<html>
<body>
<font size=3><br><br>
</font><font size=5>Returning to Life<br><br>
</font><font size=2>By Pratap Chatterjee and Deepa Fernandes,
AlterNet<br>
Posted on July 18, 2005, Printed on July 18, 2005<br>
<<a href="http://www.alternet.org/story/23576/" eudora="autourl">
http://www.alternet.org/story/23576/</a>><br><br>
Editor's Note: This is an abridged version of an extensive interview with
Moazzam Begg, who was released from Guantanamo Bay earlier this year.
Full audio and text archive are available at
<<a href="http://www.wakeupcallradio.org/" eudora="autourl">
http://www.wakeupcallradio.org/</a>> Wakeup Call Radio.<br><br>
</font><font size=3>DEEPA FERNANDES:You came out of prison six months ago
back to Britain. You hadn't seen your family. You hadn't had much
communication. I wonder if you can talk about how hard it has been to
adjust back to life after being away for so long?<br><br>
MOAZZAM BEGG: Well, it hasn't been that hard. I kept myself in a frame of
mind, that if they had thrown me in a shopping mall after years of
solitary confinement, I would be able to deal with it quite coherently. I
don't see myself as a victim. I see myself as a survivor returning back
to the life I have always known.<br><br>
PRATAP CHATTERJEE: Like you, I was born in Birmingham. What was it like
to grow up Muslim in England over the last 35 years before you went to
Afghanistan. What was your life like and what are your
perspectives?<br><br>
MOAZZAM BEGG: I was born and raised in Birmingham. I originally went to a
Jewish school and then to a secondary school, which including having
friends from all different backgrounds. Sikh, Muslim, Hindus, Christians,
white, blacks. All different categories and denominations of people. As I
got older, I discovered a little bit more about my Islamic
identity.<br><br>
I was as Muslim as any mainstream Muslim person. As I got older, I saw
things that changed me and my perspective, particularly in relation to
the Muslim world vis--vis the rest of the world. That happened first
with the Gulf War but even more so by the conflict in former Yugoslavia
with the attack by the Serbs on Bosnian Srebrenica. That was a crucial
catalyst and I think a turning point in my life.<br><br>
DEEPA FERNANDES: I wonder if you can talk us through what happened to you
from when you were picked up from your house in Pakistan to your time in
prison at Guantanmo Bay.<br><br>
MOAZZAM BEGG: Yes. It was three years of my life, so it is very difficult
to condense into a few minutes. But, I can try to highlight the most
profound parts of my incarceration including being held by the Americans
in Kandahar, in Bagram, and ultimately in Guantanamo for 2 years. During
my time there, I witnessed things that I would have never perceived the
United States would be capable of. With my own eyes, I witnessed the
killing of at least two detainees by military police with their own
hands.<br><br>
DEEPA FERNANDES: That is a grave charge. What happened?<br><br>
MOAZZAM BEGG: In the first instance, they claimed it was someone who was
trying to escape from a cell that was a couple of cells away from me.
They caught him, and after they'd beaten him, they dropped his body in
front of my cell, near where the medical room was.<br><br>
Shortly after that, he was pronounced dead. He was carried out on a
stretcher, with his body covered. They stated at that time that he wasn't
dead. I overhead the guards saying that he had been killed, and they were
running around in bit of a frenzy worried about what had taken
place.<br><br>
A year or so later, someone confirmed to me that he was killed. The
second person was beaten to death in the same cell as me. He was held
with his hands tied above his head with a hood placed about it and
suspended for several days. He had been on sleep deprivation, which was
one of the forms of punishment there for those who seem to be
non-cooperative.<br><br>
Eventually, the guards came in to take him for interrogation. His body
went limp. Rather then try to assist him, they punched and kicked him.
