<html>
<body>
<font size=3><a href="http://www.counterpunch.org/" eudora="autourl">
http://www.counterpunch.org/<br><br>
</a></font><font face="Verdana" size=2>April 17 ,
2006</font><font size=3> <br>
</font><h1><font size=4><b>The Touchable and the Untouchable<br><br>
<br>
</i></font><font size=4 color="#990000">A Tale of Two Members of Congress
and the Capitol Hill Police</b></font></h1><font size=3>By JEFFREY
BLANKFORT <br><br>
</font><font face="Verdana" size=5 color="#990000">I</font>
<font face="Verdana" size=2>t's another tale of two members of Congress,
of racism and hypocrisy, and it serves as a reminder, as if one was
needed, that Washington, D.C., is in the heart of the old
Confederacy.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>Rep. Tom Lantos and Rep. Cynthia
McKinney are members of the Democratic Party, but there the similarities
end.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>Lantos represents South San Francisco
and San Mateo County. He is white, Jewish, Hungarian born and portrays
himself as "the only Holocaust survivor ever elected to
Congress." He is an unabashed supporter of Israel. That makes him,
of course, an "untouchable."</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>He is also the ranking Democrat on the
powerful House International Relations Committee, which provides him with
unusual opportunities to help Israel. He sponsors repressive legislation
targeting the Palestinians and Israel's Middle East adversaries and, when
called upon by Israel, he represents it in countries where Israel has no
diplomatic relations, a questionable activity by a member of the U.S.
Congress.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>"He's true blue and white" -
the colors of the Israeli flag - a former leader of the American-Israel
Public Affairs Committee, or AIPAC, Israel's official lobby, told the
Jerusalem Post, referring to Lantos' devotion to Israel. Lantos made his
first trip to the Jewish state in 1956 and has been there nearly 60 times
since.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>And all along you thought his first
concern was the voters in his district.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>In 1991, in an effort to convince
Congress and the world that Iraq needed to be forcibly removed from
Kuwait, Lantos helped stage a hearing before his private Congressional
Human Rights Caucus at which the daughter of the Kuwaiti ambassador,
pretending she was a nurse who had been working in a Kuwaiti hospital at
the time of Iraq's invasion, testified that she had witnessed Iraqi
soldiers throwing babies out of scores of incubators on to the hospital
floor in order to take the incubators back to Iraq.</font><font size=3>
<br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>The story was a total fabrication, but
the outrage it engendered was enough to get reluctant members of Congress
to change their minds and vote for the war. Despite articles about the
fraud in the New York Times, the Los Angeles Times and Harper's, Lantos
was never criticized on the House floor, let alone
censured.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>But this story is not about Israel or
Iraq. It's about the different treatment afforded Lantos as compared to
that meted out by the Capitol Police to our second member of Congress,
Cynthia McKinney, who represents the De Kalb district in Atlanta,
Georgia.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>McKinney, of course, is
African-American, and one of the few members of the Congressional Black
Caucus who has not been cowed into submission by the Democratic Party and
the only one who has refused to genuflect to the Israel lobby. But,
again, this story isn't about Israel, although its specter and that of
its lobby seem ever present.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>To make matters worse - for McKinney,
not for the pursuit of truth and justice - she has refused to accept the
official Bush administration explanation of the events of 9-11, and she
has participated in events alongside of other critics of that narrative
who have been marginalized not only by both political parties and the
mainstream media but by the "gatekeepers" of the
left.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>She has also been outspoken - while
the Democratic Party has been largely silent - about the
disenfranchisement of Black voters in Florida in the last two
presidential elections, which is the subject of a new film about her on
that subject, "American Blackout," that opened in February at
the Sundance Film Festival. In other words, she is considered a
"trouble-maker" in a colony of
"go-along-to-get-alongs."</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>The Democrat Party leadership was
overjoyed when McKinney was defeated for re-election in 2002. After she
had served five terms, AIPAC decided to make an example of her for having
criticized Israel's treatment of the Palestinians. That led to a stream
of money flowing to her opponent, Denise Majette, from wealthy out of
town Jewish donors.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>That, a steady drumbeat of attacks by
the Atlanta Journal-Constitution, plus an estimated 40,000 votes from
Republicans who crossed over to vote in the Democratic primary were
enough to turn the tide against her. The Democrats were, in turn,
mortified two years later when, without their help, the plucky McKinney
ran and was re-elected to her seat.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>To show the party's displeasure,
McKinney was denied the return of her seniority by a tight-lipped Nancy
Pelosi, the San Francisco congresswoman who serves as the Democrats'
minority House whip.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>And McKinney, it turns out, is
"touchable" - as those who have been following her ordeal with
the Capitol Police are well aware. Touchable by a white Southern cop in a
Capitol Police uniform in a white dominated predominantly Black city in
which the Black majority are second class citizens and reminded of it
every day.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>So when McKinney entered the halls of
Congress over a week ago, one of a handful of Black congresswomen - who
should have been recognized - and walked around the security barrier on
her way to vote as members of Congress are allowed to do, a Capitol cop
on duty reached out to stop her.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>McKinney allegedly turned around and
struck him in the chest with the cell phone she was carrying in her hand,
and now, incredibly, the Capitol Police have taken this minor incident to
a federal grand jury.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>Now what about the
"untouchable" Tom Lantos; how did he get into this
story?</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>Six years ago this May, Lantos was
driving his car in Washington, D.C., and ran over the left foot of
13-year-old Owen Sanderson. Sanderson and his eighth grade classmates
from a school in Bolton, Mass., were crossing the plaza in front of the
Capitol when the congressman drove over the boy's foot, sending him to
the pavement screaming in pain, the boy and his teachers told the press.
