<h1><font size=4><b>Et Tu, Daniel? The Sandinista Revolution
Betrayed</b></font></h1><font size=3>
<a href="http://www.zcommunications.org/znet/viewArticle/20798" eudora="autourl">
</a>March 07, 2009 By <b>Roger Burbach</b> <br>
Source: CENSA<br><br>
Upon his inauguration as Nicaraguan president in January 2007, Daniel
Ortega asserted that his government would represent "the second
stage of the Sandinista Revolution." His election was full of
symbolic resonance, coming after 16 years of electoral failures for
Ortega and the party he led, the Sandinista Front for National Liberation
(FSLN). The Sandinistas' road to power was paved with a series of
previously unthinkable pacts with the old somocista and Contra
opposition. The FSLN's pact making began in earnest in 2001, when, in the
run-up to that year's presidential election, Ortega forged an alliance
with Arnoldo Alemán, an official during the Somoza regime who had been
elected president in 1997.<br><br>
But even with Alemán's backing, Ortega was unable to win the presidency.
So, before the 2006 election, he publicly reconciled with his old
nemesis, Cardinal Miguel Obando y Bravo, a potent symbol of the
counterrevolutionary movement in the 1980s. Ortega and his longtime
companion, Rosario Murillo, announced their conversion to Catholicism and
were married by the cardinal. Just before his election Ortega supported a
comprehensive ban on abortion, including in cases in which the mother's
life is endangered, a measure ratified by the legislature with the
crucial votes of Sandinista deputies. To round out his pre-election
wheeling and dealing, Ortega selected Jaime Morales, a former Contra
leader, as his vice presidential candidate.<br><br>
Even with these concessions to the right, Ortega won the presidency with
just 37.9% of the votes. Once in power, he announced a series of policies
and programs that seemed to hark back to the Sandinista years.
Educational matriculation fees were abolished, an illiteracy program was
launched with Cuban assistance, and an innovative Zero Hunger program
established, financed from the public budget and Venezuelan aid, that
distributed one cow, one pig, 10 hens, and a rooster, along with seeds,
to 15,000 families during the first year. Internationally, Nicaragua
joined the Bolivarian Alternative for the Americas (ALBA), a trade and
economic cooperation pact that includes Cuba, Bolivia, and
But the Ortega government's clientelistic and sectarian nature soon
became evident when Ortega, by presidential decree, established Councils
of Citizen Power under the control of the Sandinista party to administer
and distribute much of the social spending. Even more importantly, under
the rubric of ALBA, Ortega signed an accord with Venezuela that provides
an estimated $300 million to $500 million in funds personally
administered by Ortega with no public accountability.<br><br>
As Mónica Baltodano, the leader of Resacte, a dissident Sandinista
organization, argued in a recent article, Ortega's fiscal and economic
policies are, in fact, continuous with those of the previous governments,
despite his anti-imperialist rhetoric and denunciations of
neoliberalism.(1) The government has signed new accords with the
International Monetary Fund that do not modify the neoliberal paradigm,
while the salaries of government workers remain frozen and those of
teachers and health workers are the lowest in Central America. According
to the Central Bank of Nicaragua, the average salary has dropped the last
two years, retrogressing to 2001 levels.(2)<br><br>
Moreover, the government and the Sandinista party are harassing and
repressing their opponents. During an interview in January, Baltodano
told me the right to assembly has been systematically violated during the
past year, as opposition demonstrations are put down with goon squads.
"Ortega is establishing an authoritarian regime, sectarian, corrupt,
and repressive, to maintain his grip on power, betraying the legacy of
the Sandinista revolution," she said.<br><br>
The core of this legacy was the revolution's commitment to popular
democracy. Seizing power in 1979 from the dictator Anastasio Somoza, the
Sandinista movement comprised Nicaragua's urban masses, peasants,
artisans, workers, Christian base communities, intellectuals, and the
muchachos­the youth who spearheaded the armed uprisings. The revolution
transformed social relations and values, holding up a new vision of
society based on social and economic justice that included the poor and
dispossessed. The revolution was muticlass, multiethnic, multidoctrinal,
and politically pluralistic.<br><br>
While socialism was part of the public discourse, it was never proclaimed
to be an objective of the revolution. It was officially designated
"a popular, democratic, and anti-imperialist revolution."
