<html>
<body>
<font size=3><br>
</font><font face="ARIAL NARROW" size=5 color="#AA2233"><b>Locking up
witnesses and throwing away the key<br>
</font><font face="ARIAL" size=3 color="#AA2233"><i>A West Side man joins
class-action suit after unpleasant stays at Area 4 headquarters<br>
</i></b></font><font size=3>
<a href="http://www.chicagojournal.com/main.asp?SectionID=1&SubSectionID=60&ArticleID=1132&TM=82958.13" eudora="autourl">
http://www.chicagojournal.com/main.asp?SectionID=1&SubSectionID=60&ArticleID=1132&TM=82958.13<br>
</a></font><font face="ARIAL" size=1><b>Wednesday, December 14,
2005<br><br>
<br>
</b></font><font face="ARIAL" size=2><i>By LAURA McGANN and FAWN RING,
Medill News Serivce<br><br>
</i>After spending hours in a locked West Side police interview room in
November, a 20-year-old man pleaded with detectives for the medication
that controls his bipolar disorder.<br><br>
The detectives laughed at his request. According to the young man, Ernest
Smith, the police told him he would stay in the small, cold windowless
room for up to two weeks until he revealed details about the murder they
said he witnessed.<br><br>
Meanwhile, Smith’s mother frantically called the police, who were unable
to locate her son in their computer system because he was a witness ­ not
a suspect ­ in a crime.<br><br>
Four days later, according to Smith, police detained him again overnight.
in another spartan investigation room with no bathroom and a metal bench
bolted to the wall. He was frightened and could not sleep because the
bench was too short, and the floor was dusty and smelled of
urine.<br><br>
The next morning, a federal judge took the Chicago Police Department’s
word that it would change its witness interview policies, which have been
called unconstitutional in an on-going lawsuit.<br><br>
The class action lawsuit was filed in April by the University of
Chicago’s MacArthur Justice Center and Mandel Legal Aid Clinic against
the Chicago Police Department on behalf of witnesses to crimes who say
they were detained and held in interview rooms against their will,
sometimes for days. The witnesses are seeking damages for violation of
their constitutional rights.<br><br>
The lawyers for the witnesses also had sought a preliminary injunction
that would have stopped police from detaining witnesses while the lawsuit
unfolds.<br><br>
On Nov. 14, U. S. District Judge James F. Holderman denied that request
because he said the new policy proposed by the police will
suffice.<br><br>
Under that policy, detectives must tell witnesses they can leave during
questioning.<br><br>
"If a witness understands that he or she is free to leave,"
Holderman wrote in his opinion, "there is no constitutional
violation in holding the witness in a locked interview room for long
periods of time."<br><br>
While the witnesses’ lawyers are pleased the police are making strides
toward reform, they are still pursuing their case.<br><br>
"We don’t think this is enough," said attorney Locke Bowman.