Lantos then left the scene without getting out of his car to see whether
the boy had been hurt.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>As the Boston Globe described it,
"While several horrified teachers and the principal shouted at
Lantos to stop, the California Democrat sat rigidly, staring straight
ahead and refusing to get out of his white Ford Taurus, which carried
U.S. Congress plates."</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>"The first thing I heard was Owen
screaming," said Ken Tucker, principal of the Worcester-area school.
"Owen's foot was pinned under the car."</font><font size=3>
<br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>Lantos, 72 at the time, finally
reversed slightly, freeing Owen's foot and ankle, and drove off without
checking on his condition, said Tucker and several teachers. Lantos said
he had no idea the boy had been hurt. "I was driving to my
office," he said. "There was a typical spring mob of tourists
and kids and so on.  One of the kids, horsing around, not looking or
something, jumped in front of the car, stumbled, then got up and walked
away."</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>Owen's teachers and principal were
dismayed at what they saw as insensitivity and arrogance by a government
official, the Boston Globe reported. "If he had stopped and spoken
to us, we would have had a much different response to this," said
Malin, the art teacher. "It's called human
decency."</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>Youngsters "learn too often in
life that if you have money and power, you're above the law," said
Perkins, the school nurse. "That's not the way it's supposed to
be."</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>The teachers, Tucker and the tour
guide disputed Lantos' assertion that he did not know Owen was hurt.
Lantos "was asked several times to get out of the car by myself and
the teachers," Tucker said. "He was told, 'You hit a kid and
you need to stop.'"</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>"He was trying to drive through a
crowd of kids, was what he was doing. Why or how, I don't know,"
Tucker said. "He didn't roll down his window. He made no offer to
get out of the car."<br>
Laura Friend, an English teacher who was among those chaperoning the 68
students, said she raced toward the Taurus and screamed at Lantos through
a half-open window.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>"I was saying, `Stop, stop, stop!
Back up, back up, back up!' He didn't look at me. He didn't even take his
hands off the wheel or anything," Friend said.</font><font size=3>
<br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>When it appeared Lantos might not
stop, Tucker said, he stepped in front of the car. A Capitol Police
officer twice told the principal to move out of the way or he would be
arrested, Tucker and several teachers recounted. "The officer said,
'Look at his license plates. He's a congressman. If we need to get in
touch with him, we can find him if need be,'" Friend
recalled.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>The boy he hit said he did not harbor
bad feelings toward Lantos or his wife, Annette, who was a passenger in
the car.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>But "it's disappointing that they
didn't get out and say, 'Are you OK?' I just feel bad he didn't call to
apologize."</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>Lantos paid a $25 fine after being
issued a ticket for "failure to pay full time and attention,"
said Lt. Dan Nichols, spokesman for the Capitol Police, adding that the
investigation was closed.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>Which brings us back to the Capitol
Police and Cynthia McKinney and her accusations of racism on its part.
