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<body>
<font size=3>
<a href="http://www.counterpunch.org/fisk07282006.html" eudora="autourl">
http://www.counterpunch.org/fisk07282006.html<br><br>
</a></font><font face="Times New Roman, Times" size=4>July 28,
2006<br><br>
</font><h1><font face="Times New Roman, Times" size=5><b>A Warning to
Israel<br><br>
<br>
</i></font><font face="Times New Roman, Times" size=5 color="#990000">
Smoke Signals from the Battle of Bint
Jbeil</b></font></h1><font face="Times New Roman, Times" size=5>By ROBERT
FISK<br><br>
</font><font face="Verdana" size=3><i>Qlaya, Southern Lebanon<br><br>
</i></font><font face="Verdana" size=6 color="#990000">I</font>
<font face="Verdana" size=2>s it possible - is it conceivable - that
Israel is losing its war in Lebanon?<br><br>
 From this hill village in the south of the country, I am watching the
clouds of brown and black smoke rising from its latest disaster in the
Lebanese town of Bint Jbeil: up to 13 Israeli soldiers dead, and others
surrounded, after a devastating ambush by Hizbollah guerrillas in what
was supposed to be a successful Israeli military advance against a
"terrorist centre" .<br><br>
To my left smoke rises too, over the town of Khiam, where a smashed
United Nations outpost remains the only memorial to the four UN soldiers
- most of them decapitated by an American-made missile on Tuesday -
killed by the Israeli air force.<br><br>
Indian soldiers of the UN army in southern Lebanon, visibly moved by the
horror of bringing their Canadian, Fijian, Chinese and Austrian comrades
back in at least 20 pieces from the clearly marked UN post next to Khiam
prison, left their remains at Marjayoun hospital yesterday.<br><br>
In past years, I have spent hours with their comrades in this UN
position, which is clearly marked in white and blue paint, with the UN's
pale blue flag opposite the Israeli frontier. Their duty was to report on
all they saw: the ruthless Hizbollah missile fire out of Khiam and the
brutal Israeli response against the civilians of Lebanon.<br><br>
Is this why they had to die, after being targeted by the Israelis for
eight hours, their officers pleading to the Israeli Defense Forces that
they cease fire? An American-made Israeli helicopter saw to
that.<br><br>
In Bint Jbeil, meanwhile, another bloodbath was taking place. Claiming to
" control" this southern Lebanese town, the Israelis chose to
walk into a Hizbollah trap. The moment they reached the deserted
marketplace, they were ambushed from three sides, their soldiers falling
to the ground under sustained rifle fire. The remaining Israeli troops -
surrounded by the "terrorists" they were supposed to liquidate
- desperately appealed for help, but an Israeli Merkava tank and other
vehicles sent to help them were also attacked and set on fire. Up to 17
Israeli soldiers may have died so far in this disastrous operation.
<br><br>
The battle for southern Lebanon is on an epic scale but, from the heights
above Khiam, the Israelis appear to be in deep trouble. Their F-16s turn
in the high bright sun - small, silver fish whose whispers gain in volume
as they dive - and their bombs burst over the old prison, where the
Hizbollah are still holding out; beyond the frontier, I can see livid
fires burning across the Israeli hillsides and the Jewish settlement of
Metullah billowing smoke.<br><br>
It was not meant to be like this, 15 days into Israel's assault on
Lebanon. The Katyushas still streak in pairs out of southern Lebanon,
clearly visible to the naked eye, white contrails that thump into
Israeli's hillsides and border towns.<br><br>
So is it frustration or revenge that keeps Israel's bombs falling on the
innocent? In the early hours two days ago, a tremendous explosion woke me
up, rattling the windows and shaking the trees outside, and a single
flash suffused the western sky over Nabatiyeh.<br><br>
The lives of an entire family of seven had just been
extinguished.<br><br>
And how come - since this now obsesses the humanitarian organizations
working in Lebanon - that the Israelis bombed two ambulances in Qana,
killing two of the three wounded inside. All the crews were injured - one
with a piece of shrapnel in his neck - but what worried the Lebanese Red
Cross was that the Israeli missiles had pierced the very centre of the
red cross painted on the roof of each vehicle. Did the pious use the
cross as their aiming point?<br><br>
The bombardment of Khiam has set off its own brush fires on the hillsides
below Qlaya, whose Maronite Christian inhabitants now stand on the high
road above like spectators at a 19th century battle. Khiam is - or was -
a pretty village of cut-stone doorways and tracery windows, but Israel's
target, apart from the obviously marked UN position whose inhabitants
they massacred, is the notorious prison in which - before its retreat
from Lebanon in 2000 - hundreds of Hizbollah members and, in some cases,
their families, were held and tortured with electricity by Israel's proxy
militia, the South Lebanon Army.<br><br>
This was the same prison complex - turned into a "museum of
torture" by the Hizbollah after the Israeli retreat - that was
visited by the late Edward Said shortly before his death. More important,
however, is that many of the Hizbollah men originally held prisoner here
were captives in cells deep underground the old French mandate fort.
