<html>
<body>
<font size=3><br>
In Tulsa, Keeping Alive 1921's Painful Memory<br>
*Recognition, Reparations Sought for Race Riot<br><br>
By Darryl Fears<br>
Washington Post Staff Writer<br>
Tuesday, May 31, 2005; A03<br><br>
She heard tapping on the roof of her home in Tulsa, and in her young mind
Olivia Hooker thought it was hail from a Midwest storm. Her mother
grabbed her hand, crept to a small window and explained, to the
6-year-old's horror, that it was actually raining bullets.<br><br>
"Up on the hill was a machine gun with an American flag on it,"
Hooker, now 90, said in testimony at a recent hearing in the House before
members of the Congressional Black Caucus. "My mother said, 'They
are shooting at you.' "<br><br>
It was Tuesday, May 31, 1921, and the worst race riot in U.S. history was
underway. It is an event that hardly anyone commemorates on Memorial Day
weekend, because its existence has been all but erased.<br><br>
More than 1,000 homes and businesses were destroyed in less than a week,
and at least 300 people were killed, and then buried, possibly in
unmarked mass graves, according to a 2001 report on the incident by an
Oklahoma state commission.<br><br>
The official death toll surpassed the totals of the 1965 Watts riot, the
1967 Detroit riot, the 1968 Washington riot and the 1992 Los Angeles riot
combined. Some historians estimated that the toll reached 1,000, based on
photos of trucks full of bodies as they rolled out of town, according to
a member of the commission.<br><br>
A quest for reparations by surviving victims ended two weeks ago. The
U.S. Supreme Court dismissed without comment a class-action suit against
the city of Tulsa, its police department and the state of
Oklahoma.<br><br>
The rejection left in place a lower court's ruling that a two-year
statute of limitations on claims had expired in 1923. According to law,
the judges ruled, it mattered little that segregated courts in which Ku
Klux Klan members held judgeships refused to hear claims of black victims
immediately after the riot, or that evidence of its devastation was
erased or hidden until the 2001 report.<br><br>
The U.S. Court of Appeals for the 10th Circuit, based in Denver, said
that legal avenues had opened to black complainants over time, citing the
1960s as an era when claims could have been brought, or perhaps the
1980s.<br><br>
"Why did they just pick that date?" asked Eddie Faye Gates, who
sat on the commission. "Seems to me they were looking . . . for a
loophole." Charles J. Ogletree, the Harvard law professor and civil
rights lawyer who argued the case for victims, said the ruling
"doesn't make sense."<br><br>
Before the rulings, Larry V. Simmons, the Tulsa deputy city attorney who
fought the case, told the Tulsa World newspaper that "this complaint
should be disposed of as a matter of law." He was out of the office
last week, according to an assistant, and could not be reached to
comment.<br><br>
Ogletree promised to try to bring the case before the House Judiciary
Committee to keep the case in the public eye. "I think now we have
even more compelling reason to not let this disappear," he
said.<br><br>
Tulsa's prosperous Greenwood community was the prairie's own small
turn-of-the-century Harlem. It began to grow when slaves who had been
owned by Seminoles, Cherokees and other Indian tribes populated the area.
The Indians themselves had been forced to march from the South to the
Plains by U.S. officials in what is known as the "Trail of
Tears."<br><br>
Over time, black hotels, restaurants, grocery stores and law offices
sprang up. In those days, according to the Greenwood Cultural Center's
Web site, the neighborhood featured "what may have been the first
black airline in the nation." "We had everything the whites
had, and I suspect more," said Otis Clark of Tulsa, a 105-year-old
riot survivor who testified at the hearing.<br><br>
On the last day of May 1921, an African American delivery boy, Dick
Rowland, was accused of assaulting a white woman, Sarah Page, on an
elevator after a clerk heard Page shout and saw Rowland hurriedly leave
the building.<br><br>
There is no report of what Page told police, but charges against Rowland
were eventually dropped, according to historians. The Tulsa Tribune ran a
story with the headline "Nab Negro for Attacking Girl in
Elevator." About 10,000 white men gathered at the courthouse where
Rowland was held and demanded that the sheriff turn him over.<br><br>
A group of 80 black men, some of them World War I veterans, armed
themselves and went to the courthouse to protect Rowland. At the time,
shootings and lynchings of blacks were common on the prairie.<br><br>
A white man tried to disarm one of the black men, a shot rang out and the
riot began.<br><br>
The police chief deputized white men who could get a gun and ordered them
to go get a Negro, using a less polite racial slur. The state's National
Guard was called in, and its soldiers disarmed African Americans and
marched them through the streets to a holding area.<br><br>
Black survivors and newspapermen spoke of incendiary bombs being dropped
on houses from private airplanes, but the commission found little
evidence to support those allegations. But there was ample evidence of
marauders with torches made of oil-soaked rags.<br><br>
"The first thing they did was burn my doll clothes," Hooker,
who now lives in White Plains, N.Y., recalled in her testimony.
"Then they came in the house. My mother put us under the table. We
had not fled because my mother was trying to save the
house."<br><br>
Hooker's home was spared, but her family ultimately moved to Topeka, Kan.
"We didn't stay because they had blown up the schools, and my
parents couldn't stand the idea of having five children and no
schools," she said.<br><br>
Thousands of others were left homeless, Clark said. "When we got
back to Tulsa our homes were burned down," he said. "Nobody saw
the older folks. We never saw them again. They say they put them in a
grave. We didn't have a funeral for nobody. They never did nothing for
people there. Never gave us nothing."<br><br>
Throughout the reparations case, Tulsa officials seemed unmoved, said
Michael Hausfeld, a Washington lawyer who was part of the legal team that
sued for reparations. Hausfeld had helped win reparations for Holocaust
victims from Swiss banks that accepted money stolen by Nazis during World
War II.<br><br>
"We clearly heard remarks by Tulsans that were racially directed,
like 'It's time that you people let this rest' and Don't push too hard --
you may regret it,' " he said.<br><br>
Hausfeld said the Tulsa case seems more egregious than the case against
the banks because African Americans were "blamed for their own mass
murder" and the court system failed to respond.<br><br>
"If these victims were white, in my judgment, no one would be
arguing that they be denied an opportunity to have their case
heard," he said. "We haven't even been given a right to present
the issue."<br><br>
<br><br>
<br>
"We must remember this country is run by a slave oligarchy and
brigandish criminals who have no respect for its people, be they Black or
White; its primary interest is capitalism...If the World does not change,
all its people will be threatened by the greed, exploitation, and
violence of the power structure in the amerikkkan empire. The handwriting
is on the wall. The united snakes are jeopardizing its own existence and
the existence of all humanity." HUEY P. NEWTON<br>
FREE MUMIA & ALL POLITICAL PRISONERS <br>
study struggle survive<br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3>
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.freedomarchives.org</a></font></body>
</html>