<font size=3>A pair of Mississippi women challenge the army brass on
behalf of their soldier-husbands in Iraq <br>
The Soldiers Who Said No<br><br>
<a href="http://www.villagevoice.com/print/issues/0443/robbins.php" eudora="autourl">http://www.villagevoice.com/print/issues/0443/robbins.php<br>
</a>by <b>Tom Robbins<br>
</b>October 26th, 2004 10:10 AM <br><br>
No matter how the military ultimately decides to deal with Staff Sergeant
Michael Butler for disobeying orders, once the war in Iraq is through
with him, he'll be welcomed home by an adoring family and the big yellow
ribbon that is pinned to the tall long-leaf pine tree outside his
one-story brick house in Jackson, Mississippi. <br><br>
"I am very, very proud of him. He is a definite leader, someone who
is capable of doing many things," said Butler's wife, Jackie, as she
sat in her living room facing a wall of awards earned by her husband
during his 24 years of duty in both the regular army and the reserves.
There are a half-dozen Army Achievement Medals and a plaque for
"1997 NCO [Non-Commissioned Officer] of the Year." Four short
words of high military praise are inscribed on it: "Can do. Damn
good." <br><br>
It was that same type of leadership that Butler, 44, was exhibiting this
month, his wife insisted, when he and 17 others in his army reserve
platoon did the militarily unthinkable by refusing direct orders to drive
a convoy of fuel trucks from their post at the Tallil Air Base in
southern Iraq to Taji, north of Baghdad. Butler told his wife that their
breakdown-prone trucks­and the lack of steel-plated armor on the
vehicles­made them sitting ducks for hostile fire along the 200-mile
route. According to Jackie Butler and family members of others in the
unit, commanders of the 343rd Quartermaster Company reacted by arresting
the soldiers at gunpoint, reading them their rights, and holding them in
a tent under guard for 24 hours­actions denied by army spokesmen.
A day later, after Jackie Butler and others spread the alarm, the
incident was worldwide news, providing sharp focus to charges that many
troops in Iraq lack adequate equipment, criticism that dogged the Bush
administration even before Democrat John Kerry made it a stock element of
his stump speech. It has also rekindled memories of the last days of the
Vietnam War, when there were incidents of demoralized U.S. troops
refusing orders they believed would accomplish little other than placing
themselves in peril. <br><br>
Jackie Butler said she was less concerned with the big-picture
implications of her husband's actions than the fact that he was in
trouble and needed her help. That news had come in an alarming call in
the early morning of October 14 from a stranger who said he was a
lieutenant in the army in Iraq and friendly with her husband. "He
said, 'Your husband snuck this note to me to call you, that you should
call your sister-in-law and she should call the lawyers she knows,
because he needs their help.' I asked him what was going on, and he said,
'Your husband has been charged with disobeying orders.' I said, 'What?'
He said, 'Yes, your husband has been falsely accused. He is being held
under guard right now. I have to go.' Then he hung up." <br><br>
Butler said she immediately began calling family members. She also left a
message at the local daily paper, the Jackson <i>Clarion-Ledger</i>.
