<html>
<body>
<font size=3>
<a href="http://www.counterpunch.org/terrall12262005.html" eudora="autourl">
http://www.counterpunch.org/terrall12262005.html<br><br>
</a></font><div align="right"><font face="Times New Roman, Times" size=4>
<b>December 26, 2005<br><br>
</font></div>
<h1><font size=5 color="#990000"><b>Bush Frolics, Father Jean-Juste Rots
in Jail<br><br>
<br>
</i></font><font face="Times New Roman, Times" size=5>No Holiday
Compassion for Haiti's Political
Prisoners</b></font></h1><font face="Times New Roman, Times" size=5>By
BEN TERRALL<br><br>
</font><font face="Verdana" size=6 color="#990000">O</font>
<font face="Verdana" size=2>n December 16, Congresswoman Maxine Waters
and 41 other members of the U.S. House of Reprentatives wrote President
Bush calling for the release of Haitian political prisoner Fr.Gerard
Jean-Juste. The nonviolent activist priest, who has been held on
trumped-up charges by the current coup regime for five months, is in
urgent need of medical care unavailable to Haitian prisoners.<br><br>
Five days later, Jean-Juste's two sisters sent an open letter to Bush and
"interim" Haitian Prime Minister of Haiti Gerard Latortue
calling for his release on medical grounds. Jean-Juste's sisters wrote,
"We believe that as good and righteous Christians during this
holiday season you will open your hearts and minds to ask for and demand
his release so that he will not die in prison."<br><br>
The Congressional letter to Bush noted, "Amnesty International
considers [Fr. Jean-Juste] a prisoner of conscience and has called for
his unconditional release. The injustice of his imprisonment is all the
more blatant because of his failing health. On December 1, Fr. Jean-Juste
received a medical exam by Dr. John Carroll, who reported that he has
swollen lymph nodes in his neck and armpits and an elevated white blood
count. This could indicate any of several serious medical conditions,
including a blood cancer or an infectious disease. Many blood cancers
have a good prognosis if they are treated early by specialists. It is
therefore imperative that Fr. Jean-Juste be able to receive prompt
medical attention."<br><br>
In early September, I visited Father Jean-Juste in a facility in
Port-au-Prince. Jean-Juste was tired but in characteristically upbeat
spirits.<br><br>
I arrived as a group of Jean-Juste's parishoners from St.Claire church
were leaving, happy to have assured the Father that his feeding programs
for hundreds of local children were still up and running.<br><br>
The priest had recently been moved to his new lockup in the Pacot
neighborhood, from the downtown penitentiary which a friend accurately
described as "medieval." When I asked Jean-Juste if he felt
confident of his security in the new quarters, he answered
"no."<br><br>
Jean-Juste was arrested in a fashion consistent with the hysterical
demonization of ousted President Jean-Bertrand Aristide's Lavalas Party
waged by right-wing elites who control most of Haiti's media. Never
formally charged, the priest was taken into custody after being accused
of responsibility for a killing which took place when Jean-Juste was in
Miami. Jean-Juste was assaulted at a funeral, but instead of arresting
his assailants, Haitian police detained the priest. Human rights lawyer
Brian Concannon noted, "To their discredit, United Nations Civilian
Police participated in the illegal arrest, by handing Fr. Jean-Juste to
the Haitian police without ensuring that he would be treated
legally."<br><br>
Mario Joseph, Jean-Juste's Port-au-Prince based lawyer, told me,
"Jean-Juste serves the poor, always goes to the poorest
neighborhoods when there are demonstrations, and helps with funerals
after police and UN soldiers kill protestors. Politicians say they'll
serve the poor, but usually don't."<br><br>
Joseph added, "He has the trust and love of the people for all he
has done for them, which is why the government wants to stop him and he
is in jail. The U.S. embassy and UN don't want to use him as a
peacemaker, because that would make him politically stronger and a threat
to elite interests."<br><br>
>From behind bars Fr. Jean-Juste continued to explain that elections
the U.S., Canada and France have arranged for Haiti (which, after
repeated postponements, will in theory take place in January) cannot be
free and fair without an end to killings and other repression of Lavalas
supporters, freeing of the more than one thousand political prisoners,
and a return of Aristide and other political exiles to help restore
constitutional democracy. <br><br>
Jean-Juste told me, "I spoke out to condemn the July 6 massacre of
civilians by Brazilian troops in Cite Soleil, and in a visit to Miami
called for a demonstration at the Brazilian embassy. I'm paying for a lot
of things."<br><br>
Jean-Juste compared Bush's betrayal of New Orleans to the
Administration's refusal to listen to Congressional Black Caucus pleas to
halt repression of Lavalas. "We should take a lesson from the
tragedy of Hurricane Katrina. We should take care of people in need, and
disengage from war. The young men and women at war in Iraq should not be
there. It's a war for lies, the same as the right wing lies about
Aristide."<br><br>
He added, "if Aristide was still in Haiti, there would be uniforms
and books for children who are now unable to start school. Malnutrition
is so high, food is so expensive. This is what the coup has
brought."<br><br>
He expressed appreciation for international solidarity, and asked that it
be continued as much as possible, not only for him, but also for other
Haitian political prisoners and the millions of desperately impoverished
Haitians barely able to survive outside prison.<br><br>
Republican Congressman Dan Burton, Chair of the Subcommittee on the
Western Hemisphere of the House Committee on International Relations, was
among those calling the State Department to express concern about
Jean-Juste's health and continued incarceration. Assistant Secretary of
State Thomas Shannon assured Burton that "State [Department]
staffers in Haiti have access to political prisoners, and medical
personnel saw Fr. Jean-Juste as recently as December 12th."
<br><br>
Concannon calls Shannon's response "disingenuous," pointing to
a current State Department Consular Information Sheet for Haiti which
states, "Medical facilities in Haiti are scarce and for the most
part sub-standard; outside the capital standards are even lower. Medical
care in Port-au-Prince is limited, and the level of community sanitation
is extremely low. Life-threatening emergencies may require evacuation by
air ambulance at the patient's expense." <br><br>
Further, the State Department's February 28, 2005 Country report for
Haiti states, "Prisoners and detainees continued to suffer from a
lack of basic hygiene, malnutrition, poor quality health care, and, in
some facilities, 24-hour confinement. Most prisons periodically suffered
from lack of water, especially in the provinces. The incidence of
preventable diseases such as beriberi, AIDS, and tuberculosis
increased." A Third Circuit US Court of Appeals decision earlier
this year also cited a source who "likened the conditions in Haiti's
prisons to a "scene reminiscent of a slave ship."<br><br>
Concannon notes, "the State Department's finding Fr. Jean-Juste's
medical care acceptable in these admittedly atrocious conditions is an
accurate measure of its concern for his life." <br><br>
<b>Ben Terrall</b> is a writer and activist in Oakland. He can be reached
at:
<a href="http://www.counterpunch.org/mailto:bterrall@igc.org">
bterrall@igc.org<br><br>
</a></font><x-sigsep><p></x-sigsep>
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