<html>
<body>
<font size=3>Despite National and Global Distractions, the Popular Minga
Marches on to Bogotá <br><br>
Written by Mario Murillo    <br>
Friday, 14 November 2008 <br>
<a href="http://upsidedownworld.org/main/content/view/1579/1/" eudora="autourl">
http://upsidedownworld.org/main/content/view/1579/1/<br><br>
</a></font><font face="georgia" size=3>Bogotá, Colombia-The order to keep
them out of the city apparently came from President Alvaro
Uribe.<br><br>
As up to 6,000 indigenous protesters participating in the ongoing
"Minga Popular" approached the city limits of Ibagué, in the
department of Tolima, they were met by a squadron of mounted and special
forces police known as ESMAD, as well as the Army, who were given
explicit orders not to let them into the main highway of the
city.<br><br>
On Tuesday, President Uribe had said the indigenous protesters should
pass right through, but not stay in Ibagué, as a result of the
"yellow alert" that had been announced related to the possible
eruption of the
<a href="http://www.portafolio.com.co/economia/pais/2008-11-11/ARTICULO-WEB-NOTA_INTERIOR_PORTA-4657023.html">
Machín Volcano</a>. Already some
<a href="http://www.eltiempo.com/colombia/tolima/actividad-volcanica-del-machin-provoco-desplazamiento-de-familias-de-6-veredas-tolimenses-_4657388-1">
local families had been displaced</a> as a result of the warning, so the
government thought the presence of thousands of outsiders would only make
matters worse for the local authorities. At least that's how it was
presented publicly.<br><br>
The leadership of the Minga, however, saw the order as yet another
attempt to stifle their
<a href="http://www.nasaacin.org/noticias.htm?x=9123">long march to
Bogotá</a>, a march called to protest the government's economic
development and security policies. The indigenous protesters, joined by
union activists and sectors of the peasant movement, resumed their march
on Monday in the city of Cali, on the 24th anniversary of the
assassination of one of the indigenous movement's most iconic leaders,
<a href="http://www.nasaacin.org/noticias.htm?x=9127">Alvaro Ulcué</a>.
In actuality, the Minga really kicked off over a month ago, with the
mobilization that began in La Maria, Piendamó, in the department of
Cauca, on October 12th.<br><br>
Given the
<a href="http://www.colombiajournal.org/colombia296.htm">over-the-top
show of force</a> the state security forces utilized against the people
during the start of the mobilization several weeks back, one could not
help but appreciate the frustration and anger expressed by the people as
they arrived yesterday in Ibagué, only to be told they could not
stay.<br><br>
"This is yet another example that should be shown to the rest of the
world, of the ongoing attacks that we as indigenous communities are
facing here," said Luís Evelis Andrade, Chief Council of the
<a href="http://www.onic.org.co/actualidad.shtml?x=35433">National
Indigenous Organization of Colombia, ONIC</a>.<br><br>
Andrade and others pointed out that theirs was a peaceful protest that,
if anything, would show solidarity with the families displaced by the
unexpected seismic activity of Machín. There was no legitimate reason to
keep them out of the city, other than to sidetrack their message and keep
them from talking directly with the people of Ibagué.<br><br>
A Dialogue with the People<br><br>
Indeed, one of the main purposes of the Minga is to expand the scope of
the popular movement that over the last several weeks has been publicly
confronting the Uribe Administration on issues ranging from the
US-Colombia Free Trade Agreement to human rights abuses carried out by
the military as a result of the government's so-called "Democratic
Security Strategy." After meeting with the President in a
<a href="http://upsidedownworld.org/main/content/view/1556/1/">dramatic
public debate on November 2nd</a> in La Maria, Cauca, the communities
decided to continue their protest with a national march to the capital,
culminating with a massive "Congress of the People" scheduled
for November 24th.<br><br>
Along the way, they will carry out barridos with local communities
throughout the country, an ongoing dialogue designed to dispel the myth
propagated by the government in the mainstream media, that the indigenous
protests are a local phenomenon solely concerned about "returning
some lands" to certain native communities in Cauca. Keeping the
marchers out of Ibagué would have prevented them from reaching a very
important sector of the population.<br><br>
Nevertheless, after some tense moments at the entrance of town that
lasted a little bit over a half hour, it was agreed that the protesters
could proceed with their planned march, and make their way to the famous
Parque Murillo Toro, where they held a town-hall like meeting with the
community. Once there, they articulated the
<a href="http://mamaradio.blogspot.com/2008/10/official-proposal-of-indigenous-and.html">
five-point agenda of the Minga</a>, and the need to continue building the
mobilization throughout the country.<br><br>
As they made their way through the streets of Ibagué, the protesters were
welcomed with cheers from the people lining the streets. They were later
met with messages of solidarity from local and national union leaders,
including Pedro Varón, president of the
<a href="http://www.cut.org.co/">Central Workers Union, CUT</a>, and
Carlos Rivas of the Tolima Teacher's Union, SIMATOL, both of whom
acknowledged the important role the indigenous communities were playing
in bringing together so many popular sectors in Colombia at this point in
time, including women's organizations,
<a href="http://www.nasaacin.org/noticias.htm?x=9148">youth groups</a>,
the sugar cane workers, and the trade union movement.<br><br>
U.S. Transition Getting Considerable Attention<br><br>
The timing of the mobilization coincides with major events that are
taking place in Washington with the Presidential transition process. Some
activists see this as an opportunity to present the movement's agenda vis
a vis free trade and Plan Colombia, to both national and international
public opinion, while, at least for the time being, Colombia is making
headlines once again up north.<br><br>
Earlier in the week, much attention was given in the Colombian media to
the high-profile meeting between outgoing President George W. Bush and
President-elect Barack Obama, and more specifically, whether or not the
two addressed the U.S.-Colombia Free Trade Agreement in their private
discussions. It was reported in the
<a href="http://www.nytimes.com/2008/11/11/us/politics/11auto.html?_r=1&oref=slogin">
New York Times</a> that during their meeting, President Bush had placed
the bilateral trade deal between Washington and Bogotá as a condition to
Obama's request for an emergency recovery package for the ailing U.S.
