<font size=3>
<a href="http://www.rethinkvenezuela.com/news/11-28-07lat.html" eudora="autourl">
</a><b>Venezuela Knows What it's Doing<br>
</b>By Angelo Rivero Santos<br>
The Los Angeles Times<br>
November 28, 2007 <br><br>
In recent weeks, U.S. policymakers and pundits have warned that a set of
constitutional reforms being considered in Venezuela are but a step
toward dictatorship. <br><br>
A little calm, and context, is in order. Since President Hugo Chavez's
first election in 1998 and his most recent reelection in 2006, Venezuela
has undergone a dramatic revolution in peace and democracy. The
Venezuelan government aggressively works to expand political
participation, create an equitable and sustainable economy and address
long-standing social deficits. <br><br>
The numbers indicate that the changes are working. The economy has
entered its fourth year of consecutive growth, poverty has fallen from
55.1% of the country in 2003 to 30.4% in 2006, and Venezuelans are the
second-most-likely population in the region to call their government
"very democratic." Venezuela is slowly establishing the basis
for a new model of democracy and development -- "socialism of the
21st century," as it has been termed -- one founded on grass-roots
democratic participation, a social economy and equality in access to
vital services such as healthcare and education. <br><br>
To deepen those changes, Chavez in August proposed 33 reforms to the 1999
constitution aimed at helping to speed the redistribution of national
resources to Venezuela's neediest; to decentralize political power and
grant communities more say in federal affairs; and to outline the legal
foundations of the country's new system. After the reforms were proposed,
the National Assembly debated the reforms in three rounds, approving a
final slate of 69 reforms in late October. <br><br>
But unlike traditional political debates, the discussions of the reforms
occurred throughout Venezuela and were open to massive public
participation. In a 47-day period -- from Aug. 16 to Oct. 7 -- about
9,020 public events were held and 80,000 phone calls made to a special
hotline, mechanisms through which the Venezuelan people were free to
offer opinions and critiques. More than 10 million copies of the reforms
were distributed to the public, and one poll found that more than 77% of
the Venezuelan people read them. The reforms are set to be voted on in a
national referendum Sunday -- leaving their fate in the hands of the
Venezuelan people. <br><br>
One reform would extend the presidential term to seven years and do away
with term limits. Of course, the president would still have to face
regular elections and the recall referendum, an innovative democratic
mechanism that allows the Venezuelan people to cut short the term of any
elected official. Another set of reforms would codify new forms of public
property while restating rights to private ownership. Another reform
would limit certain political liberties during national emergencies while
maintaining key due-process rights, in keeping with international
standards. <br><br>
Critics tend to ignore many of the most progressive reforms. One would
prohibit discrimination based on sexual orientation or health. Another
would lower the voting age to 16 -- following a similar move in Austria
this year. Still other reforms would formalize the right to adequate
housing and the right to free public education, create a social security
fund for the self-employed, protect Afro-Venezuelan heritage and
guarantee the full rights of prisoners. <br><br>
Proposing that a constitution be reformed is consistent with democratic
norms. And as societies change, so too should their laws and
constitutions. As Thomas Jefferson once remarked, "No society can
make a perpetual constitution. ... The earth belongs always to the living
generation." <br><br>
As with any proposal for change, debate and dissent are to be expected.
But what critics have missed is that these reforms are democratic and
have been widely discussed by the people. More important, it is the
people who will decide whether the reforms succeed. <br><br>
Venezuela is changing, and this change continues in peace and democracy.
The national referendum is nothing to fear, and nothing to warn against.
Angelo Rivero Santos is the deputy chief of mission of the Embassy of the
Bolivarian Republic of Venezuela. <br><br>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>