<font size=3><br>
This article can be found on the web at <br>
<a href="http://www.thenation.com/doc/20051226/berger" eudora="autourl">
http://www.thenation.com/doc/20051226/berger</a></b> <br>
</font><h2><b>Two Prisoners Named Williams</b></h2><font size=3>by DAN
[posted online on December 14, 2005]<br><br>
In denying Stanley Tookie Williams clemency, California Governor Arnold
Schwarzenegger said the former gang leader had failed to prove his
redemption. Part of
<a href="http://www.latimes.com/news/nationworld/world/la-me- analysis13dec13,0,3525451.story?coll=la-home-headlines">
his argument</a> rested on the fact that Williams had dedicated one of
his books to a group of political activists, mostly black, who have all
served time in prison, as well as a general dedication to those "who
have to endure the hellish oppression of living behind bars." The
governor was particularly incensed that Williams included George Jackson
in the dedication list, saying that the late black militant's inclusion
"defies reason and is a significant indicator that Williams is not
reformed." <br><br>
In 1958, at the age of 18, George Jackson was given the brutally vague
sentence of one-year-to-life for his role in a $70 gas station robbery.
While in prison, Jackson began to change his life: He read voraciously,
was an outspoken political analyst and became a leading figure in the
Black Power movement of the late 1960s and early '70s. The Black Panther
Party made him a field marshal, and support committees sprang up
nationally after he was charged in 1970, along with John Clutchette and
Fleeta Drumgo, of murdering a prison guard. Jackson's book of prison
letters, <i>Soledad Brother</i>, became a bestseller, complete with an
introduction by noted author Jean Genet. Jackson was killed August 21,
1971, during an alleged escape attempt from San Quentin. <br><br>
By 2005 George Jackson is far from a household name, and yet
Schwarzenegger found him appalling enough to merit silencing forever the
51-year-old Williams, who had endeavored in the last ten years of his
incarceration to dissuade young people from joining gangs. On December
13, the state of California executed Williams by lethal injection for
four 1979 murders. To the end, Williams maintained he was innocent.
Five days before Tookie Williams's execution, another man by the name of
Williams died in prison. Fifty-eight-year-old Richard Williams came from
a different background but shared some similarities with the Crips
co-founder. From a white working-class area outside Boston, Richard
Williams had several brushes with the law and by the time he was 23, was
serving time for robbery. It was 1971--George Jackson had been killed and
one month later the rebellion at Attica Correctional Facility took place.
Richard Williams began organizing for better conditions in the New
Hampshire prison, where he was incarcerated. <br><br>
He got out a few years later and threw himself into an array of
antiracist organizing efforts: Among other things, he helped organize the
historic 1979 Amandla Concert at Harvard Stadium, an antiapartheid
benefit show featuring Bob Marley. On November 4, 1984--his
thirty-seventh birthday--Richard was arrested in Ohio with four others.
All were accused of membership in the United Freedom Front (UFF), a group
of white activists who bombed a select collection of government or
corporate buildings in the early 1980s, mostly in and around New York
City--including General Electric, IBM, Union Carbide, Army and Navy
offices--to protest US financial and political support for the apartheid
regime and death squads in Central America. No one was injured in the
blasts. <br><br>
Richard faced a series of trials with seven others--two of whom, Jaan
Laaman and Tom Manning, remain in prison. In 1986 he was sentenced to
forty-five years for his role in five bombings and, with Manning, given a
life sentence in 1991 for the death of a New Jersey state trooper, killed
during a 1981 shootout. With two of his comrades, Williams was tried of
seditious conspiracy in 1989, a rarely used law passed in 1918 that bars
"two or more persons...to overthrow or put down or destroy by force
the Government of the United States." The jury failed to convict the
trio, and despite the millions of dollars it had spent on the case, the
government did not pursue the case after the judge declared a mistrial.
Still, Williams already had a lengthy sentence, and he remained in
prison. <br><br>
After the attacks of September 11, 2001, however, Richard was
inexplicably placed in isolation for fifteen months at Lompoc prison in
California. According to Diane Fujino, a professor at the University of
California at Santa Barbara who monitored his case, Richard's health soon
deteriorated: He had a heart attack, was treated for cancer and suffered
assorted maladies without adequate medical care, including hepatitis C,
which caused liver failure and ultimately led to his death. He was
transferred to the Federal Medical Center in Butner, North Carolina, last
month; he died there on the morning of December 8. Neither his post-9/11
isolation nor his death captured headlines. <br><br>
So in less than one week, two prisoners have died--flawed men, each of
whom had tried in some fashion to promote social justice. One was
executed openly and deliberately, because his antiviolence work with
young people was somehow nullified in part by dedicating a book to black
radicals. The other was killed slowly and quietly, because he fought
quite literally against the pernicious acts of his own government on
behalf of the oppressed people of South Africa and Central America.
Although the two men had different life experiences, emerged from
different communities and never met, their lives--and deaths--intersect.
The government feared both men, not as individuals but for what they
represented: Stanley Tookie Williams, an ex-gang member who commemorated
the lessons of Black Power into antiviolence messages for youth, and
Richard Williams, a committed anti-imperialist who never divorced himself
from movements opposing war and racism. Whether they entered prison with
a political consciousness or developed it on the inside, Richard Williams
and Stanley Williams both were inspired by a unique legacy of radical
social justice. <br><br>
It is not just tough-on-crime and tough-on-terror policies that led
Stanley Williams to be executed and Richard Williams to be sent to
solitary confinement for more than a year. It is that both men were
inspired by anti-establishment heroes--from George Jackson to Nelson
Mandela, from struggling black urban youth in America to Third World
peasants and beyond. Both men embraced the difficult task of remembering.
Memory can be burdensome, even uncomfortable, because to remember
requires a conscious choice to pay attention to human tragedy. To
remember is to choose sides. <br><br>
The memories Stanley Tookie Williams and Richard Williams invoked were,
it would seem, more than the government wanted to deal with. But the
issues their lives and deaths raise--the specter of Black Power,
anti-imperialism, personal redemption and political commitment--will not
be buried with them. <br><br>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3>
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">