Radicalized social democrats, priests, and political independents as well
as Marxists and Marxist-Leninists served as cabinet ministers of the
Sandinista government. Images of Sandino, Marx, Christ, Lenin, Bolívar,
and Carlos Fonseca, the martyred founder of the Sandinista movement,
often hung side by side in the cities and towns of Nicaragua.<br><br>
A central attribute of the revolution that has made its legacy so
powerful is that it was a revolución compartida, a revolution shared with
the rest of the world.(3) As Nicaragua, a country with fewer than 3
million inhabitants, defied the wrath of the U.S. imperium, people from
around the world rallied to the revolution's support. In a manner
reminiscent of the Spanish civil war half a century earlier, the
Sandinista revolution came to be seen as a new political utopia,
rupturing national frontiers. It marked a generation of activists around
the globe who found in the revolution a reason to hope and
With the deepening of the U.S.-backed counterrevolutionary war from
military bases in Honduras, activists from the United States came to be
the largest contingent to support the Sandinista revolution. An estimated
100,000 people from the United States visited Nicaragua in the 1980s,
many as simple political tourists. Some came as part of delegations, but
most of them arrived on their own. It was an experience totally different
from that of Cuba, where the prohibition of U.S. travel to the island
meant that only organized delegations arrived via Mexico or Canada with
assigned accommodations and structured tours. But it was not just the
travel arrangements that were different. Those going to Nicaragua found
an "open door" society: They could talk with anyone, travel to
the countryside, and stay where they pleased with no interference from
the government.<br><br>
The Sandinista revolution's commitment to democracy led it down a new
political path. This was not a revolutionary government conducted, in the
classical sense, by a dictatorship of the proletariat. While the National
Directorate of the FSLN oversaw the revolutionary process, it was not
dictated by a single strongman but by nine people who reached consensus
decisions with input from popular organizations. The Nicaraguan
Revolution thus responded to internal and external challenges by
deepening its democratic and participatory content, rather than by
declaring a dictatorship.<br><br>
In October 1983, when a U.S. assault appeared imminent in the aftermath
of the invasion of Grenada, the National Directorate adopted the slogan
"All Arms to the People" and distributed more than 200,000
weapons to the militias and popular organizations. I was there as U.S.
aircraft flew over Managua, breaking the sound barrier, trying to
"shock and awe" the populace. Bomb shelters and defensive
trenches were hastily built as the country mobilized for war.<br><br>
We may never know whether the threatened invasion was a ruse or if the
popular mobilization forestalled a U.S. attack. But it did reaffirm the
revolution's commitment to democracy. In 1984, in the midst a
deteriorating economy and the escalating Contra war, the country held an
election in which seven candidates vied for the presidency. The election
was monitored by "at least 460 accredited observers from 24
countries," who unanimously described it as fair.(4) A reported 83%
of the electorate participated, and Ortega won with almost 67% of the
votes.(5) The election demonstrated that a revolutionary government can
solidify its hold on power in the midst of conflict, not by adopting
increasingly dictatorial powers but by building mass democratic
The adoption of a new constitution in 1986 marked yet another step
forward in the democratic process. The constitution, which established
separation of powers, directly incorporated human rights declarations,
and abolished the death penalty, among other measures, was drafted by
constituent assembly members elected in 1984 and submitted to the country
for discussion.(6) To facilitate these debates, 73 cabildos abiertos, or
town meetings, were attended by an estimated 100,000 Nicaraguans around
the country. At these meetings, about 2,500 Nicaraguans made suggestions
for changes in the constitution.<br><br>
But this bold Sandinista experiment in revolutionary democracy was not
destined to persevere. As occurred in the Spanish civil war, the tide of
history ran against the heroic people of Nicaragua, sapping their will in
the late 1980s as the Contra war waged on and the economy unraveled.