They dragged him off afterwards, and we never saw him or heard from him
again. Later, I was told he was killed.<br><br>
I was moved to Guantanamo Bay shortly afterwards. After I'd been at
Guantanamo about a year and a half, some officers of the CID, Criminal
Investigation Department, came and asked me if I was willing to point out
the detainees that were killed.<br><br>
They showed me some photographs and asked me afterwards if I was willing
to point out the perpetrators, which I did.<br><br>
Then, they asked me if I would be willing to testify in a trial as a
witness, to prosecute these people, which I found very ironic, as they
were trying to put me through some sort of military commission at that
point.<br><br>
To be fair to the Americans, there were some individuals soldiers, I came
across who were some of the most humane individuals I have come across in
my life, and I salute them, and consider them my friends.<br><br>
DEEPA FERNANDES: You were first at Bagram Air Base and then taken to
Guantanamo. Did you know where you were and where you were being
taken?<br><br>
MOAZZAM BEGG: I was told when I was kidnapped from my home at gunpoint in
Pakistan, I wasn't told where I was. Though I found out soon enough that
I was in Kandahar, After that, wherever I was moved, I was told where I
was.<br><br>
PRATAP CHATTERJEE: Do you think you were treated differently because you
spoke English?<br><br>
MOAZZAM BEGG: It was definitely a great advantage speaking English and
coming from England. I grew up listening and watching American TV shows.
There was so much I could relate to. The vast majority of the detainees
couldn't communicate to the Americans coherently and found themselves in
more difficult positions.<br><br>
If a guard spoke once to me, I would understand it, but if he spoke to a
person who spoke Pashtun or another language; the chances are that he
would not be understood and if the [prisoner] would start shouting and
screaming, that would be seen as a failure to comply. His hands would be
tied and his head would be hooded as well as other forms of
punishment.<br><br>
PRATAP CHATTERJEE: Because you speak Urdu, Dari, and Arabic, did you find
yourself acting as a translator for other detainees?<br><br>
MOAZZAM BEGG: Yes, I've translated in Bagram and several times for
detainees, with medical issues, and grievances to the Red Cross and
others that they had.<br><br>
PRATAP CHATTERJEE: What did people say to you about their
treatment?<br><br>
MOAZZAM BEGG: One of the quotes I heard people tell the guards a lot is
that they weren't terrorists before they came in, but they certainly will
be when they leave. There were so many common rights that were being
denied.<br><br>
DEEPA FERNANDES: What were the rights being denied? What was the
treatment like?<br><br>
MOAZZAM BEGG: We were labeled as enemy combatants; we were told something
about ourselves that wasn't true. We were initially told we were enemies
of war, we were issued enemy prisoners of war cards, which would give us
some rights; Then they realized their mistake, so they labeled us enemy
combatants, an amorphous category, because in history, there had never
been this category.<br><br>
We were denied the right to be free; the right to any legal recourse;
regular and meaningful communication with our families; the right to mix
with other people; the right to know why I was held in solitary
confinement, the right to know why you were beaten and threatened with
torture. We were held in tiny little cages that measured 8' by
6'.<br><br>
DEEPA FERNANDES: When and how were you beaten?<br><br>
MOAZZAM BEGG: During the month of May, I was severely questioned in
Bagram. I had my hands tied behind my back, to my legs. I was hog-tied
with my head covered with a hood, and the guards punched and kicked me
while I was left in this position to be interrogated.<br><br>
DEEPA FERNANDES: What kinds of questions did they ask you?<br><br>
MOAZZAM BEGG: Ridiculous questions with no backing at all. It was based
on assumptions. They said they came across somebody who said I was an
instructor in an al-Qaeda camp. When I asked them, who told you this,
when was I supposed to be there, they couldn't produce anything.<br><br>
DEEPA FERNANDES: How did you answer those questions? Did they just go on
endlessly? Were you able to get through to anyone there that you were
innocent?<br><br>
MOAZZAM BEGG: To be fair, there were several Americans there, that if it
was known what they did for me, they would have been thrown out of the
army. I think a lot of them saw the reason for what was taking place, and
the irrational response of the United States military and government to
what was taking place.<br><br>
My simple statement is this: If America is the land of the free,
believing in its own justice and legal system, then put me through it.
