<dl><font size=2><br>

<dd>Sent: 4/13/2009 11:15:06 A.M. Central Daylight Time<br>

<dd>Subj: Puerto Rico Bar Association Under Attack<br>

<dd> <br>
<dd><font face="Times New Roman CE, Times" size=4>Puerto Rico Bar
Association Under Attack<br>

<dd> <br>

<dd> The Puerto Rico Bar Association, founded in 1840, is the oldest
professional organization in Puerto Rico and the third oldest in the
American hemisphere. It is a mandatory organization, similar to the
majority of state bar associations in the U.S., such as California and
Florida, where membership is required. In addition to providing services
to attorneys and improving the legal profession, it is one of the
foremost organizations of civil society in Puerto Rico, offering pro bono
legal services to indigents and weighing in on issues important to
society as a whole, such as opposing the use of the death penalty
(outlawed by the Constitution of Puerto Rico) in the U.S. District Court;
providing a mechanism for grievances against attorneys, personal support
for attorneys, advocating to protect the independence of the judiciary;
and supporting the rights of women.<br><br>

<dd> Puerto Rican society is defined by the colonial relationship to
the United States. The status question is a subject of daily discussion
and debate among those who favor the status quo, or commonwealth; those
who support statehood; and those who favor independence. Bar Association
members are free to support any political party or status preference. For
decades, however, the Bar Association has presented a legal analysis of
the current status before the U.N. Special Commission on Decolonization,
acknowledging the failure of the current status to comply with
international law. Most recently, organizational commissions comprised of
all tendencies have studied the issue and proposed a Constitutional
Convention as the means for resolving the status.<br>

<dd> Since November of 2008, when the pro statehood New Progressive
Party [NPP] won the gubernatorial and many legislative and municipal
elections, those favoring annexation began implementing drastic changes
in Puerto Rican society. Not only did the new governor convene business
leaders to come up with a plan to privatize many government services, he
defunded many longstanding community organizations, announced the firing
of 30,000 (mostly unionized) government workers, named an FBI agent as
superintendent of police, and introduced legislation which would
dismantle the Bar Association.<br><br>

<dd> A bit of history may help to put in context these latest
developments. For decades, the Bar Association has held elections at its
annual convention, generally electing lawyers who support independence.
The NPP made several bold efforts to win the presidency, but has never
succeeded. The organization has long been a target of right-wing
hostility–“ including bombings during the volatile decade between 1976
and 1986– becauuse of the prominence of pro-independence members and
postures. While independentistas were long criminalized by the government
and reviled by adherents to the other status preferences, they have also
tended to be  Puerto Rico’s most respected attorneys and public

<dd> The FBI’s assassination of clandestine independence leader
Filiberto Ojeda RĂ­os, on September 23, 2005 sparked the latest attempt
to undermine this venerable institution, because its Board agreed to rent
a space for his wake, as it had previously done with other political and
cultural figures. Representatives of a broad spectrum of Puerto Ricans
attended, from the current and past governors to the Catholic Archbishop
to the most humble citizens. The country stood still for days, outraged
by this extra judicial execution. Now, the most reactionary pro statehood
forces conspire about how to bring down the institution. <br><br>

<dd> In March 2009, the Senate passed legislation that would convert
the Bar Association into one of voluntary membership, threatening a
bastion of civil society. The House has passed a bill that would
eliminate the annual convention as the forum for voting. Mandatory
associations of engineers, pharmacists and sixteen other professions
observe that if lawyers can’t protect their professional associations,
they won’t be able to either. Efforts to conduct a reasoned debate on
the pending legislation have been frustrated, including when pro
statehood legislators convened hearings in a room too small to
accommodate the multiple witnesses scheduled to testify against the bill.
The Bar Association’s campaign to defeat the bill is supported by the
American Association of Jurists and much of civil society. <br><br>

<dd>Jan Susler<br>

<dd>April 10, 2009<br>

<dd> <br>
<dd><font face="Times New Roman CE, Times" size=2>Jan Susler<br>

<dd>People's Law Office<br>

<dd>1180 N. Milwaukee<br>

<dd>Chicago, IL 60622<br>

<dd>773/235-0070 x 118<br>

<dd>jsusler@aol.com <br><br>

</dl><font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>