Often as I departed from the San Francisco airport on yet another flight
to the Central American isthmus, I would look down on the Bay Area, with
its population roughly the same size as Nicaragua's and an economy many
times larger, and wonder how the Sandinista revolution could possibly
survive a war with the most powerful nation on earth.<br><br>
Perhaps the die was cast in neighboring El Salvador with the failure of
the guerrillas there to seize power as the United States mounted a
counterinsurgency war. The inability to advance the revolution in Central
America seemed to confirm Leon Trotsky's belief that a revolution cannot
survive and mature in just one nation­especially in small countries like
Nicaragua with porous borders, which, unlike island Cuba, lend themselves
to infiltration and repeated forays from well-provisioned military
To end the debilitating war, the Sandinista leaders turned to peace
negotiations. Placing their faith in democracy, they signed an accord
that called for a ceasefire and elections to be held in February 1990, in
which the Contras as well as the internal opposition would be allowed to
participate. Once again the popular organizations mobilized for the
campaign, and virtually all the polls indicated that Ortega would win a
second term as president, defeating the Contra-backed candidate, Violeta
Chamorro, whose campaign received generous funding from the United
Nicaraguans and much of the world were shocked when Chamorro defeated
Ortega with 55% of the vote. Even people who were sympathetic to the
Sandinistas voted for the opposition because they wanted the war to end,
as the threat of more U.S.-backed violence remained looming. The day
after the election, a woman vendor passed me by sobbing. I asked her what
was wrong, and she said, "Daniel will no longer be my
president." After exchanging a few more words, I asked whom she had
voted for. "Violeta," she said, "because I want my son in
the Sandinista army to come home alive."<br><br>
During the next 16 years, three Nicaraguan presidents backed by the
United States implemented a series of neoliberal policies, gutting the
social and economic policies of the Sandinista era and impoverishing the
country. Ortega ran in every election, drifting increasingly to the
right, while exerting an iron hand to stifle all challengers and
dissenters in the Sandinista party. Surprisingly, Orlando Nuñez, with
whom I wrote a book with on the revolution's democratic thrust, remained
loyal to Ortega while most of the middle-level cadre and the National
Directorate abandoned the party.(7) Many of these split off to form the
Sandinista Renovation Movement (MRS), the largest dissident Sandinista
party, founded in 1995.<br><br>
When I asked Nuñez about his stance, he argued that only the Sandinista
party has a mass base. "Dissident Sandinistas and their
organizations," he said, "cannot recruit the poor, the
peasants, the workers, nor mount a significant electoral challenge."
Nuñez, who works as an adviser on social affairs to the president's
office, went on to argue that Ortega allied with Alemán not out of
political cynicism, but for the sake of building an anti-oligarchic
front. According to this theory, Alemán and the somocistas represent an
emergent capitalist class that took on the old oligarchy, which had
dominated Nicaraguan politics and the economy since the 19th century.(8)
A major thrust of Ortega's rhetoric is bent on attacking the oligarchy,
which is clustered in the opposition Conservative Party.<br><br>
But it is also true that some of the most famous Sandinistas, many of
whom are in the dissident camp today­like Ernesto Cardenal, Gioconda
Belli, Carlos Fernando Chamorro, and others­are descendents of oligarchic
families. Accordingly, Ortega and Murillo have accused them of being in
league with conservatives in an effort to reimpose the old order on
Nicaragua. While the dissident Sandinistas have yet to mount a
significant electoral challenge, the Ortega administration has
nonetheless gone after them with a particular vehemence. Case in point:
Chamorro, the onetime director of the Sandinista party newspaper,
Barricada. In June 2007, Chamorro aired an investigative report on Esta
Semana, the popular news show he hosts. According to the report, which
included tape-recorded conversations, FSLN functionaries tried to extort
$4 million from Armel González, a partner in a tourist development
project called Arenas Bay, in exchange for a swift end to the project's
legal woes, which included challenges from campesino cooperatives over
land disputes.<br><br>
The government's response to the bad publicity was swift and ruthless.
