<font size=3><br>
</font><font face="Times New Roman, Times" size=4><b>September 6,
2005   counterpunch.org<br><br>
</font><font face="Times New Roman, Times" size=5 color="#970010"><i>
First By the Floods, Then By Martial Law<br>
</i></font><font face="Times New Roman, Times" size=5>Trapped in New
</font><font size=3>Two days after Hurricane Katrina struck New Orleans,
the Walgreens store at the corner of Royal and Iberville Streets in the
city's historic French Quarter remained locked. The dairy display case
was clearly visible through the widows. It was now 48 hours without
electricity, running water, plumbing, and the milk, yogurt, and cheeses
were beginning to spoil in the 90-degree heat.<br><br>
The owners and managers had locked up the food, water, pampers and
prescriptions, and fled the city. Outside Walgreens' windows, residents
and tourists grew increasingly thirsty and hungry. The much-promised
federal, state and local aid never materialized, and the windows at
Walgreens gave way to the looters.<br><br>
There was an alternative. The cops could have broken one small window and
distributed the nuts, fruit juices and bottled water in an organized and
systematic manner. But they did not. Instead, they spent hours playing
cat and mouse, temporarily chasing away the looters.<br><br>
We were finally airlifted out of New Orleans two days ago and arrived
home on Saturday. We have yet to see any of the TV coverage or look at a
newspaper. We are willing to guess that there were no video images or
front-page pictures of European or affluent white tourists looting the
Walgreens in the French Quarter.<br><br>
We also suspect the media will have been inundated with "hero"
images of the National Guard, the troops and police struggling to help
the "victims" of the hurricane. What you will not see, but what
we witnessed, were the real heroes and sheroes of the hurricane relief
effort: the working class of New Orleans.<br><br>
The maintenance workers who used a forklift to carry the sick and
disabled. The engineers who rigged, nurtured and kept the generators
running. The electricians who improvised thick extension cords stretching
over blocks to share the little electricity we had in order to free cars
stuck on rooftop parking lots. Nurses who took over for mechanical
ventilators and spent many hours on end manually forcing air into the
lungs of unconscious patients to keep them alive. Doormen who rescued
folks stuck in elevators. Refinery workers who broke into boat yards,
"stealing" boats to rescue their neighbors clinging to their
roofs in flood waters. Mechanics who helped hotwire any car that could be
found to ferry people out of the city. And the food service workers who
scoured the commercial kitchens, improvising communal meals for hundreds
of those stranded.<br><br>
Most of these workers had lost their homes and had not heard from members
of their families. Yet they stayed and provided the only infrastructure
for the 20 percent of New Orleans that was not under water.<br><br>
* * *<br><br>
ON DAY Two, there were approximately 500 of us left in the hotels in the
French Quarter. We were a mix of foreign tourists, conference attendees
like ourselves and locals who had checked into hotels for safety and
shelter from Katrina.<br><br>
Some of us had cell phone contact with family and friends outside of New
Orleans. We were repeatedly told that all sorts of resources, including
the National Guard and scores of buses, were pouring into the city. The
buses and the other resources must have been invisible, because none of
us had seen them.<br><br>
We decided we had to save ourselves. So we pooled our money and came up
with $25,000 to have ten buses come and take us out of the city. Those
who didn't have the requisite $45 each were subsidized by those who did
have extra money.<br><br>
We waited for 48 hours for the buses, spending the last 12 hours standing
outside, sharing the limited water, food and clothes we had. We created a
priority boarding area for the sick, elderly and newborn babies. We
waited late into the night for the "imminent" arrival of the
buses. The buses never arrived. We later learned that the minute they
arrived at the city limits, they were commandeered by the
By Day Four, our hotels had run out of fuel and water. Sanitation was
dangerously bad. As the desperation and despair increased, street crime
as well as water levels began to rise. The hotels turned us out and
locked their doors, telling us that "officials" had told us to
report to the convention center to wait for more buses. As we entered the
center of the city, we finally encountered the National Guard.<br><br>
The guard members told us we wouldn't be allowed into the Superdome, as
the city's primary shelter had descended into a humanitarian and health
hellhole. They further told us that the city's only other shelter--the
convention center--was also descending into chaos and squalor, and that
the police weren't allowing anyone else in.<br><br>