A couple of miles away, Patricia McCook, whose husband, Sergeant Larry
McCook, 41, was also serving in the 343rd, was awoken at 5:12 that same
morning when he called from Iraq. <br><br>
"He was saying, 'Baby, baby, wake up, wake up please. Get a paper,
take this down.' He sounded panicky. He said they were trying to make
them go to a place called Taji­I can't even pronounce it. He said the
trucks didn't have protection, that it was a suicide mission. He said,
'They've arrested us. They've got military police armed with guns
guarding us; they read us our rights.' He said, 'Write these names down,
these are the others in trouble with me.' " <br><br>
Among the names her husband gave her was that of Michael Butler. The two
wives had never met, but within a few days, Jackie Butler and Pat McCook
were granting joint interviews to media from around the country, holding
court in Butler's living room, so much in tune with each other's concerns
that they noddingly finished each other's sentences. <br><br>
It was a sudden and unexpected thrust into the national spotlight,
putting them at the crossroads of a volatile issue at the heart of the
presidential election. <br><br>
In many ways, they are an unlikely pair to be taking on a mighty military
establishment. Both are devout churchgoers: Butler at Zion Travelers
Missionary Baptist, McCook at the Jones Chapel Church in nearby Flora,
Mississippi, where her husband is a deacon. McCook is raising a pair of
teenagers; Butler, a hairstylist, is stepmother to two children, ages 10
and 14. The trunk of Pat McCook's sedan bears a "Support Our
Troops" yellow-ribbon sticker. Another urges people to find guidance
through prayer. McCook was born in Flora and raised in Jackson; Butler
has lived here all her life. Her modest but comfortable home is on a
street of well-groomed lawns and spreading magnolias, a quiet
neighborhood located in the city's northeast, where the only discordant
note is the protective metal bars that cover most windows. It is about a
mile and a half from another pleasant neighborhood of single-family
homes, where Jackson civil rights leader Medgar Evers was shot dead in
his driveway in 1963 by a virulent racist. <br><br>
Despite the unexpectedness of the crisis, both women quickly rose to the
challenge posed by the emergency messages from the other side of the
world. Armed with a mutual bedrock belief in their husbands' integrity,
they enlisted friends, relatives, and local politicians in a campaign to
expose what they called "a terrible cover-up" by the army.
"It's a leadership problem," said McCook. "They knew those
vehicles were unsafe. Why in the world would you send soldiers out
unprotected like that?" <br><br>
Probably their most effective calls were those to <i>The
Clarion-Ledger</i>, where reporter Jeremy Hudson got the military to
acknowledge the incident and wrote the initial account. National and
international coverage followed. "I thought, Well, <i>The
Clarion-Ledger</i> has it, that'll be it, just a local story," said
McCook. "We're surprised at all the national attention."
They share the same analysis, however, of what's driving the news.
"It's because it's election time," said McCook. <br><br>
Both women declined to discuss their own political preferences. "I
don't deal with politics," said Butler. "I vote for the best
person." <br><br>
They both said, however, that they believed President Bush to be badly
misinformed in his assurances to the public that troops in Iraq have all
necessary equipment. "He should go to the 343rd," said McCook.
"I don't know how he says these soldiers are all so
enthusiastic," said Butler. "He is getting some bad information
from someone." <br><br>
The issue of shortages isn't new, they said. <br><br>
"It's not as though this hasn't come up before," said McCook.
"Even General [Ricardo] Sanchez [former commander of coalition
forces in Iraq] wrote a letter to the Pentagon about the equipment
problem." <br><br>
"From what I was told there have been many direct orders disobeyed
before this," said Butler. "But it was just one person. This
was so many, all at the same moment." <br><br>
"They all stood together, they made a united front, that's what
makes the difference," added McCook. "It's like a fist, it
makes a mighty blow. I know you don't have any clout when you stand
alone." <br><br>
Pat McCook has a first-person understanding of how the military works.
She spent three years on active duty, serving as an army administrative
specialist in 1983 in Fort Polk, Louisiana, where she met her husband.
"I loved everything about him," she said. Larry McCook followed
her home to Jackson and, about 10 years ago, joined the army reserves. He
was working for the Hinds County Sheriff's Office as a detention officer
when he was called up last year. In February, he was shipped to Iraq from
Rock Hill, South Carolina, where the 343rd is based. <br><br>
Iraq is Michael Butler's second round of combat in the Middle East. He
served in the 1990–91 Gulf War and came home to Jackson, maintaining his
enlistment in the reserves. He married Jackie three years ago. When he
was summoned for active duty last fall he was working as a carpenter for
the Jackson public school system. "I asked him why he was in the
army," said Jackie Butler. "He said, 'Baby, I volunteered. I
was looking to serve my country, and I wanted to go to school.' He did,
too. He got himself licensed as a mechanic and learned carpentry skills.
He did well by the army." <br><br>
Jackie Butler gave her husband a pre-paid telephone calling card when he
left. When he was able, they managed to speak two or three times a week.