While the district attorney buried the case, González was charged and
convicted of slander. National Assembly deputy Alejandro Bolaños, who
backed the denunciation, was arbitrarily removed from his legislative
seat. And Chamorro was denounced in the Sandinista-controlled media as a
"delinquent," a "narco-trafficker," and a
"robber of peasant lands."<br><br>
The harassment of Chamorro and other government critics continued during
the run-up to Nicaragua's November 2008 municipal elections, which were
widely viewed as a referendum on the Ortega administration. The Ministry
of Government launched a probe into NGOs operating in the country,
accusing the Center for Communications Research (Cinco), which is headed
by Chamorro, of "diverting and laundering money" through its
agreement with the Autonomous Women's Movement (MAM), which opposes the
Ortega-endorsed law banning abortion. This agreement, financed by eight
European governments and administered by Oxfam, aims to promote "the
full citizenship of women." First lady Murillo called it
"Satan's fund" and "the money of evil."<br><br>
Cinco's board of directors were interrogated, and a prosecutor
accompanied by the police raided the Cinco offices with a search warrant.
Warned in advance of the visit, some 200 people gathered in the building
in solidarity, refusing the police entry. Then as night fell, the police
established a cordon around the building and, in the early morning,
police broke down the door. After kicking out the protesters, the police
stayed in the office for 15 hours, with supporters and onlookers gathered
outside, shutting down traffic for blocks around. The police rummaged
through offices, carting off files and computers. Since then, no formal
charges have been filed, but Chamorro remains under official
Along with MAM, the broader women's movement in Nicaragua, which firmly
opposes the Ortega government, was among the first to experience its
repressive blows. In 2007 the government opened a case against nine women
leaders, accusing them of conspiring "to cover up the crime of rape
in the case of a 9-year-old rape victim known as ‘Rosita,' who obtained
an abortion in Nicaragua in 2003."(9) In August, Ortega was unable
to attend the inauguration of Paraguayan president Fernando Lugo because
of protests by the country's feminist organizations; from then on,
women's mobilizations have occurred in other countries Ortega has
visited, including Honduras, El Salvador, Costa Rica, and
Charges were levied against other former Sandinistas who dared to speak
out against the Ortega government, including 84-year-old Catholic priest
Ernesto Cardenal, the renowned poet who once served as minister of
culture. In August, after Cardenal criticized Ortega at Lugo's
inauguration, a judge revived an old, previously dismissed case involving
a German citizen who sued Cardenal in 2005 for insulting
In addition to harassing critics, the Ortega government also displayed
its penchant for electoral fraud during the run-up to the November
municipal balloting. Protests erupted in June, after the Ortega-stacked
Supreme Electoral Council disqualified the MRS and the Conservative Party
from participation. Dora Maria Tellez, a leader of the renovation
movement, began a public hunger strike that led to daily demonstrations
of support, often shutting down traffic in downtown Managua.<br>
Meanwhile, bands of young Sandinista-linked thugs, claiming to be the
"owners of the streets," attacked demonstrators while the
police stood idly by. Then, to prevent more demonstrations, Ortega
supporters set up plantones, permanent occupation posts at the rotundas
on the main thoroughfare running through Managua. Those who camped out
there were known as rezadores, or people praying to God that Ortega be
protected and his opponents punished.<br><br>
Besides the FSLN, two major political parties remained on the ballot, the
Liberal Constitutionalist Party and the Nicaraguan Liberal Alliance.
