send in the gunboats.<br><br>
The story of the 2009 war on piracy was best summarised by another
pirate, who lived and died in the fourth century BC. He was captured and
brought to Alexander the Great, who demanded to know "what he meant
by keeping possession of the sea." The pirate smiled, and responded:
"What you mean by seizing the whole earth; but because I do it with
a petty ship, I am called a robber, while you, who do it with a great
fleet, are called emperor." Once again, our great imperial fleets
sail  but who is the robber?<br><br>
<a href="mailto:j.hari@independent.co.uk">j.hari@independent.co.uk</a><br>
<br>
<br><br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>
</html>