These same men are now fighting the Israelis, almost certainly sheltering
from their fire in the same underground cells in which they languished,
perhaps even storing some of their missiles there.<br><br>
In Marjayoun, next to Qlaya, once the SLA's headquarters, Lebanese troops
are trying to prevent Hizbollah guerrillas using the streets of the Greek
Catholic town to fire yet more missiles at Israel. Seven-man Lebanese
army patrols are moving through the darkened roads of both towns at night
in case the Hizbollah brings yet more Israeli bombs down on our
heads.<br><br>
In Beirut, one observes the folly of Western nations with amusement as
well as horror, but, sitting in these hill villages and listening to how
the US Secretary of State, Condoleezza Rice, plans to reshape Lebanon is
clearly a lesson in human self-delusion. According to US correspondents
accompanying Ms Rice on her visit to the Middle East, she is proposing
the intervention of a Nato-led force along the Lebanese-Israeli border
for between 60 and 90 days to assure that a ceasefire exists, the
deployment of an enlarged Nato force throughout Lebanon to disarm
Hizbollah and then the retraining of the Lebanese army before its own
deployment to the border.<br><br>
This plan - which, like all American proposals on Lebanon, is exactly the
same as Israel's demands - carries the same depth of conceit as that of
the Israeli consul general in New York, who said last week that
"most Lebanese appreciate what we are doing".<br><br>
Does Ms Rice think the Hizbollah want to be disarmed? By Nato? Wasn't
there a Nato force in Beirut which fled Lebanon after a group close to
the Hizbollah bombed the US Marine base at Beirut airport in 1983,
killing 241 US servicemen and dozens more French troops a few seconds
later? Does anyone believe that Shia Muslim forces will not do the same
again to any Nato " intervention" force? The Americans are
talking about Egyptian and Turkish troops in southern Lebanon; Sunni
Muslims ruling Shia territory.<br><br>
The Hizbollah has been waiting and training and dreaming of this new war
for years, however ruthless we may regard the actions. They are not going
to surrender the territory they liberated from the Israeli army in an
18-year guerrilla war, least of all to Nato at Israel's bidding.<br><br>
Yesterday's assault on the Israeli army in Bint Jbeil proved that. The
problem is that the US sees this slaughterhouse as an
"opportunity" rather than a tragedy, a chance to humble
Hizbollah supporters in Tehran and help to shape the "new Middle
East" of which Ms Rice spoke so blithely this week.<br><br>
It is Israel which is running out of time in southern Lebanon. Its
attacks have for the fifth time in 30 years placed it in the dock for war
crimes in Lebanon. The toll of Lebanon's civilian casualties has reached
400. And still the US will not intervene to prevent the carnage, even to
call for a 24-hour ceasefire to allow the 3,000 civilians still trapped
between Qlaya and Bint Jbeil - who include a number of foreign nationals
- to flee.<br><br>
The only civilian walking those frightening roads to Qlaya was a
goatherd, guiding his animals around the huge bomb craters in the tarmac.
Talking to him, it emerged that he was almost stone deaf and obviously
could not hear the bombs. In this, it seemed, he has a lot in common with
Condoleezza Rice.<br><br>
<b>Robert Fisk </b>is a reporter for The Independent and author of
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<b>Pity the Nation</a></b>. He is also a contributor to CounterPunch's
collection,
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<b>The Politics of Anti-Semitism</a></b>. Fisk's new book is
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<b>The Conquest of the Middle East</a></b>.<br><br>
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