<font size=3>Sheikh Jarrah residents organize in the face of mass house
evictions <br><br>
<a href="http://electronicintifada.net/v2/article10454.shtml" eudora="autourl">
</a>Jeff Pickert writing from occupied East Jerusalem, <i>Live from
Palestine,</i> 7 April 2009 <br><br>
"We are like the roots of a tree. The Israelis may cut us in places,
but we will never die. We will not be transplanted from Jerusalem. I will
not leave this house," Maher Hanun tells a crowded room of
Palestinian community members supported by Israeli and international
solidarity activists. Hanun is one of 51 residents of the Sheikh Jarrah
neighborhood in occupied East Jerusalem living in two housing units that
are facing imminent eviction by Israeli authorities.<br><br>
The mood is tense as more than 25 individuals pack into a small room in
Hanun's house to plan how to fight the house evictions. Palestinian
residents, organized under the Sheikh Jarrah Committee, have invited
solidarity activists to come and support their struggle. Internationals
from more than 10 countries and Israelis sit in chairs and on the floor
as Hanun tells them his story. After his speech, they divide themselves
into groups to cover the two threatened housing units. Both the families
and the activists gathered in support are determined to stay inside the
houses as long as possible when the police arrive to carry out the
The people living in these housing units, belonging to the al-Ghawe and
Hanun families, are due to be forcibly removed from their homes this
week, as the papers from the Israeli court they were served with are
valid between 15 and 22 March. The courts have justified these evictions
by saying that the land that the houses are built on is disputed. Yet,
the houses were built under a joint construction project by the United
Nations agency for Palestine refugees (UNRWA) and the Jordanian
government in 1956, 11 years before Israel occupied East Jerusalem. The
houses were given to the families, both made refugees in 1948 after
Palestinians living in what became the state of Israel were expelled and
dispossessed during what Palestinians call the Nakba, or
Now these families are threatened with another Nakba. Israeli settlers
that have moved into Sheikh Jarrah have falsified documents claiming
ownership of the land. The Hanun and al-Ghawe families have presented
their legitimate documents and an Israeli judge has not yet ruled on the
legality of these papers. Yet the eviction orders are still proceeding,
even though no official decision has been reached as to whom the Israeli
courts recognize as the true owners.<br><br>
Both the Hanun and al-Ghawe families were forcibly evicted once before in
2002, after which they lived in tents for four months within sight of
their former homes. This traumatic experience stands out as a vivid
memory even for the children of the families. As they brace themselves to
be evicted for the second time, the distress and apprehension in both
households is clearly noticeable. Family members have spent many
sleepless nights waiting for the police, never knowing exactly which
night they will come. Women in the al-Ghawe residence often recount how
their small children were thrown from a second floor window by police
when they were evicted the last time. <br><br>
In addition to the al-Ghawe and Hanun families, 25 other households are
also threatened with eviction in Sheikh Jarrah, though official orders
have not yet been issued by Israeli courts. In November 2008,
<a href="http://electronicintifada.net/v2/article9978.shtml">the al-Kurd
family was evicted from their home in the middle of the night</a> despite
widespread public support and diplomatic pressure from American and
European diplomats on the Israelis to halt the eviction order. The
al-Kurd family has erected a protest tent in the middle of Sheikh Jarrah
from where they continue to demand the right to return to their homes.
The Israeli police have destroyed the tent five times on the grounds that
it is an "illegal structure" even though it is built on private
Palestinian property. <br><br>
Now, with the threat of removal again hanging over their heads, community
members of Sheikh Jarrah are organizing. "Stop ethnic
cleansing" is their main message to the Israeli authorities and the
broader international community. These words can be seen on posters hung
in the windows of neighborhood shops, on large banners over the entrances
to the al-Ghawe and Hanun residences, as well as the T-shirts that
organizers have distributed in the community.<br><br>
This past week has seen a buzz of activity in the neighborhood. The
Sheikh Jarrah Committee, supported by the Coalition for Jerusalem, the
International Solidarity Movement, and other human rights organizations,
have utilized a myriad of tactics to fight the eviction orders.
Throughout the week, dignitaries from foreign nations, journalists,
consular representatives from numerous European countries, and even
Knesset members have all visited the homes and the protest tent to
express their support for the residents of Sheikh Jarrah. The committee
has held press conferences, demonstrations outside of court hearings and
drafted statements condemning the orders.<br><br>
The community also attempted to host an event as part of the Jerusalem
Capital of Arab Culture festival at the protest tent on 23 March. Israeli
authorities have banned the festival in occupied East Jerusalem, yet
organizers have continued to defy the ban in order to celebrate
Jerusalem's rich Palestinian heritage. Sheikh Jarrah residents also
gathered to protest the impending house evictions in addition to the
increased repression of Palestinian communities in East Jerusalem. Police
violently prevented Sheikh Jarrah residents from praying in front of the
tent in conjunction with the festival. Participants were badly beaten and
eight people were arrested. The following week, another resident was
arrested by police inside the tent for refusing to take down a
Palestinian flag hanging inside.<br><br>
The Sheikh Jarrah Committee members view their struggle against eviction
as part of a larger struggle against Palestinian dispossession from East
Jerusalem. The nearby neighborhoods of Silwan, Beit Hanina and Shufat
refugee camp are also facing large-scale house demolitions and evictions.
In the al-Bustaan neighborhood of Silwan alone, 88 houses are slated for
<a href="http://electronicintifada.net/v2/article10381.shtml">Al-Bustaan
residents have erected a protest tent</a> similar to the one in Sheikh
Jarrah, and this model of resistance seems to be spreading.<br><br>
For now, the families and supporting activists wait for the police to
come each night. They take shifts to make sure someone is up in each
house to alarm the community when the Israeli authorities arrive. Some of
the family members have removed all of their furniture in anticipation of
the coming raids, but they continue to sleep on mats in the floor. The
message is clear: they will not go quietly in the face of this injustice.
<i>Jeff Pickert is an American who has been working in the West Bank and
occupied East Jerusalem for the past four months.</i> <br><br>
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