Not all of the calls were reassuring. "I've been talking to him on
the phone when I hear the bombs coming in. You hear that sound, 'Ssssss,'
and the explosion, and then my husband says, 'Got to go, baby.' "
Michael Butler was home for a two-week leave at the end of August.
"He was fine. We didn't go out much; we had the family over, had a
lot of fun, eating and laughing. At night, though, me and him would sit
together and talk. He talked about the problems he was having over there,
the trouble with the equipment. He told these stories. I said, 'Just go
to him, your commander.' He said, 'She's a female, and I tried that.
She's not going to do anything.' " <br><br>
Pat McCook also noted changes in her husband after he went to war.
"Most of all I love his sense of humor; he is just a naturally funny
man. People say he even looks like Eddie Murphy so he should be funny.
But ever since he went over, I don't hear it as much in him. I can tell
he's worried." <br><br>
Their husbands' complaints kept coming back to the trucks, both women
said. "I remember him pulling out of Rock Hill, South
Carolina," said Jackie Butler. "They had to drive down to Fort
Stewart, Georgia. Even then the trucks were breaking down. He said he
could've outrun those trucks, they went so slow. They were just no
good." <br><br>
In Iraq, breakdowns had occurred while the trucks were on their way to
deliver fuel and supplies, the men told their wives. "He said they
just sleep on top of the trucks when that happens," said Jackie
Butler. <br><br>
"What they wanted was bulletproof armor for the trucks," said
Pat McCook. "At least it gives them a fighting chance."
McCook and Butler weren't the only ones sending up alarms about the
incarceration of the platoon members. Relatives of other soldiers in the
343rd also called the media. Some offered a different explanation for the
platoon's refusal to take the convoy to Taji. Rick Shealey of Quinton,
Alabama, said his son Scott, 29, told him by phone that the fuel the
platoon was ordered to deliver to Taji had been contaminated by diesel
fuel and had been rejected as unusable when they had tried to deliver it
to another army location. <br><br>
"They had just got back from that trip when they got woken at 4 a.m.
and told to take it to Taji," Shealey said. "The soldiers sat
there for three hours arguing with the commander, saying it didn't make
sense. They were saying, 'Now what if that bad fuel got into a
helicopter?' " said Shealey. "I asked my son, 'Wasn't you all
tired?' He said, 'Daddy, we do that every day. Tiredness doesn't matter.
We are used to it. The point was that the fuel was contaminated. That's
the whole reason.' " <br><br>
Jackie Butler and Pat McCook said that their husbands never raised the
fuel issue in their initial conversations, and since then, both women
say, their husbands have been guarded in their conversations with them
about the incident. "We try not to talk about stuff like that over
the phone now," said Butler. <br><br>
Whatever the army's reasons­either the mini-maelstrom kicked up by the
media, or its own second thoughts­the platoon members were freed after
being held for about a day, according to relatives. Five members of the
platoon, however, including Butler, McCook, and Shealey, were sent to
other units. "They saw them as the ringleaders," said Jackie
Butler. Pat McCook said her husband told her he is back driving a fuel
truck again, this time one in good condition and equipped with armor.
"He said it's like going from driving a Yugo to driving a
Cadillac," she said. <br><br>
The army has sent other signals that it recognized that the soldiers had
legitimate gripes. Last week, the military confirmed that the commander
of the 343rd had been relieved of her duties. Although the army refused
to name her, <i>The Clarion-Ledger</i> reported that it was Captain Nancy
Daniels, the commander whom sergeants McCook and Butler had complained
about. There have also been reports that the army will seek to have the
leaders of the revolt released under a general discharge rather than
bring courts-martial against them. <br><br>
"What I would like is to have the army admit that this is why these
soldiers did this­to save lives of other soldiers," said Jackie
Butler. "They should fix the problem, finish the mission, and get
our husbands home­" <br><br>
"Alive and whole," interjected Pat McCook, beside her on the
couch. <br><br>
"The same way they left," added Butler. <br><br>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3><a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">www.freedomarchives.org</a></font></body>