<html>
<body>
<h2><b>Castro Strikes a Nerve<br><br>
<br>
</b></h2><h5><b>By Jill Soffiyah Elijah, AlterNet<br>
Posted on June 3, 2005, Printed on June 3, 2005<br>
<a href="http://www.alternet.org/story/22155/" eudora="autourl">
http://www.alternet.org/story/22155/</a></b></h5><font size=3>In April
2005 the international community began to take a closer look at the
United States justice system as its government attempted to explain and
or deny the presence of admitted terrorist, Luis Posada Carriles. As news
stories sprouted from even mainstream media calling for the extradition
of Posada to Venezuela, a country with which the U.S. has had a
longstanding extradition treaty, Washington went into a frenzy.<br><br>
After some false starts concerning what it was going to do about Posada,
Washington "defended" its position by hurling barbs at Cuban
President Fidel Castro about the political asylum granted to Assata
Shakur by the Cuban government. President Castro retorted that Ms. Shakur
had not received justice in the United States and that she, like many
other political prisoners, had been persecuted and denied a fair
trial.<br><br>
By aiming the spotlight on the criminal justice system in the United
States, President Castro exposed a tender nerve for Washington. My more
than 20 years as a criminal defense lawyer and professor of criminal
defense advocacy confirm the widely known assessment that every aspect of
the criminal justice system is ripe for criticism and laden with
hypocrisy.<br><br>
The United States incarcerates more people per capita than any other
developed nation on earth. The population of the United States comprises
5% of the world's population but its incarcerated population is equal to
more than 25% of the world's prisoners.<br><br>
According to the Bureau of Justice Statistics, based on current rates of
first incarceration, an estimated 32% of black males will enter state or
federal prison during their lifetime, compared to 17% of Hispanic males
and 5.9% of white males. In other words, one third of black men can
expect to be incarcerated during their life times if they live in the
United States.<br><br>
Incarceration in the U.S. is a growing industry. In 2001, an estimated
2.7% of adults in the U.S. had served time in prison, up from 1.8% in
1991 and 1.3% in 1974.  The BJS reports that as of December 31,
2001, there were an estimated 5.6 million adults who had ever served time
in state or federal prison, including 4.3 million former prisoners and
1.3 million adults in prison. <br><br>
At every stage of the criminal justice system in the U.S., blacks,
Latinos, Chicanos and other people of color and the poor are
disproportionately impacted. Decisions by law enforcement personnel
concerning who to stop, who to arrest and how to charge, are all infused
with racial bias. Decisions regarding indictments, plea offers and
requests for enhanced sentences and the death penalty, are similarly
guided by considerations of race and class.<br><br>
Sentencing decisions regarding probation and incarceration reflect the
same racial overtones as the earlier stages of the system. The racist
practices of prosecutors was so prevalent that in 1986 the United States
Supreme Court finally outlawed the practice of routinely removing blacks
from the jury in <i>Batson v. Kentucky</i> (476 U.S. 79). Prior to 1986,
the courts routinely ignored the practice. Following <i>Batson</i>,
prosecutors simply offered pre-textual reasons for their racist
challenges to potential jurors and the courts turned a blind
eye.<br><br>
Prisoners in the U.S. are systematically incarcerated hundreds, and in
many instances thousands, of miles away from their families and loved
ones. Family contact is discouraged and thwarted. Frequently family
members travel hundreds of miles to visit their loved one and they are
denied entry on minor technicalities.<br><br>
U.S. prison officials regularly create obstacles when attorneys seek to
visit their clients. Memos authorizing the visit mysteriously disappear
on the day the attorney arrives for the visit. Use of private
attorney-client conference rooms is denied. Visits are inexplicably cut
short and routinely monitored by video camera and roaming
guards.<br><br>
Similar tactics are often employed against political defendants during
pretrial proceedings. The cases of both Assata Shakur and the Cuban 5 are
reflective of the unconstitutional obstacles created to interfere in
trial preparation. Shakur's lawyer, Evelyn Williams, had to obtain a
court order to get access to her client. Lawyers for the Cuban 5 were
limited to brief designated time periods when they were allowed to meet
with their clients prior to trial.<br><br>
Such interferences compromise the ability of the defendants and their
counsel to develop trial strategy, prepare testimony and make crucial
decisions about witnesses and evidence. In the case of the Cuban 5,
independent polls showed that it would be impossible for them to get a
fair trial in Miami. Despite this objective evidence, the judge denied
the defendants' motion for a change of venue, even to Fort Lauderdale,
just 30 miles away.<br><br>
Assata Shakur's requests for a change of venue were initially denied and
then finally granted with a move to Morris County, one of the richest and
most conservative overwhelmingly white counties in the state of New
Jersey. Further, the hysterical pretrial publicity assisted in creating
an atmosphere that guaranteed the defendants would not get a fair
trial.<br><br>
Last month President Fidel Castro delivered a calculated series of public
addresses that have been heard around the world, including in the United
States. The arduous campaign to obtain justice for the Cuban 5 and to
expose the hypocrisy of the criminal justice system has been the backdrop
to these presentations.<br><br>
President Castro's expose of the system rings so very true to the
millions of Americans who have been incarcerated in the United States and
the more than 100 political prisoners who are currently held in its
prisons. The millions who have had their lives interrupted by the
criminal "justice" system know that fairness is usually an
illusion discussed widely in classrooms but not mentioned in courtrooms.
They know it's unjust. Castro's pronouncements bear witness to the fact
that "justice" in the United States, isn't justice at all.
<br><br>
<i>Jill Soffiyah Elijah, Esq. is deputy director of the Criminal Justice
Institute at Harvard Law School.<br><br>
This editorial does not reflect the viewpoints of Harvard University,
Harvard Law School, its programs or departments. Institutional
affiliation is listed for identification purposes only. <br><br>
</i></font><h5><b> 2005 Independent Media Institute. All rights
reserved.<br>
View this story online at:
<a href="http://www.alternet.org/story/22155/" eudora="autourl">
http://www.alternet.org/story/22155/<br><br>
</a></b></h5><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3>
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.freedomarchives.org</a></font></body>
</html>