You have your military code of justice. You have civil courts. Put me
through either of those, if you think I committed a crime against
you.<br><br>
Representatives of the United States came to my house in Pakistan, where
I was a resident at the time, held me at gunpoint in front of my family,
and took me to their territory, and then say that I have no
rights.<br><br>
That is the most audacious thing they did to me, and they did it to 500
other people.<br><br>
DEEPA FERNANDES: A lot of the excessive behavior at Guantanamo has been
blamed on some "bad apples." Can you give us a sense of who was
giving the orders and were people just doing what they were
told?<br><br>
MOAZZAM BEGG: There were several soldiers who were not like the other
guards. Several soldiers said, "I am not like these people. I don't
know what is wrong with them."<br><br>
Cells were labeled in relation to encounters the US had in history at one
point or other to Muslim groups. There were cells entitled Twin Towers,
Pentagon, Somalia, Lebanon, Libya. So all these titles were based on
incidents with the Muslim world. And what possibly could Lebanon have
anything to do with us there? I know there was an attack in Beirut in
1982 on a United States marine barracks when I was six years old. What
does that have anything to with me, and why I am being held in a cell
labeled after that? So, this is the kind of mentality that was being
propounded around soldiers, who obviously didn't know better at all. My
experience has been that sadly these soldiers didn't know about the rest
of the world. America is a huge country.<br><br>
DEEPA FERNANDES: So, were they following orders?<br><br>
MOAZZAM BEGG: Some people were, but some people had the autonomy or
authority, particularly in Afghanistan, to do what they wanted. I had
worse experiences in Bagram and Kandahar than I did in Guantanamo, and
perhaps that was because I was in solitary confinement, and that was very
difficult in itself, but I didn't experience the harsh, really harsh
things people experience at the times of Camp X Ray. I saw t-shirts that
depicted detainees as banana wraps, and they were all around the island.
That was a process of dehumanization of everyone there. If the generals
all the way down did not reject this, then they were a part of it. We
were treated as sub-human, as animals, and I think it was coming from all
the way on top<br><br>
DEEPA FERNANDES: You wrote a letter a year ago, on July 12, 2004, that
said, unequivocally for the record, that anything you signed was signed
under duress. I wonder if you can talk about the mental torture they
inflicted on you, while you were there.<br><br>
MOAZZAM BEGG: Two agents that I think were from the FBI were there when I
was beaten and tortured in May. These two characters showed up in
Guantanamo two days after I arrived. They turned up with a statement for
me to sign. They asked the guards to leave, and they said here is a
statement. Look through it. Sign and initial it. If you don't do it, the
options you have don't look so good. They can include being here for the
rest of your life, never seeing your family again. They can include going
through a summary trial where you can face execution by a firing squad or
by lethal injection or by a gas chamber. And even if someone does look at
you case, it could be 6 or 7 years down the line before they look at the
case. The British government has washed their hands of it.<br><br>
My only choice [I was told] was to cooperate and to sign it. At the end
of it, I tried to argue that I need legal representation, but I had
nobody to communicate with. I was left with no choice, so I signed it. In
the end, I thought this perhaps was my way to get into a court, and there
was no way, any court would convict based on the evidence, wording, or
terminology, and based on my own testimony, to convict me on anything
like this.<br><br>
DEEPA FERNANDES: Were you ever at a breaking point?<br><br>
MOAZZAM BEGG: Yes, after I signed it, the feeling I got was that I signed
my life away. The feeling I had was, I was reproaching myself, what have
I done, what have I done? It had weighed on my mind for a long time, but
then I asked for paper and pen. I asked for copies. I thought if I ever
go to court, I could fight them. I thought at some point that my family
would be done with me, but I did not know my father was launching a
campaign. But I felt something must be going on back there even if I am
unaware of it. Every now and then, I would hear something slight. A
soldier told me, I heard your father on the radio. And I got a slight bit
of hope.<br><br>
DEEPA FERNANDES: One of the big controversies in the US media was over
the apparent desecration of the Koran which was reported by Newsweek, a
charge that they later retracted. Did you see it happen, or talk to
someone who saw it happen?<br><br>
MOAZZAM BEGG: In Kandahar, several detainees who spoke of this. One told
me about a soldier from the US Marine Corps who tore up a part of the
Koran and thrown it into a waste bucket that was used as a latrine. Why
wouldn't they do that? If they treated human beings like that, the Koran
is only a book.<br><br>
I saw an incident also in Bagram, where soldiers would enter a cell where
a detainee was reading the Koran. He threw the Koran on the ground and
kicked it around. I saw them eliminate distribution from detainees, and
they would say "Extra! Extra! Come get your Koran and learn how to
kill Americans."<br><br>
I am not saying that every single American soldier was doing this. It
wasn't even the norm, but there were significant amounts of cases that
took place. If you ask detainees who have come out from different cells
from different places, and there were held in solitary confinement, who
are saying the same things, then it means these things did happen. There
is no doubt about it.<br><br>
Again, if they can treat human beings in that manner, why not treat the
Koran in that way?<br><br>
DEEPA FERNANDES: What was the worst thing that happened to you while you
were in Guantanamo?<br><br>
MOAZZAM BEGG: In Guantanamo, it was being held in solitary confinement
for such a long time without recourse to justice or family or contact
with anyone. In Bagram, it was being beaten and hog-tied as I said and
witnessing the death of other people and seeing children in
custody.<br><br>
DEEPA FERNANDES: Are you pursuing a lawsuit against the US Government?