automobile industry. Later it was denied by both camps that there was a
quid pro quo on these issues, although the report left considerable doubt
in the minds of both the union and indigenous leadership here in
Colombia.<br><br>
The Association of Indigenous Councils of Northern Cauca,
<a href="http://www.nasaacin.org/noticias.htm?x=9153">ACIN, said on its
website</a> the "exchange of favors may not have been discussed
explicitly (between Bush and Obama), but no doubt it was a tacit
proposal. Impunity in exchange for the US-Colombia FTA. The lives of
trade unionists in exchange for the FTA. The lives of 1,200 indians
killed over the last six years in exchange for the FTA. We cannot accept
that life is traded for a free trade agreement."<br><br>
Anti-FTA activists in Colombia welcomed the election of Barack Obama, who
had spoken against the Colombia trade deal throughout his campaign,
including in the last Presidential debate held just three weeks before
election day. During the campaign, President Uribe had been extremely
critical of Obama, especially after the Illinois Democrat spoke out
against the rampant human rights abuses committed against trade union
activists in Colombia in an April 2008 speech. On several occasions,
Uribe called Obama mis-informed, a tag that Senator John McCain used
against Obama on this particular issue during the debate. President Uribe
- and McCain - argued that the U.S.-backed "democratic security
strategy" led to marked improvements in the everyday work of
organized labor in Colombia,
<a href="http://www.amnesty.org/en/news-and-updates/news/colombias-government-denies-human-rights-situation-20081028">
a claim that Amnesty International called the President's relentless
denial of his country's human rights crisis</a>.<br><br>
In the last week, Uribe has claimed in the Colombian media that he was
"totally neutral" with respect to the U.S. elections, although
a number of columnists had to remind him that he continuously courted the
Republican ticket, hoping for a continuation of Bush's policies regarding
Colombia. He embraced Sen. McCain in the coastal city of Cartagena in
July, and met face to face with Sarah Palin at the Colombian mission to
the UN in New York when he was there for the General Assembly sessions.
Now Uribe is faced with a temporary snub from the Obama team. How long it
will last is anybody's guess.<br><br>
With Obama in the White House come January, there is considerable hope
from Colombia's popular movement that the focus of U.S. policy towards
Colombia will gradually move away from its emphasis on militarization and
free trade, and shift towards human rights and social concerns. People
are not naive to think it will lead to revolutionary change in policy,
remembering that it was a Democratic Administration that pushed through
Plan Colombia. Yet there is some degree of optimism, and a general
feeling that Obama will be more open to their concerns. In an open letter
to the President-elect, ACIN expressed gratitude for Obama's recognition
of the problem facing the trade union movement, but urged him to also
consider the violence and aggression committed against indigenous
peoples.<br><br>
"We hope that you will contribute to change all this," they
wrote. "We hope that you will listen to our words. ... These are the
words that we have shared throughout Colombia since October 10th, through
the Minga of Resistance, a national mobilization we convened as
indigenous peoples, in association with other peoples and processes. We
believe that the spirit of change in your people cannot be
contained."<br><br>
The chances of these words being heard and felt by Barack Obama hinge on
whether or not the Minga can reach many more people, both here in
Colombia and in the U.S. Unfortunately, at least for the time being,
their message to the Colombian people is not getting the same media
coverage that the protests were receiving several weeks back, when the
national police were firing on peaceful protesters in La Maria.
Naturally, a non-violent march, even with thousands of people, meeting in
permanent assembly with concerned citizens in cities and towns throughout
the country, does not have the same dramatic impact that violent
confrontations have, at least for the major corporate media. As a result,
the Minga's collective message of resistance is instead being drowned out
by, for example, tonight's Latin Grammy Awards ceremony, where several
Colombian artists are up for some big prizes.<br><br>
This is the banal stuff that Colombian media love to report on,
relentlessly.<br><br>
As for the U.S. public, it's an even more difficult challenge. Colombia
has never been, and is not now, high up on the agenda of policy makers
and the corporate media. That said, there is considerable reason to be
concerned. Both the
<a href="http://www.latimes.com/news/opinion/la-ed-colombia12-2008nov12,0,1081981.story?track=rss">
Los Angeles Times</a> and the
<a href="http://twp.com/detail.jsp?key=314675&rc=to_op&p=1&all=1">
Washington Post</a> published editorials in the last few days urging the
passage of the US-Colombia FTA. They see it as a matter of U.S. national
security, and argue that now is the time to "seal the deal." It
is strikingly clear that the urgent cries of the Minga Popular are not
even on the radar screen of the shortsighted editorial writers in the
U.S.<br><br>
But the resilience of the thousands of people participating in this
historic march is evident nonetheless, and is resonating in many circles
within Colombia and outside. The consistent messages of solidarity have
been coming in from throughout Latin America, Europe and Canada. The hope
is that the movement will keep growing, from Ibagué, where it left this
morning, to its next several stops along the way, until it reaches Bogotá
next week for the People's Congress at the footsteps of the Presidential
Palace.<br><br>
And eventually makes untilit makes its presence felt, all the way up to
Washington.<br><br>
<br><br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>
</html>