"Actions speak louder than words."<br><br>
The week the judge ruled on the injunction, Smith alleges detectives
stopped him for the first time near his home in the Little Village
neighborhood. He said they took him to Area 4 police headquarters, at
Harrison Street and Kedzie Avenue, where detectives searched him, took
his house keys, and locked him in an interview room.<br><br>
Smith said he begged police to let him leave.<br><br>
"If I’m not arrested, why can’t I go?," Smith said he asked the
police.<br><br>
Detectives took turns questioning him and left him alone for long
stretches. Smith said he started screaming after a few hours as panic
from his bipolar disorder set in. He said a detective then grabbed him by
his shirt and punched him in the chest.<br><br>
"They treated me like I didn’t have rights," Smith said. He was
released eight hours later, around 3 a.m.<br><br>
Four days later, Smith was picked up by police again and held for almost
24 hours.<br><br>
This time, Smith said police took his wallet and shoelaces and locked him
in a similar room. His mother contacted an attorney, who went to the
police station but was not allowed to see Smith.<br><br>
By law, witnesses in Illinois, unlike crime suspects, can be denied
access to an attorney during police questioning.<br><br>
Jennifer Hoyle, a spokeswoman for the city’s law department, denies the
claims of witnesses like Smith. "The Chicago Police Department has
never held any witnesses against their will," she said.<br><br>
In court testimony in October, former Chief of Detectives James J. Molloy
said even if witnesses are interviewed in locked rooms, they are free to
leave whenever they like. But detectives are not required to inform them
of this right, and standard practice has been to discourage witnesses
from leaving.<br><br>
Molloy said the reason the door is locked is to keep witnesses and
detectives safe. Witnesses are instructed to knock on the door if they
need something, he said.<br><br>
Molloy defended the practice of isolating witnesses, including keeping
them away from family members and lawyers. He said it protects witnesses
from outside influences and intimidation.<br><br>
Molloy also testified that it is not uncommon for witnesses to remain in
locked rooms for more than 24 hours. But witnesses are only held longer
than 72 hours in very rare cases, he added.<br><br>
He acknowledged that witnesses held more than 24 hours would sleep on
either the metal bench, which is shorter than the length of the human
body, or on the floor.<br><br>
Smith questioned why any witness would choose to spend the night at a
police station.<br><br>
"Why would I say, ‘Yes, officer, I’d love to stay here overnight and
sleep on the floor?’" Smith said.<br><br>
Detective Patrick O’Donovan, a seven-year veteran at Area 4, testified
that he treats witnesses with "kid gloves," offering food and
beverages before an interview and providing bathroom breaks upon
request.<br><br>
"I don’t want to damage my credibility or rapport with a person
because come trial time, I’m not going to have a witness," O’Donovan
said.<br><br>
Norm Stamper, a former Seattle police chief and author of a book on the
dark side of American policing called "Breaking Rank," said
Molloy’s explanations for police practices make sense, but the tactics
are "inhumane and completely unnecessary."<br><br>
"It’s draconian stuff from the dark ages," Stamper
said.<br><br>
He said he thinks Chicago detectives are looking for opportunities to
turn witnesses into suspects and opt for short cuts.<br><br>
"The police are operating in the interest of efficiency at the
expense of community credibility. What’s lost in this equation is the
constitution,"<br><br>
Stamper said.<br><br>
He added that he is not aware of any other police department in the
country that places witnesses in locked rooms.<br><br>
In preparation for Stamper’s appearance as an expert witness at the court
hearings, the MacArthur Justice Center polled 60 police departments
nationwide to see if any have similar policies.<br><br>
Of the 49 that responded, 48 said they never lock witness interview
rooms.<br><br>
The St. Louis Police Department said it has no official policy on whether
interview room doors should be locked.<br><br>
Several departments responded with alarm, questioning the
constitutionality of the practice. "Locking witnesses in rooms is
equivalent to holding them against their will," said one city’s
spokesperson. "Any police department that does this is asking for a
lawsuit," said another.<br><br>
Even the Chicago Police Department recognizes it needs to change some of
its tactics to improve its relationship with the community. In court,
Sheri Mecklenberg, general counsel to Police Superintendent Phil Cline,
said, "We’ve got to get the ball rolling to make ourselves a better
police department."<br><br>
The new proposal will "promote the trust of the community and
witnesses and make us more accountable. It would address meritless
claims, like this case, if we had a directive," Mecklenberg
said.<br><br>
According to Hoyle, the new policy will be an official directive from the
Chicago Police Department to detectives. It is being reviewed internally
by a police committee and is expected to go into effect in
January.<br><br>
Smith thinks the policy will help because had he been told he could
leave, he would have.<br><br>
Stamper is more skeptical because witnesses still can be locked in
interview rooms.<br><br>
"The moment the bolt is slid, it reinforces the psychology of
detention," he said.<br><br>
Smith’s lawyers called the new policy too limited. They said witnesses
should be informed in writing of their right to leave the police station
and be allowed to see family members and lawyers.<br><br>
Bowman said he thinks change will be slow and incremental because a
larger problem exists between the police and some communities,
particularly those on the city’s South and West sides. In some of these
neighborhoods, he said, "the police behave a lot more like occupiers
than protectors."<br><br>
<br><br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
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