They did not charge you, and then they released you as a free man some
three years later.<br><br>
MOAZZAM BEGG: The only thing I have done so far is I have tried to
campaign as best as I can to raise awareness of people about these
plights. If I was to make a legal case, I wouldn't do it for pecuniary
damages but as a point of principle for Americans to accept what they
have done as completely wrong and to be instrumental in the closure that
horrible place known as Guantanamo Bay.<br><br>
DEEPA FERNANDES: Who were the people you were locked up with? Are they
terrorists? Are they enemy combatants against the United States?<br><br>
MOAZZAM BEGG: Statements are being made that these people were captured
on a battlefield. I wasn't captured on a battlefield or anywhere near a
battlefield. Neither were all these people or the majority of the people
being held there. There weren't too many engagements by the US ground
forces; most of them were Northern Alliance forces [on the battlefield.]
Normally, the tribunals or Article 5 hearing according to the Geneva
Convention is supposed to take place to determine if a man is an enemy
combatant or prisoner of war or a non-combatant or civilian. None of
these took place because there was not battlefield where it was
done.<br><br>
In the words of many interrogators I came across, and one in particular
who said, and I quote, "I know that there is nobody being held here
in Guantanamo Bay that has committed an act of belligerence against the
United States, because if we did have somebody like that we would have
processed them through our courts, punished them, and locked them up for
a very long time."<br><br>
DEEPA FERNANDES: Your own British government did very little to help you
while you were inside. You were told they washed their hands of you. Tell
a little bit of your father's struggle, in trying to make your case
known, and what, if any assistance did he receive from your own
government.<br><br>
MOAZZAM BEGG: I think initially there was a shirking of responsibility
from my own government, particularly when I was held in Afghanistan.
There was initially in the early stages that the British stated that the
Americans are giving no consulate access to the US base in Bagram.
However, the MI5 did visit me for a couple days, and did make my
complaints to them, and told them about the things I witnessed. I
received my first official delegatory visit by the British in 2003,
April, and by which time, my case has been going on quite strong on my
father's side.<br><br>
DEEPA FERNANDES: Finally, we can hear your family in the background. Tell
me about the Moazzam Begg who is coming back to life as a
father.<br><br>
MOAZZAM BEGG: Moazzam Begg was always alive as a father. He never forgot
his children. They were in my prayers and thoughts every single hour of
the day. I came back to see them three years older than they were before.
The one you heard in the background actually was my son, who I have never
seen until the beginning of this year. My eldest daughter cried profusely
because she remembered me the most out of all the children. The others
did not have too much of a physical, living memory of me, although they
did have a memory kept up by my wife who would show pictures of me and
letters they got from me from time to time.<br><br>
</font><font size=2>Transcript by Alpa Patel. Deepa Fernandes is the host
of WBAI's
<<a href="http://wakeupcallradio.blogspot.com/%3EWakeup" eudora="autourl">
http://wakeupcallradio.blogspot.com/>Wakeup</a> Call. Pratap
Chatterjee is managing editor of CorpWatch.org and the author of
"Iraq Inc." (Seven Stories Press, September 2004).<br><br>
 2005 Independent Media Institute. All rights reserved.<br>
View this story online at:
<<a href="http://www.alternet.org/story/23576/" eudora="autourl">
http://www.alternet.org/story/23576/</a>><br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3>
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.freedomarchives.org</a></font></body>
</html>