While independent surveys indicated that the opposition candidates would
win the majority of the seats, the Supreme Electoral Council, which had
prohibited international observers, ruled that the Sandinista candidates
won control of 105 municipalities, the Liberal Constitutionalist Party
won 37, and the Alliance won the remaining six. An independent Nicaraguan
group, Ethics and Transparency, organized tens of thousands of observers
but was denied accreditation, forcing them to observe the election from
outside polling stations. But the group estimates that irregularities
took place at a third of the polling places. Their complaints were echoed
by Nicaraguan Catholic bishops, including Managua's archbishop, who said,
"People feel defrauded."(12)<br><br>
After the election, militant demonstrations erupted in Nicaragua's two
largest cities, Managua and León, and were quickly put down with
violence. The European Economic Community and the U.S. government
suspended funding for Nicaragua over the fraudulent elections. On January
14, before the election results were even officially published by the
electoral council, Ortega swore in the new mayors at Managua's Plaza de
la Revolución. He declared: "This is the time to strengthen our
institutions," later adding, "We cannot go back to the road of
war, to confrontation, to violence." Along with the regular police,
Ortega stood flanked by camisas rosadas, or redshirts, members of his
personal security force. A huge banner hung over the plaza depicting
Ortega with an up-stretched arm and the slogan, "To Be With the
People Is to Be With God."<br><br>
"This despotic regime is bent on destroying all that is left of the
Sandinista revolution's democratic legacy," Chamorro told me in
January. "Standing in the way of a new dictatorship," he
continued, "are civil society organizations, the independent media,
trade unions, opposition political parties, women's organizations, civic
leaders and others­many of whom can trace their roots back to the
resistance against Somoza."<br><br>
As the Nobel-winning novelist José Saramago put it: "Once more a
revolution has been betrayed from within." Nicaragua's revolution
has indeed been betrayed, perhaps not as dramatically as Trotsky depicted
Stalin's desecration of what was best in the Bolshevik revolution. But
Ortega's betrayal is a fundamental political tragedy for everyone around
the world who came to believe in a popular, participatory democracy in
1. Mónica Baltodano, "El ‘nuevo sandinismo' es de la izquierda?
Democracia pactada en Nicaragua," Le Monde diplomatique, Southern
Cone edition (December 2008): 16-17.<br><br>
2. Ibid.<br><br>
3. The concept of revolución compartida is developed in Sergio Ramírez,
Adios muchachos: una memoría de la revolución sandinista (Mexico City:
Aguilar, 1999).<br><br>
4. Rosa Marina Zelaya, "International Election Observers: Nicaragua
Under a Microscope," Envío 103 (February 1990),
5. BBC, "1984: Sandinistas Claim Election Victory," available
at news.bbc.co.uk/onthisday.<br><br>
6. Harry E. Vanden and Gary Prevost, Democracy and Socialism in
Sandinista Nicaragua (Lynne Rienner Publishers, 1996), 84-85.<br><br>
7. Roger Burbach and Orlando Nuñez, Fire in the Americas, Forging a
Revolutionary Agenda (Verso, 1987).<br><br>
8. Nuñez develops this argument in his book La Oligarquia en Nicaragua
(Managua: Talleres de Grafitex, 2006). See also Nuñez, "La Agonía
política de la oligarquia," El 19 no. 14, November 27-December 3,
2008, available at sepres.gob.ni.<br><br>
9. Human Rights Watch, "Nicaragua: Protect Rights Advocates from
Harassment and Intimidation," October 28, 2008, available at
10. Baltodano, "El ‘nuevo sandinismo' es de la
11. CBC News, "Latin American Artists Protest Persecution of
Nicaraguan Poet," September 6, 2008, available at cbc.ca.<br><br>
12. "How to Steal an Election," The Economist, November 13,
*This article appears in the NACLA Report on the Americas, Revolutionary
Legacies in the 21st Century, March/April, 2009.<br><br>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>