Quite naturally, we asked, "If we can't go to the only two shelters
in the city, what was our alternative?" The guards told us that this
was our problem--and no, they didn't have extra water to give to us. This
would be the start of our numerous encounters with callous and hostile
"law enforcement."<br><br>
* * *<br><br>
WE WALKED to the police command center at Harrah's on Canal Street and
were told the same thing--that we were on our own, and no, they didn't
have water to give us. We now numbered several hundred.<br><br>
We held a mass meeting to decide a course of action. We agreed to camp
outside the police command post. We would be plainly visible to the media
and constitute a highly visible embarrassment to city officials. The
police told us that we couldn't stay. Regardless, we began to settle in
and set up camp.<br><br>
In short order, the police commander came across the street to address
our group. He told us he had a solution: we should walk to the
Pontchartrain Expressway and cross the greater New Orleans Bridge to the
south side of the Mississippi, where the police had buses lined up to
take us out of the city.<br><br>
The crowd cheered and began to move. We called everyone back and
explained to the commander that there had been lots of misinformation, so
was he sure that there were buses waiting for us. The commander turned to
the crowd and stated emphatically, "I swear to you that the buses
are there."<br><br>
We organized ourselves, and the 200 of us set off for the bridge with
great excitement and hope. As we marched past the convention center, many
locals saw our determined and optimistic group, and asked where we were
headed. We told them about the great news.<br><br>
Families immediately grabbed their few belongings, and quickly, our
numbers doubled and then doubled again. Babies in strollers now joined
us, as did people using crutches, elderly clasping walkers and other
people in wheelchairs. We marched the two to three miles to the freeway
and up the steep incline to the bridge. It now began to pour down rain,
but it didn't dampen our enthusiasm.<br><br>
As we approached the bridge, armed sheriffs formed a line across the foot
of the bridge. Before we were close enough to speak, they began firing
their weapons over our heads. This sent the crowd fleeing in various
As the crowd scattered and dissipated, a few of us inched forward and
managed to engage some of the sheriffs in conversation. We told them of
our conversation with the police commander and the commander's
assurances. The sheriffs informed us that there were no buses waiting.
The commander had lied to us to get us to move.<br><br>
We questioned why we couldn't cross the bridge anyway, especially as
there was little traffic on the six-lane highway. They responded that the
West Bank was not going to become New Orleans, and there would be no
Superdomes in their city. These were code words for: if you are poor and
Black, you are not crossing the Mississippi River, and you are not
getting out of New Orleans.<br><br>
* * *<br><br>
OUR SMALL group retreated back down Highway 90 to seek shelter from the
rain under an overpass. We debated our options and, in the end, decided
to build an encampment in the middle of the Ponchartrain Expressway--on
the center divide, between the O'Keefe and Tchoupitoulas exits. We
reasoned that we would be visible to everyone, we would have some
security being on an elevated freeway, and we could wait and watch for
the arrival of the yet-to-be-seen buses.<br><br>
All day long, we saw other families, individuals and groups make the same
trip up the incline in an attempt to cross the bridge, only to be turned
away--some chased away with gunfire, others simply told no, others
verbally berated and humiliated. Thousands of New Orleaners were
prevented and prohibited from self-evacuating the city on foot.<br><br>
Meanwhile, the only two city shelters sank further into squalor and
disrepair. The only way across the bridge was by vehicle. We saw workers
stealing trucks, buses, moving vans, semi-trucks and any car that could
be hotwired. All were packed with people trying to escape the misery that
New Orleans had become.<br><br>
Our little encampment began to blossom. Someone stole a water delivery
truck and brought it up to us. Let's hear it for looting! A mile or so
down the freeway, an Army truck lost a couple of pallets of C-rations on
a tight turn. We ferried the food back to our camp in shopping
Now--secure with these two necessities, food and water--cooperation,
community and creativity flowered. We organized a clean-up and hung
garbage bags from the rebar poles. We made beds from wood pallets and
cardboard. We designated a storm drain as the bathroom, and the kids
built an elaborate enclosure for privacy out of plastic, broken umbrellas
and other scraps. We even organized a food-recycling system where
individuals could swap out parts of C-rations (applesauce for babies and
candies for kids!).<br><br>
This was something we saw repeatedly in the aftermath of Katrina. When
