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<h1><b><a name="ContentArea"></a>Oops: Impostor scams Louisiana
officials</b></h1><font size=3>
<a href="http://edition.cnn.com/2006/POLITICS/08/28/hud.hoax/" eudora="autourl">
http://edition.cnn.com/2006/POLITICS/08/28/hud.hoax/</a> (includes link
to CNN video report)<br>
<a href="http://www.theyesmen.org/" eudora="autourl">
http://www.theyesmen.org/<br><br>
</a><b>KENNER, Louisiana</b> (CNN) -- A man who pulled a hoax on
Louisiana officials and 1,000 contractors by presenting himself as a
federal housing official said Monday he intended to focus attention on a
lack of affordable housing.<br><br>
"We basically go around impersonating bad institutes or institutes
doing very bad things," said the man, who identified himself as Andy
Bichlbaum, a 42-year-old former college teacher of video and media arts
who lives in New York and Paris.<br><br>
"That would be HUD. At this moment, they're doing some really bad
things."<br><br>
Masquerading as Rene Oswin, an official at the Department of Housing and
Urban Development, Bichlbaum followed Louisiana Gov. Kathleen Blanco and
New Orleans Mayor Ray Nagin to the lectern Monday morning at the
Pontchartrain Center in Kenner.<br><br>
In a speech to attendees of the Gulf Coast Reconstruction and Hurricane
Preparedness Summit, he laid out grandiose plans for HUD to reverse
course.<br><br>
After the speaker read from a text he said had been prepared by his boss,
HUD Secretary Alphonso Jackson, a HUD spokeswoman said the department
knew nothing about the man.<br><br>
"Everything is going to change about the way we work, and the change
is going to start here today in New Orleans," the man said during
his speech.<br><br>
Jackson, he said, had had to cancel his appearance at the meeting of
1,000 builders and contractors at the Pontchartrain Center in Kenner
because he had to stay in Washington to meet with President
Bush.<br><br>
William Loiry, president of meeting sponsor Equity International, said he
was duped.<br><br>
"We were contacted about a week ago or so by someone who we believed
to be [public relations firm] Hill & Knowlton [saying] that they were
representing the HUD secretary and that he wanted to make a major
announcement at this summit."<br><br>
Loiry said he was told a few minutes before he had planned to introduce
Jackson that the secretary would be replaced by Oswin.<br><br>
"We've done 75 national conferences, 25,000 people participated, and
we certainly never encountered anything like this before," he
said.<br><br>
The man left a flier bearing a HUD emblem that said attendees could go to
a ribbon-cutting ceremony at a public housing project. A free lunch and
transportation aboard buses were promised.<br><br>
"They never materialized," Loiry said.<br><br>
Loiry was not impressed with the stunt. "There are many people still
in need," he said in a written statement. "To perpetuate a hoax
on them is cruel and disgusting."<br>
<a name="1"></a><br>
</font><h3><b>Impostor: 'We have failed'</b></h3><font size=3>In his
speech, Bichlbaum said the department's mission was to ensure affordable
housing is available for those who need it.<br><br>
"This year, in New Orleans, I'm ashamed to say we have failed,"
he said.<br><br>
To change that, HUD would reverse its plans to demolish 5,000 units
"of perfectly good public housing," with housing in the city in
tight supply, he said.<br><br>
Former occupants have been "begging to move back in," he said.
"We're going to help them to do that."<br><br>
The government's practice had been to tear down public housing where it
could, because such projects were thought to cause crime and
unemployment, he said.<br><br>
But crime rates in the city are at a record high and there is no evidence
that people in the projects are more likely to be unemployed, he
said.<br><br>
The man added that it also would be essential to create conditions for
prosperity.<br><br>
Toward that end, he said, Wal-Mart would withdraw its stores from near
low-income housing and "help nurture local businesses to replace
them."<br><br>
Wal-Mart was unmoved. "As evidenced by the fact that we recently
reopened two stores in the New Orleans metropolitan area, there is
absolutely no truth to these statements," said spokeswoman Marisa
Bluestone.<br><br>
In a comment that elicited applause from the contractors and builders,
Bichlbaum said, "With your help, the prospects of New Orleanians
will no longer depend on their birthplace, and the cycle of poverty will
come to an end."<br><br>
Finally, to ensure another hurricane does not inundate the city, Exxon
and Shell have promised to spend $8.6 billion "to finance wetlands
rebuilding from $60 billion in profits this year," he said.<br>
<a name="2"></a><br>
</font><h3><b>HUD: 'Who the heck is that?'</b></h3><font size=3>Late
Monday afternoon, in a telephone call with CNN, Bichlbaum said the gist
of his comments about housing was truthful, even if he had to use
subterfuge to deliver it.<br><br>
"The only not-true part is, unfortunately, the part about them
changing their minds. They are still going to tear down 5,000 units of
affordable housing," he said.<br><br>
The New Orleans projects are sturdily constructed brick buildings that,
nevertheless, are slated for demolition, he said.<br><br>
"Basically, the real reason, of course, is they want to develop New
Orleans into something pleasing to tourists -- even more
pleasing."<br><br>
Bichlbaum said Monday's prank was the latest in a series pulled off by
The Yes Men, whose members have recently masqueraded as representatives
of McDonald's, Halliburton and Dow Chemical.<br><br>
"Fortunately, the law protects freedom of speech," he said.
"What we're doing is not actually lying. It's actually exposing the
lies. There's nothing morally wrong with what we're doing."<br><br>
Bichlbaum said The Yes Men plan to release a movie about their exploits
next year, but that commercial gain is not their goal.<br><br>
"The real reason we do it is what we're doing right now," he
told a reporter. "You're paying attention to this issue of
affordable housing and the absurd policies of HUD."<br><br>
In Washington, HUD spokeswoman Donna White called the hoax
"sick."<br><br>
"This announcement is totally false; it's totally bogus," said
Donna White in Washington.<br><br>
No one named Rene Oswin works for the department, she said. "I'm
like, who the heck is that?"<br><br>
Jackson, White said, had never planned to address the meeting. "I
don't even want to refer to it as a joke," White said. "At this
point, it's not funny."<br><br>
Annie Chen, media coordinator for Survivors Village, a tent-city protest
for the reopening of public housing in New Orleans, applauded Bichlbaum's
theatrics.<br><br>
"Right now, a lie is better than the truth," she said.<br><br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
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