One wonders what would have been the fate of McKinney or any member of
the Congressional Black Caucus had they run over the foot of a white
child, congressional plates and all.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>As it was, when McKinney leveled the
charge of racism against the cop over her encounter in the Capitol, not
one Democrat, not one member of the Congressional Black Caucus, chose to
stand with her and with Harry Belafonte and Danny Glover, who had flown
out to be at her side, at a Monday morning press
conference.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>Her fellow Georgia congressman, John
Lewis, one time civil rights hero but in the decades since a Democratic
Party loyalist, had the audacity to tell her, "You need to come to a
non-violence workshop." Compare that with the comment from Ohio
Congresswoman Marci Kaptur who, in the same NY Times article, described
her as "a modern day version of Sojourner Truth. The edge of her
knowledge singes some people. Sometimes turmoil surrounds the
truth."</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>On Wednesday, April 5, with the grand
jury case hanging over her head, McKinney met with members of the CBC
and, following that meeting, in an effort to defuse the situation, she
offered a public apology to the officer and to the Capitol Police,
saying, "I am sorry that this misunderstanding happened at all. I
regret its escalation. And I apologize."<br>
But was McKinney on target in charging racism against the white Capitol
Police?</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>According to the evidence, most
definitely so. When the Black officers in the U.S. Capitol Police filed a
racial discrimination lawsuit against the government in 2001, they
expected to get justice, reported the Final Call newspaper in August
2003. What they say they've gotten is retaliation. At the time the
article was published, they were threatening a second class action suit,
the paper reported.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>The officers took their case to
Capitol Hill July 30, 2003, for a press conference alleging the Capitol
Police Department's pattern of "filing excessive and unfounded
disciplinary charges against prominent members of the class action, as
well as a pattern of harassment, including exclusion of class members
from the U.S. Capitol Complex and a series of auto tampering, break-ins
and vandalism of class members' automobiles."</font><font size=3>
<br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>"We suspect that such conduct by
the department smacks of retaliation against the class members and is
designed to undermine the momentum of current settlement
negotiations," class attorney Nathaniel D. Johnson told the Final
Call. Officer Larry A. Ikard, a member of the class action, spoke on
behalf of the 358 Black members of the Capitol force.</font><font size=3>
<br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>"When will someone become
accountable for the blatant acts of discrimination the African American
officers have had to endure throughout our tenure? How can we be
responsible for egregious acts committed against us?" he asked. He
told the audience about training opportunities he was denied and being
subjected to a racially hostile work environment.</font><font size=3>
<br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>The Congressional Black Caucus
responded to the officers' complaints with a letter June 26 to Chief
Terrance W. Gainer and members of the U.S. Capitol Police Board.
<br><br>
"We are incensed and embarrassed at having to deal with these same
systemic issues of discrimination against African American officers in
our own U.S. Capitol Police force, now in the 21st century," the
letter stated.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>"In these uncertain times of
terrorism, concern over homeland security and crises abroad, these police
officers are entrusted with the responsibility of guarding and protecting
us as members of Congress, our staff and the Capitol buildings and
grounds, as well as our constituents who visit the
Capitol."</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>The letter, signed by the 39 members
of the CBC, concluded by saying, "We strongly urge the Capitol
Police Board to implement far-reaching non-monetary remedies and
oversight measures to ensure that discrimination against the African
American officers ceases, and we fully support the complete monetary
settlement proposed in the letter to the U.S. Attorney's
Office."</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>It was the same Chief Gainer who filed
the complaint last week against McKinney. But it seemed to be a different
CBC, one that not only failed McKinney, but apparently failed to defend
itself against a racist remark directed at all its members by Texas'
poster boy for sleaze, Rep. Tom De Lay, who recently announced he was not
running for re-election.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>"Cynthia McKinney is a
racist," DeLay said on Fox News Channel's "Fox and
Friends," a day after abandoning his re-election campaign under a
cloud of ethics violations and charges, the Associated Press reported.
"She has a long history of racism. Everything is racism with her.
This is incredible arrogance that sometimes hits these members of
Congress, but especially Cynthia McKinney."</font><font size=3>
<br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>While McKinney was being slandered
right and further right by other Fox commentaries and the same racist
talk show hosts who raged at her re-election, she was sandbagged from the
left by columnist Earl Ofari Hutchinson, who somehow thinks the
Congressional Black Caucus is something other than what it currently is,
a rather meek handmaiden to an even meeker Democratic
Party.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>"A big tip that the race squawk
won't cut it in this case is the mute reaction of the Congressional Black
Caucus and other Democrats," wrote Ofari in an article entitled
"The Sad Saga of Cynthia McKinney," as if either group - and
particularly the Democrats - was deserving of any credibility in this day
and age.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>"Not one Caucus member publicly
charged to her defense," he went on, "and not one Democratic
House member stood at her side at her initial press conference when she
cried racism. In all likelihood, she apologized at the quiet urging of
Caucus members. No, McKinney was wrong."</font><font size=3>
<br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>No, Ofari was wrong, and the refusal
of the CBC to stand behind her at this time, along with their refusal to
demand a return of her seniority when she was re-elected, will go down as
shameful chapters in the caucus's history, while the betrayal of McKinney
by the rest of her fellow Democrats and the party itself is consistent
with their betrayal of the rest of America.</font><font size=3> <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2><b>Jeffrey Blankfort</b> is a radio
program producer with KPOO in San Francisco and KZYX in Mendocino and
KPFT/Pacifica in Houston. He is a journalist and Jewish-American and has
been a pro-Palestinian human rights activist since 1970. He was formerly
the editor of the Middle East Labor Bulletin and co-founder of the Labor
Committee of the Middle East. He may be reached at
<a href="mailto:jblankfort@earthlink.net">jblankfort@earthlink.net</a>
.</font><font size=3> <br><br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3>
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</html>