individuals had to fight to find food or water, it meant looking out for
yourself. You had to do whatever it took to find water for your kids or
food for your parents. But when these basic needs were met, people began
to look out for each other, working together and constructing a
If the relief organizations had saturated the city with food and water in
the first two or three days, the desperation, frustration and ugliness
would not have set in.<br><br>
Flush with the necessities, we offered food and water to passing families
and individuals. Many decided to stay and join us. Our encampment grew to
80 or 90 people.<br><br>
>From a woman with a battery-powered radio, we learned that the media
was talking about us. Up in full view on the freeway, every relief and
news organizations saw us on their way into the city. Officials were
being asked what they were going to do about all those families living up
on the freeway. The officials responded that they were going to take care
of us. Some of us got a sinking feeling. "Taking care of us"
had an ominous tone to it.<br><br>
Unfortunately, our sinking feeling (along with the sinking city) was
accurate. Just as dusk set in, a sheriff showed up, jumped out of his
patrol vehicle, aimed his gun at our faces and screamed, "Get off
the fucking freeway." A helicopter arrived and used the wind from
its blades to blow away our flimsy structures. As we retreated, the
sheriff loaded up his truck with our food and water.<br><br>
Once again, at gunpoint, we were forced off the freeway. All the law
enforcement agencies appeared threatened when we congregated into groups
of 20 or more. In every congregation of "victims," they saw
"mob" or "riot." We felt safety in numbers. Our
"we must stay together" attitude was impossible because the
agencies would force us into small atomized groups.<br><br>
In the pandemonium of having our camp raided and destroyed, we scattered
once again. Reduced to a small group of eight people, in the dark, we
sought refuge in an abandoned school bus, under the freeway on Cilo
Street. We were hiding from possible criminal elements, but equally and
definitely, we were hiding from the police and sheriffs with their
martial law, curfew and shoot-to-kill policies.<br><br>
The next day, our group of eight walked most of the day, made contact
with the New Orleans Fire Department and were eventually airlifted out by
an urban search-and-rescue team.<br><br>
We were dropped off near the airport and managed to catch a ride with the
National Guard. The two young guardsmen apologized for the limited
response of the Louisiana guards. They explained that a large section of
their unit was in Iraq and that meant they were shorthanded and were
unable to complete all the tasks they were assigned.<br><br>
* * *<br><br>
WE ARRIVED at the airport on the day a massive airlift had begun. The
airport had become another Superdome. We eight were caught in a press of
humanity as flights were delayed for several hours while George Bush
landed briefly at the airport for a photo op. After being evacuated on a
Coast Guard cargo plane, we arrived in San Antonio, Texas.<br><br>
There, the humiliation and dehumanization of the official relief effort
continued. We were placed on buses and driven to a large field where we
were forced to sit for hours and hours. Some of the buses didn't have air
conditioners. In the dark, hundreds of us were forced to share two filthy
overflowing porta-potties. Those who managed to make it out with any
possessions (often a few belongings in tattered plastic bags) were
subjected to two different dog-sniffing searches.<br><br>
Most of us had not eaten all day because our C-rations had been
confiscated at the airport--because the rations set off the metal
detectors. Yet no food had been provided to the men, women, children,
elderly and disabled, as we sat for hours waiting to be "medically
screened" to make sure we weren't carrying any communicable
This official treatment was in sharp contrast to the warm, heartfelt
reception given to us by ordinary Texans. We saw one airline worker give
her shoes to someone who was barefoot. Strangers on the street offered us
money and toiletries with words of welcome.<br><br>
Throughout, the official relief effort was callous, inept and racist.
There was more suffering than need be. Lives were lost that did not need
to be lost.<br><br>
</font><font face="verdana" size=3><b>LARRY BRADSHAW</b> and<b> LORRIE
BETH SLONSKY</b> are emergency medical services (EMS) workers from San
Francisco and contributors
to</font><font face="verdana" size=3 color="#294683"><i><u> Socialist
Worker</u></i></font><font face="verdana" size=3>. They were attending an
EMS conference in New Orleans when Hurricane Katrina struck. They spent
most of the next week trapped by the flooding--and the martial law cordon
around the city.<br><br>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3>
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">